We made it

(English below)

Photo gallery

Zoll und Grenzübertritt. Singapur: Da stecken wir also inmitten tausender Motorradlenker und schieben unsere Fahrräder langsam Richtung Passkontrolle vor uns her. Fast eine Stunde lang stehen wir Schlange, während die Gedanken zurückreisen: Eine zweijährige Planung, geprägt von Vorfreude und Ungeduld. Der Abschied von Bern, gefolgt von einem kalten Frühling in Europa – gefühlte zehn Jahre ist es her. Herzlichste Begegnungen und verlassene Hochebenen in der Türkei. Glücksgefühle, versteckte Ecken dieser Welt erkunden zu können. Georgien und Aserbaidschan statt Iran und Turkmenistan. Usbekistan – das Herzstück der Seidenstrasse und gleichzeitig unsere härteste Durchhalteprobe. Kirgistan als einer der schönsten Flecken Erde. China, immer voller Überraschungen, und schliesslich Südostasien, ein langsames Südwärtsrollen nach Singapur, dem eigentlichen Ziel unserer zusammenhängenden Fahrradreise, das nun zum Greifen nah ist. Lange hab ich mir diesen Moment ausgemalt, ihn zum Schluss manchmal herbeigesehnt und doch braucht es eine Weile, bis die Erkenntnis mitsamt ihren Emotionen einsinkt: Wir haben es geschafft! Ich bin stolz, 16’567 Kilometer zurückgelegt zu haben. Erleichtert, unversehrt angekommen zu sein. Auch ein wenig traurig, dass sich so viel Herbeigesehntes dem Ende zuneigt. Gleichzeitig gespannt auf Altes und Neues. Dankbar für alles, was wir erlebt haben. Glücklich, einander zu haben.

At the local hawker market with our WS hosts - Eden, Meraiah, Tim and Morgan

At the local hawker market with our WS hosts – Eden, Meraiah, Tim and Morgan

Social housing program

Social housing program

Singapore skyline

Singapore skyline

Chinatown. Singapore

Chinatown. Singapore

Von diesem Wirrwarr von Gefühlen überwältigt, gelangten wir zum Grenzbeamten, der uns mit einem letzten Stempel im Pass vom Stau erlöste und uns die Brücke nach Singapur überqueren liess. Die glitzernden Wolkenkratzer ragten vor uns in die Höhe, der Verkehr verlief so geordnet wie noch nie zuvor und bald schon befanden wir uns sogar auf einem richtigen Veloweg. Nach paar Kilometern winkte uns eine schnelle Radfahrerin zu: Meraiah, unsere Warm-Showers-Gastgeberin, war uns entgegengeradelt und führte uns souverän durch Singapurs Vororte.

Zusammen mit ihrem Mann Tim und den beiden Kindern Morgan und Eden nahm Meraiah uns herzlichst bei sich auf, führte uns zum Abendessen aus, wusste viel Spannendes über Singapur zu erzählen und und gab uns wertvolle Tips. Dank ihr entdeckten wir Ecken Singapurs, die wir alleine sicherlich nicht besucht hätten: So verbrachten wir einen halben Tag mit Morgan und Eden in einem Wasserpark oder genossen von der Dachterrasse eines Sozialwohnblockes aus eine hervorragende Aussicht über ganz Singapur (Geheimtipp!). Natürlich besuchten wir auch die Touristenmagnete Singapurs (z.B. Gardens by the bay, Botanischer Garten, Lichtshows und Orchard Road) und genossen ein letztes Mal das asiatische Multikulti – von Chinatown nach Little India, nach Arab Street bis hin zum Kolonialviertel.

Jetstar wurde ihrem Ruf als unzuverlässige Fluggesellschaft gerecht, indem sie unseren Flug nach Melbourne am 3. März, als wir mit gepackten Taschen bereits in den Startlöchern standen, grund- und entschädigungslos strich und uns stattdessen einen Flug ganze zwei Tage später, am 5. März, anbot. Nach einem Jahr auf Reisen machten zwei Tage mehr oder weniger nicht viel aus, leid taten uns vielmehr diejenigen Passagiere, die Melbourne etwas dringender hätten erreichen müssen oder langersehnte Ferien verschieben mussten. Dankbar, weiterhin bei Meraiah und Tim wohnen zu können, erkundeten wir noch paar weitere Ecken Singapurs, genossen spannende Gespräche mit unserer wunderbaren Gastgeberfamilie sowie das Wiedersehen mit Bruce und Mei, die gerade auf einem Städtetrip waren und uns – grosszügig, wie immer – zu Speis und Trank ausführten.

Am 5. März war es dann doch so weit: Ein Taxi kurvte uns sowie die verpackten Fahrräder zum Flughafen – diesmal verlief alles planmässig, so dass wir schon bald abhoben, den asiatischen Kontinent nach neun ereignisvollen Monaten wehmütig hinter uns zurückliessen und uns aufs Wiedersehen mit Pauls Familie und Freunden in Melbourne freuten.

Singapore – we made it!

Marina Bay Sands

Marina Bay Sands

Supertree Grove, Gardens by the Bay

Supertree Grove, Gardens by the Bay

Saturday fun at the local waterpark

Saturday fun at the local waterpark

Out on the town with Bruce and Mei

Out on the town with Bruce and Mei

Inching patiently forward through the traffic at the border to Singapore, inhaling the carbon monoxide from the shiny sea of motorcycles and scooters, it was a little surreal to realise that the main objective of our year-long odyssey, getting to Singapore, was a mere bike wheel revolution or two away. The hour-long bottleneck offered us a moment or two of reflection over the last twelve months: two years of planning and saving, anticipation and excitement, our farewell from Bern, chased through Europe by an unrelenting winter unwilling to succeed to spring, all memories that seemed years ago; warm encounters and deserted high plains in Turkey, constant feelings of happiness to be able to explore these remote corners of the earth; Georgia and Azerbaijan instead of Iran and Turkmenistan; Uzbekistan – the core of the ancient Silk Road and at the same time our toughest physical test; Kyrgyzstan – one of the most beautiful places in the world; China, always full of surprises; and finally Southeast Asia, the setting for a leisurely paced southerly roll towards Singapore, our ultimate aim since we rolled out of the driveway of Nina’s parents house in March, a year earlier. We’d both wondered many times, how it would feel, getting there under the power of our own legs and now we were almost there.

There were 16,567 hard-earned kilometres ridden to get us there, 139 painful kilometres of ascent and a corresponding 139 relief inducing kilometres of descent over 205 days through sun, rain, snow and sleet, endless litres of sweat dripping into stinging eyes, mouthfuls of dirt, dust and exhaust, fuelled along the way by hundreds of cups of tea and millions of calories courtesy of the cuisines on offer. We were relieved to have arrive safely, realistic about the dangers of spending so much time on a bicycle, but also a little melancholic to have the end in sight, simultaneously excited about old and new, mainly thankful for everything that we’ve experienced, even more so for having experienced it together.

Excited to be at the border (February 28th), all that remained was the collection of a stamp from the efficient officer at the border and we quickly escaped from the traffic jam and hit the streets of Singapore. Glittering skyscrapers loomed in the distance, an orderly procession of cars passed by leaving us ample room and we soon found ourselves rolling unimpeded along one of Singapore’s many bike paths. A few kilometres later we came across a friendly cyclist coming towards us waving, Meraiah, our warmshowers host in Singapore and followed her back to her apartment (and our home for the next few days).

Arab Street

Arab Street

A Botanical Garden local

A Botanical Garden local

The cycling community

The cycling community

Courtesy of Meraiah and Tim’s generosity, and their children, Morgan and Eden’s endless energy, we loved the time we spent in Singapore. Having nowhere to be and no commitments, we enjoyed wandering the streets, thankful for the insider tips offered to us by Tim and Meraiah, gazing out over the Singapore skyline, splashing about a local waterpark trying to keep tabs on the constantly disappearing Eden and Morgan. The tourist magnets of Marina Bay Sands, Singapore Botanical Gardens, Orchard Road, Chinatown, Arab Street and Little India also kept us busy and our tummies full.

Bruce and Mei, my uncle and his wife, surprised us with an impromptu visit to town, and we enjoyed another evening of their incredible hospitality, being served the finest canapés and wine, and accompanied on a bumboat trip through the harbour.

Jetstar lived up to all expectations and cancelled our flight the day we were scheduled to leave Singapore for Melbourne, generously offering us a replacement flight two days later – of which we should probably be thankful I’m sure. Thankfully Meraiah and Tim generously let us stay a few more days with their family, and we began praying that Jetstar might actually decide to honour their contractual commitment to transportation.

Packed and ready to go, we were glad when “flight day” arrived (March 5th), and with everything crammed into a taxi-van, we made the final trip out to the airport in Changi, having said warm goodbyes to Tim, Meraiah and the family. Jetstar brought their “A-game” to the table so we were relieved to settle into our seats, finally rattle down the runway and take off, excited at the thought of soon seeing Paul’s family and friends in Melbourne.

Food, glorious food!

Photo gallery

(English below)

Malaysia (10. bis 28. Februar)

Seit paar Tagen nun schon schiebe ich diesen Blogeintrag vor mir her, die Worte wollen nicht fliessen, kommen nicht so recht von Herzen. Mir scheint, als seien wir in Malaysia mehr an der Oberfläche haften geblieben als jemals zuvor auf unserer Reise. Nachdem wir nun fast ein Jahr unterwegs sind, macht sich eine gewisse Reisemüdigkeit breit, unsere Speicher mögen nicht mehr so viel, nicht mehr so schnell aufnehmen. Mit dem Ziel “Singapur” so nah vor Augen lassen wir uns auf immer weniger ein, radeln teils etwas stur durch die Gegend, versuchen so schnell wie möglich die Tagesdistanz zurückzulegen, der sengenden Hitze zu entkommen und uns in ein klimatisiertes Hotelzimmer zurückzuziehen, ohne den Zauber des neuen Landes gross auf uns wirken zu lassen. Und dabei ist hier noch mal alles anders: Plötzlich können wir die Strassenschilder wieder entziffern, uns mit den Menschen auf Englisch verständigen. Trotz weisser Strände fehlen die grossen Touristenmassen, so dass wir mancherorts die einzigen Durchreisenden weit und breit sind. Moscheen dominieren vielerorts wieder das Strassenbild, doch zeugen gleichzeitig Kirchen, Hindutempel, chinesische Schreine und buddhistische Klöster von einer kulturellen Vielfalt und spannenden Geschichte des Landes. Der Malaien grösster Stolz aber (und scheinbar auch der grösste Zeitvertrieb) sind deren Gerichte, die aus sämtlichen Himmelsrichtungen stammen, Gewürze aus der ganzen Welt vereinen und zu jeder Tageszeit, mindestens aber alle paar Stunden, eingenommen und geteilt werden. Die erste Frage nach der Begrüssung neuer Bekannter in Malaysia ist meist: „Habt ihr schon gegessen?“ und schon wollen sie uns in ein Restaurant oder auf einen Markt ausführen, um uns eine weitere Spezialität auftischen zu lassen. Wer unseren Appetit und unsere kulinarische Abenteuerlust kennt, weiss, dass das für uns beinahe paradiesische Zustände sind und dass Malaysia unsere Herzen zumindest mit seinen Speisen höher schlagen lässt.

Cruising around Langkawi

Cruising around Langkawi

Home time after a long day at school

Home time after a long day at school

After the harvest

After the harvest

Hitching a ferry ride to Penang

Hitching a ferry ride to Penang

Man-sized incense sticks

Man-sized incense sticks

Penang street art

Penang street art

Penang street art

Penang street art

Traditional Chinese shophouses, Penang

Traditional Chinese shophouses, Penang

Firework time

Firework time

Retired trishaws, Penang

Retired trishaws, Penang

On the move, Penang

On the move, Penang

Hard at work

Hard at work

Penang

Penang

Sunset on Pangkor Island

Sunset on Pangkor Island

Hanging about, Pankgor

Hanging about, Pankgor

Morning tea time

Morning tea time

Malaysian streetscapes, Palm oil plantations

Malaysian streetscapes, Palm oil plantations

On the road at dawn

On the road at dawn

Chatting with Mohan from Cycling Evolution

Chatting with Mohan from Cycling Evolution

Dinner with Tony and Gwen (and yes, we ate it all)

Dinner with Tony and Gwen (and yes, we ate it all)

Weniger paradiesisch ist das Velofahren. Schon an unserem ersten Tag in Malaysia (10. Februar), der uns von der Fähre von Langkawi nach Kuala Kedah führen und anschliessend wieder in die Pedale treten liess, kämpften wir gegen eine sengende Hitze an, wurden auf stark befahrenen Strassen und ohne grosse Ausweichmöglichkeiten in Abgase eingehüllt und liessen ein Meer an abgeernteten Reisfeldern und quadratischen Häuserblöcken an uns vorbeiziehen – vom lieblich Verspielten, das in Thailand etwa in hübsch verzierten Strassenschildern, mit Blumen geschmückten Autos, in verschnörkelten, goldig aufblitzenden Tempeldächern und mit farbigen Mustern bemalenen Häuserwänden zu finden war, keine Spur mehr. Charme versprühten jedoch die Menschen, mit denen wir uns glücklicherweise wieder auf Englisch verständigen konnten und die auch in Malaysia wahnsinnig freundlich, interessiert, hilfsbereit und offen sind. In einem kleinen Dorf (Sg Limau) fanden wir dank der Hilfe eines freundlichen Bananenverkäufers ein Hotelzimmer (home stay) gleich gegenüber der Primarschule und konnten von dort aus dem Dorftreiben zuschauen: Wie in Thailand wurden die Schulkinder meist auf Motorrädern, auf denen eine ganze Familie Platz zu haben schien, von der Schule abgeholt. Die 6-jährigen Schulmädchen wirkten in ihrer den ganzen Körper umhüllenden Schuluniform, zu der auch das Kopftuch gehört, schon wie kleine Erwachsene. Auf den ersten Blick schien uns, als wären wir in einem äusserst konservativen, islamischen Staat gelandet – ein Eindruck, der sich spätestens am nächsten Tag widerlegte, als wir in Malaysia lebende Chinesinnen in Shorts oder indische Schönheiten in farbigen Saris in aller Selbstverständlichkeit durch die Gassen spazieren sahen. Obwohl das Zusammenleben der rund 50% Malaien (und immer auch –Innen), 24% Chinesen, 11% indigenen Völkern, 7% Indern sowie Europäern und Arabern immer wieder zu Spannungen führt und die muslimischen Malaien von der Verfassung garantierte, kaum nachvollziehbare Privilegien geniessen, ist es doch eindrücklich, wie hier das Neben- und Miteinander der verschiedenen Kulturen irgendwie zu funktionieren scheint.

Am 11. Februar radelten wir kurz nach Sonnenaufgang los, erneut und bei immer unerträglicheren Temparaturen durch eine etwas eintönige Landschaft hindurch, jedoch so schnell, dass wir gegen Mittag bereits Butterworth erreichten und mit der Fähre nach George Town, einer seit jeher bedeutenden Handelsstadt, gelangten. Wie ganz Malaysia unterlag Georgetown einer Abfolge unterschiedlicher kultureller Einflüsse, angefangen bei arabischen Händlern, Indern, Chinesen, über Portugiesen, Niederländern bis zuletzt den Briten. Sie alle hinterliessen ihre Spuren, so dass George Town heute mit seinen vielfältigen historischen Bauten und in seiner Exotik Teil des Unesco-Welterbes ist. Während Muezzins aus den Lautsprechern der Moscheen zum Gebet rufen, dringt in Chinatown der Duft von Räucherstäbchen aus alten Tempeln und es dampfen die Nudeln aus den Töpfen. Gleichzeitig drönt in little India Bollywoodmusik in voller Lautsärke aus den Läden, skurrile Hindufiguren schmücken bunte Tempel, feinste Seidenstoffe, köstliche Curries und süsser Chai werden angeboten. Gleich um die Ecke brutzelt eine Thailänderin neben einer kleinen Buddhastatue Frühlingsrollen im Öl und in den engen Gassen reihen sich koloniale Bauten, die etwas vom alten Glanz dieser ehemals bedeutenden Handelsstadt spüren lassen. Wo die Bauten abzubröckeln beginnen, entsteht Raum für fantasievolle Graffitis und Street-Art. Vom ersten Augenblick an unterlagen wir George Towns Charme dermassen, dass wir uns gleich für drei Nächte in ein Hostel einquartierten und die Tage mit Staunen, Spazieren und natürlich mit Essen verbrachten.

Am 14. Februar setzten wir uns wieder auf unsere Fahrräder und radelten in grösster Hitze, auf stark befahrenen Strassen und durch kleine Städtchen, die jeglichen Charme vermissen liessen. Zum ersten Mal führte uns die Route auch durch in riesigen Monokulturen angelegte Palmplantagen, die zur Gewinnung wertvollen Palmöls dienen und zu deren Gunsten jährlich hunderte Hektar Regenwald abgeholzt werden (siehe z.B. http://www.pro-regenwald.org/hg_palmoel). Statt wie geplant das Hinterland Malaysias zu bereisen – dazu war es uns schlichtweg zu heiss – verbrachten wir eine Nacht in Taiping, das vor allem für seine kulinarische Vielfalt gepriesen wird (was sonst?!) und reisten am 15. Februar zurück an die Ostküste, wo uns eine Fähre auf die Insel Pangkor führte. Dank der Bemühungen eines Warm Showers Hosts konnten wir gegen ein kleines Entgelt bei einer chinesischen Familie wohnen und so genossen wir es, mit unseren Gastgebern zu frühstücken und einiges über das Leben auf dieser kleinen Insel, das nach wie vor stark vom Fischfang geprägt ist, zu erfahren. Vom Massentourismus noch kaum berührt, teilten wir Pangkors Strände und kurvige Strassen mit paar wenigen Touristen vom Festland sowie einigen frechen Affen und genossen die Ruhe abseits der stark befahrenen Strassen Malaysias.

Am 17. Februar verliessen wir die Insel und radelten während dreier unspektakulärer Tage, die wir entweder schweissgebadet auf dem Fahrrad oder in klimatisierten Hotelzimmern verbrachten, Richtung Kuala Lumpur. Unser tägliches Highlight war ein morgendliches “Roti Canai”, ein indisches Fladenbrot mit Dhal, das jeweils frisch geknetet, geformt und gebraten wird und das wir zu unserem Lieblingsfühstück der ganzen bisherigen Reise gekrönt haben. Ein zweites Highlight waren die Glühwürmer von Kuala Selangor, die abends während einer halbstündigen Kanufahrt bewundert werden können und ganze Büsche in funkelnder Diskobeleuchtung erscheinen lassen.

Nachdem wir viele Schreckensgeschichen über den Verkehr in und um Kuala Lumpur gehört hatten, waren wir nicht gerade erpirscht darauf, uns der Hauptstadt Malaysias zu nähern. Entgegen unserer Befürchtungen kamen wir aber schnell voran und wurden in einem Vorort Kuala Lumpurs von einem Autolenker namens Mohan zur Seite gewunken. Er wollte uns auf einen Kaffee einladen und da wir ohnehin kurz davor waren, unsere “Roti-Canai-Pause” einzulegen, nahmen wir sein Angebot gerne an. Es stellte sich heraus, dass Mohan Herausgeber eines Fahrradmagazins ist, für dessen nächste Ausgabe er uns interviewen und fotografieren wollte. Es machte uns grossen Spass, mit dem gewinnenden Mohan zusammenzuarbeiten und wir wünschen ihm weiterhin viel Erfolg mit seinem Magazin! Nach diesem schönen Erlebnis fielen uns die letzten paar Kilometer nach Kuala Lumpur noch leichter und so erreichten wir unseren Warm Showers Gastgeber Tony, der mit seinem Liegefahrrad bereits halb Asien bereist hat, völlig problemlos. Wie überall auf der Welt ist es spannend, Reisegeschichten auszutauschen und wie üblich in Malaysia taten wir dies auf dem Nachtmarkt, wo Tony Gericht um Gericht bestellte und uns so lange neue Speisen ausprobieren liess bis wir schon fast zu platzen glaubten.

In Kuala Lumpur wird hauptsächlich geshoppt: Das moderne Stadtzentrum, über das die Petronas Zwillingstürme und der Kuala Lumpur Tower dominieren, besteht fast ausschliesslich aus Banken und Einkaufszentren. Mit unserem Tagesbudget von 20 Franken pro Tag passten wir nicht ganz in diese Glitzerwelt hinein und doch faszinierte uns das geschäftige Treiben, diese Parallelwelt der Reichen und Mächtigen, die zwar in einem Schwellenland wohnen, selbst jedoch in einer sterilen Welt und einem für uns unvorstellbaren Geldfluss leben.

Nebst dem Stadtzentrum besichtigten wir auch die Batu-Höhlen, die mehrere Hindutempel beherbergen. Wie immer faszinierte uns die Farben-, Form-, und Figurenpracht hinduistischer Tempel und doch bildeten die frechen Affen vor Ort, die den Touristen bei einer kurzen Unaufmerksamkeit jedes Fantafläschchen, jede Plastiktüte, ja sogar Kameras und Handys aus den Händen reissen, fast noch das grössere Hightlight oder zumindest einen unerwarteten Unterhaltungseffekt dieser Höhlen.

Abends führten Tony und seine Freundin Gwen uns jeweils zu ausgiebigen Nachtessen aus und wir hoffen sehr, ihnen eines Tages Rösti, Raclette, Emmentaler, Bratwurst, Käsekuchen oder Zürigeschnetzeltes in der Schweiz auftischen zu könnnen! Tony hatte uns auch einen hervorragenden Velomech, der für 40 Franken einen umfangenden Service durchführte und uns sämtlichen Radfahrern Kuala Lumpurs vorstellte, ausfindig gemacht und so verliessen wir am 22. Februar Kuala Lumpur mit vollen Bäuchen, geölten Rädern und Erinnerungen an ganz viele herzliche Begegnungen.

"And I'm not sharing any of them"

“And I’m not sharing any of them”

Wieder folgten zwei eintönige Tage auf dem Sattel bis wir am 23. Februar Malakka erreichten. Wie George Town war auch Malakka ein florierender Hafen für die Handelsschifffahrt von Indien nach China und zog mit seinem Wohlstand schon ab dem 15. Jahrhundert das Interesse europäischer Kolonialmächte – Portugal, Holland, Grossbritannien – auf sich. Auch in Malakka gleicht ein Spaziergang durch die Gassen einer Reise durch verschiedene Länder, Zeiten und Kulturen und wie auch in George Town entschlossen wir uns, gleich drei Nächte zu bleiben. Howard, Tourenfahrer und Hostelbesitzer (Ringo’s Foyer), stellte uns gratis eines seiner Hostelzimmer zur Verfügung, wo wir auch die inspirierende Familie Verhage kennenlernten, die seit sieben Jahren um die Welt radelt und uns mit ihren Reisegeschichten als Familie komplett in ihren Bann zog. Hut ab!

Batu caves

Batu caves

Waiting for his next unsuspecting victim

Waiting for his next unsuspecting victim

Monkey don't do peace signs

Monkeys don’t do peace signs

Am 26. Februar verliessen wir Malakka, traten noch mal heftig in die Pedale, verschlangen noch einige “Roti Canai”, reisten auf immer stärken befahrenen Strassen durch Palmplantagen und wenig einladende Städte, kämpften uns ein letztes Mal mit der drückenden Hitze und uns umgebenden Abgasen ab und erreichten am 27. Februar, kurz vor Singapur, das Städtchen Kulai. Knappe 20 Kilometer trennten uns nun noch von unserem letzten Land dieser zusammenhängenden Veloetappe: Singapur, wir kommen!

Food, glorious food

It’s been a bit of a struggle finding the motivation to write this blog entry, the words just don’t seem to want flow. In some respect, more than at any other time of our trip, we seemed unable to let ourselves be immersed by the Malaysian culture. Having exerted so much energy riding a bicycle this last year, tackling challenges and collecting amazing memories, a certain weariness and saturation has crept into our bodies and minds. With our objective “Singapore” so close we could almost reach out and touch it, we had to consciously remind ourselves not to forget to enjoy the journey at hand.

From the perspective of a touring cyclist, there are many things seemingly working against Malaysia, in regard to its travelling appeal on two wheels – it’s hot and steamy, then it gets even hotter and steamier, there are lots and lots of cars and trucks and scooters and motorbikes which means the roads are busy, then roads are generally fairly narrow interspersed with lovely, wide, smooth sections, which inexplicably end after 500m and finally the hundreds upon hundreds of kilometres of monotonous palm oil plantations. Countering these negatives, are the incredibly friendly, curious, helpful locals, most of whom speak some degree of English, making life exponentially easier, the eclectic mish mash of cultures, Malay, Indian, Chinese, British, Portuguese, Dutch, and of course lastly, but most importantly, the food. Anybody who has set foot upon Malaysian soil will have some inkling of the seriousness with which locals take their food consumption. Malaysians must be the best eaters in the world. Within moments of meeting someone, three questions will certainly be asked, “Do you like the food in Malaysia?”, “Have you eaten?” and “Do you want to eat something? I know somewhere where they have great …*insert dish here*…”. Whilst the actual riding part of Malaysia was very much a case of “take it or leave it”, the three weeks of gastronomic euphoria experienced by our stomachs left us with a good taste in our mouth (pardon the pun).

Stairway into the Batu cave

Stairway into the Batu cave

Flower seller outside the Hindu temple, KL

Flower seller outside the Hindu temple, KL

The amazing assortment of food is in no small part attributable to the multi-cultural history of the Malaysian peninsula. The Portuguese arrived in the early 16th century, were conquered by the Dutch in the middle of the 17th century, who were then succeeded by the British at the beginning of the 19th century. Independent since the mid 1950s, the population today is predominantly a mix of Malays and indigenous groups (67%), Chinese (24%) and Indians (7%).

After a somewhat roundabout longwinded ferry-minivan-ferry-ferry journey over two days (Feb 9th/10th) from Phuket via Langkawi, we anchored at the harbour in Kuala Kedah and finally set foot on Malaysian soil. With tyres melting into the road courtesy of the blistering sun, we left the port, turned straight into a headwind, and headed south along the west coast of Malaysia. A hands and gestures conversation with a banana seller in the small dusty town of Sg Limau helped us find shelter for the night in a basic homestay. A short wander up the street led us to one of two basic local roadside restaurants, serving delicious fried noodles and ice-cold milky tea.

Out on the road the next morning (Feb 11th) just before sunrise, had us making the most of the cooler morning temperatures. This soon came to an end and by 10am we were dripping with sweat, unenthusiastic about the three hours still ahead of us to make it to Butterworth, where we would take the ferry across to George Town, Penang. A ferry ride of about 15 minutes got us to Penang, where we quickly found a guesthouse (most importantly with A/C) and retreated to the acclimatised comfort of our room until the heat disappeared from the day, something that would become a fairly monotonous routine over the next few weeks – up extra early, ride, ride, ride, find an air-conditioned hotel room, nap, shower, then hit the hawker stands.

Petronas Twin Towers, KL

Petronas Twin Towers, KL

The highlight of our time in Malaysia definitely occurred around 7pm each evening. A short walk in any direction usually led us to collection of hawker stalls, something, for which Malaysia is famous. Here, at basic food stands, families big and small, couples young and old, were serving up and eating a massive assortment of tantalising mouth-watering food, everything from Chinese noodle soups and stir-fries and Malay rotis and laksas, through to Indian curries and samosas. Each visit became a battle of attrition, our mouths being the winners, but our full-to-bursting stomachs being the ones that ultimately suffered.

Our awesome bike mechanic, Johnny Ng

Our awesome bike mechanic, Johnny Ng

The inner city of George Town, located on Penang Island, is a UNESCO World Heritage Site. Established as a free trading port by the British at the end of the 18th century, George Town was called home at times by a hugely multi-cultural range of people. The shop house architecture found throughout the inner city has been increasingly restored in recent years, attributing to an influx in the number of tourists visiting. Wandering through the streets one can be assaulted by the call to prayer from the towering minarets of a mosque, knocked down by the intensity of Bollywood musing blaring out of technicolour sari shops, choked by human-sized incense sticks slowly smoking away in front of Chinese clan temples tightly wedged between buildings and most often of all, tempted into any number of restaurants/cafes serving any delicacy so desired. Often referred to as a foodies heaven, George Town offers an endless array of delectable treats, making a visit for the stomach alone totally worthwhile.

Bike enthusiasts outside Johnny's shop

Bike enthusiasts outside Johnny’s shop

After two full days of Penang’s architectural highlights and culinary delights, it was back on the bike just before sunrise (February 14th), in time to grab an early ferry back across to the mainland, before continuing south along the coast. As usual the temperature cranked up around mid-morning, and the monotonous palm oil plantations lining the roadside made for fairly unspectacular riding. Of the three weeks spent riding through Malaysia, there was not one day where we didn’t find these horrid plantations as our visual companion. As one of the world’s largest producers of palm oil, Malaysia has been heavily criticised for its rampant destruction of its rain forests to make way for palm oil plantations.

Tony offering guidance on his recumbent

Tony offering guidance on his recumbent

A night in Taiping, doing what else but eating good food, and then another long day (February 15th) through blistering heat towards Lumut, had us boarding another ferry to the island of Pangkor. As a favourite holiday destination for local Malaysians, it’s free of the rampant commercialisation common on the more famous Malaysian islands. There remained a sleepy fishing village feel, offering little to do, everything transpiring at a fairly relaxed pace, with eating (what else) being the main daily activity followed by reading and the occasional swim in the sparklingly blue sea.

Two days of leisure and relaxation came to a quick end, then it was back to riding. Following the coast southwards over the next three days (Febraury 17th – 19th) brought us to the towering metropolis of Kuala Lumpur. The brutal heat meant that when we weren’t baking atop our bicycles on the flat monotonous roads, we were drinking iced tea at roadside stalls, marvelling over the melt-in-the-mouth deliciousness of roti canai, or napping in our air-conditioned hotel rooms, waiting for the evening cool. An overnight stop in Kuala Selangor the night before arriving in KL offered us the night time spectacle of a canoe ride gliding along the Selangor River, gazing wondrously at the synchronised blinking of fireflies, seemingly filling the mangrove trees lining the river bank, imitating blinking Christmas trees.

Satay time

Satay time

Hawker market

Hawker market

Having heard horror stories about the traffic in KL, we were a little apprehensive about our impending arrival there. On the city’s outskirts, a friendly local waved us down, and asked if we had time for a coffee. Being never in much of a hurry, and always open to drink stops, we followed him in his car to the next café (never far away). As it turned out, Mohan, was the editor of a brand new Malaysian cycling magazine (Cycling Evolution), and quickly went about interviewing us for the next edition. It was great to meet someone so passionate about cycling, especially someone so interested in promoting cycling as a mode of transport in car-laden Kuala Lumpur and getting women involved in cycling. A few last tips from Mohan then had us back on the road towards the city.

Fortunately, as usual, bad stories seem to propagate more effectively than good ones, and without much stress or bother we cruised into KL and met our WS host, Tony, another avid cyclist. We were welcomed warmly into his lovely family and spent the first evening swapping stories and planning our next few days around the city. As expected, the time came when bellies rumbled and food became the topic of conversation, and we were soon on our way to one of Tony’s favourite local food markets. In the company of Tony and his girlfriend Gwen, we quickly found ourselves at a table in the local food market, sitting before a table piled high with favourite dishes, and dishes that have to be tried, and dishes that can’t be missed.

Lunch with the Verhage family

Lunch with the Verhage family

Malacca

Malacca

Malacca

Malacca

Everywhere you turn in Kuala Lumpur there appears a shopping centre. The Petronas Twin Towers and the KL Tower dominate the city skyline, both peering down over the sprawling metropolis far, far below. With a budget severly curtailing flagrant consumerism, we spent our time wandering around the city, strolling through the different ethnic quarters, and stretching our necks gazing at the towering columns of steel.

On the edge of KL we climbed the seemingly endless staircase leading into the Batu Caves, a grouping of Hindu temples in and around an immense cave system poking out of the otherwise flat surrounds. As seems routine in Asia, a resident troop of monkeys had entrenched themselves as the resident troublemakers, and spent their days terrorising unsuspecting plastic bag carrying tourists. The howls of fear and screams of laughter provided as much, if not more entertainment than the actual temples.

Tony gave us a hot tip on a reliable bike mechanic around the corner from his house, so thinking that our bikes deserved a touch of TLC, we passed them into the trusty hands of Johnny Ng (from My Bicycle Shop in Bandar Utama) for a day of pampering and massage. Johnny’s sweet fingers had our two black stallions chomping at the bit and ready for the race of their lives. His shop seemed to be the meeting point for all cycle enthusiasts in the area, so we spent the afternoon chatting with all the passing passionate fellow bike riders – thanks so much for your help Johnny and all the best with the new shop!!

Our time in KL was brought to a close with another evening of good food and good company with Tony and Gwen. We look forward to repaying the favour some time in Switzerland with cheese, cheese and more cheese.

After leaving KL, another two days (February 22nd/23rd) sweating it out on the road saw us reach Port Dickson then eventually Malacca. The World Heritage Listed old town in Malacca is home to a wonderful collection of architecture highlighting its vivid colonial history since the beginning of the 16th century. Similarly to in Penang, the Portuguese came, were followed by the Dutch, then finally the English before becoming part of an independent Malaysia. The arrival of Chinese, Indian and Arab traders and workers also influenced the development of the city and its culture. Following a huge restoration program in the previous decade, a wander through the city’s streets offers an insight into the building styles and eclectic mix of cultures present in the city over the last 600 years.

How lovely - preparation for the next plantation

How lovely – preparation for the next plantation

Two days (February 24th/25th) looking around Malacca also gave us time to fill our bellies with the wide range of cuisines available. In true Malaysian style, food consumption became the highlight of our day, whether that be curry lunches served atop banana leaf or steaming noodle soups. Hostel owner and avid warmshowers host, Howard, generously provided us with a few days of accommodation at his place, Ringo’s Foyer. Unfortunately we didn’t even have the chance to meet him, since he was away travelling, which was a little disappointing after hearing everyone rave about him. Keeping us company for a few days were the inspirational Verhage family. Michael and Ciska, with their two teenage sons, Sammy and Jesse, have been travelling the world together as a family by bicycle for the last seven years. Endless hours were spent with the three of them (Jesse was taking a short hiatus so wasn’t present) chatting about life on the road and what else, but swapping stories.

Early starts two days (February 26th/27th) in a row; long, hot, tedious 100km days spent dodging the raging traffic and increasingly smog choked roads, and we arrived in Kulai, around 30km short of Johor Bahru, the final gateway to Singapore. After almost 12 months our final goal was so close we could almost smell it.

Holidaying in Thailand (at long last)

Photo gallery

(English below)

Ferien (24. Januar bis 9. Februar)

James Bond Island, Thailand

James Bond Island, Thailand

Phang Nga Bay, Thailand

Phang Nga Bay, Thailand

Phang Nga Bay, Thailand

Phang Nga Bay, Thailand

Beach time in Phuket

Beach time in Phuket

Sunset with the masses, Koh Phi Phi

Sunset with the masses, Koh Phi Phi

The beauty of Koh Phi Phi

The beauty of Koh Phi Phi

Longboat tripping

Longboat tripping

Phuket, Ko Phi Phi, Krabi und Railey Beach: Orte, die ich vor über 10 Jahren schon besucht habe, die nach wie vor und je nach Strand von westlichen Pensionären, Partylöwen, Strandschönheiten, Muskelprotzen, Abiturabgängerinnen, Tauchern, Klettererinnen, ledergebräunten Sonnenanbetern und schönheitsoperierten Barbiepuppen überrannt werden und mit dem authentischen Thailand abseits des Massentourismus kaum noch was gemeinsam haben. Damals als 19-Jährige, stets auf der Suche nach der nächsten Party, gehörte ich zweifellos zu einem wichtigen Zielpublikum dieser Touristendestinationen. Niemals hätte ich jedoch gedacht, dass ich diese Orte ein Jahrzent später noch mal bereisen und dort wunderbarste Tage verbringen würde.

Das Schönste an unseren Strandtagen war der Besuch meiner Schwester Jana, die vom 26. Januar bis am 3. Februar zu uns stiess.  Zu dritt erkundeten wir die Insel Phuket, amüsierten uns über das Partlyleben auf Ko Phi Phi, faulenzten an Bilderbuchstränden, bewunderten akrobatische Klettereien an Railey’s Karstwänden und krakselten selbst über paar Felsen, verschlangen Curry um Curry und spielten Yhazee um Yhazee. Nur ungern liessen wir Jana am 3. Februar weiterziehen und freuen uns nun umso mehr aufs baldige Wiedersehen in Bern.

Paul und ich blieben noch paar weitere Tage in Phuket, wo wir bei Pauls Onkel Bruce, der mittlerweile von seiner Geschäftsreise zurückgekehrt war, wohnen konnten. Wir planten unsere letzten paar Kilometer nach Singapur und liessen uns von Bruce und seiner Frau Mei verwöhnen: Wir tranken köstlichen Wein, liessen uns in noble Restaurants und Massagestudios ausführen und genossen die gemeinsamen Abende an Strand und Pool bei kitschigen Sonnenuntergängen.

Ganz besonders freute mich auch ein Wiedersehen mit Agi und Thierry, Freunden aus Basel, die unweit von uns Ferien machten. Das spontane “Käfele” mit Freunden liess mich an zu Hause denken und ist etwas, worauf ich mich in Bern freue.  Vor unserer Heimkehr haben wir aber noch viel Schönes vor: Bald schon (9. Februar) verlassen wir Thailand per Boot (Phuket à Langkawi), um anschliessend Malaysia zu bereisen und am 3. März von Singapur nach Melbourne zu fliegen. In Australien werden wir hauptsächlich Familie und Freunde besuchen und im März durch Tasmanien radeln. Da uns ein Rückflug direkt nach Zürich etwas zu abrupt erschien, fliegen wir Ende April nach Amsterdam und radeln von dort aus gemächlich heim. Spätestens am 23. Mai (Datum merken!) sind wir wieder in Bern: Dann organisieren wir nämlich ein Apéro und freuen uns, möglichst viele vertraute Gesichter wiederzusehen. Details folgen.

Holidaying in Thailand (at long last)

Railay Beach through the forest

Railay Beach through the forest

Nina and Jana cruising Tonsai, Railay Beach

Nina and Jana cruising Tonsai, Railay Beach

Railay Beach

Railay Beach

Catching up with Swiss friends, Thierry and Agi

Catching up with Swiss friends, Thierry and Agi

Even the umbrellas get a rest, Phuket

Even the umbrellas get a rest, Phuket

Another stunning sunset to accompany dinner

Another stunning sunset to accompany dinner

Having a tipple with Bruce and Mei

Having a tipple with Bruce and Mei

Nina had often regaled me with stories of her misdemeanours on the beaches of Thailand ten years prior, and as such, after ten months of sitting on a bike pedalling firstly eastwards and now south, living it up on the beach seemed like it was going to be a definite change from our more recent endeavours.

The last ten years has seen a veritable boom in tourists heading to Thailand for a week (or two) under the sun. Wandering through many of these tourist hubs leaves one wondering whether they’re actually still in Thailand, such is the concentration of westerners and western oriented restaurants and bars. The coast and islands of Thailand really offer something for everyone: school leavers and pensioners, young couples and families, muscle bound Adonis’s and wafer thin Barbies, leathered bags of skin and injected, lifted and tucked specimens devoid of blemishes and resistant to gravity.  We were just another two added to the masses.

Having an uncle living in Phuket gave us good incentive to hop off the bike and spend a week or two recharging the batteries.  Although away on business, Bruce gave us free reign on his luxurious apartment until his return, and we enjoyed days filled with sunshine and stunning sunsets, Mojito in hand, from the comfort of his balcony.

Nina’s sister, Jana, made the long journey from the wintery jowls of Switzerland to visit us for a week of delicious Thai food and beautiful beaches.  With the bicycles safely locked up and enjoying a holiday of their own, we whizzed around Phuket, enjoying the stunning scenery of the island and catching up on the last year.  Aboard a tourist-laden ferry, we coasted the azure waters of the Andaman Sea, stopping off at Koh Phi Phi for a few days, before continuing onwards towards Krabi and Railay Beach.  We filled our days lazing about picture postcard beaches, ravenously devouring mouth watering curries, sipping on ice-cold Chang beers and playing game after game of Yahtzee. A week passes quickly, and just as we’d become accustomed to having Jana as part of our posse, it was time for her to depart.

Upon our return to Phuket, Bruce was waiting for us and we enjoyed a few days letting ourselves be treated by him to the finer side of town.  His wife Mei also returned a few days later after visiting her family for Chinese New Year in Singapore and together the four of us set about making “happy hour” at one seaside vantage point after another a permanent fixture of our otherwise lazy days.  Having not seen each other for almost three years, we certainly had plenty to catch up on.

With the time counting down until our flight from Singapore, we finally dragged ourselves away from the incredible comfort, hospitality and generosity afforded to us by Bruce and Mei, and boarded another ferry (February 9th) heading south towards Malaysia, this time taking our bike along for the ride.  Under a scorching sun, the riding was certainly going to get a little tougher.

Annina working up a thirst with Bruce and Mei

Annina working up a thirst with Bruce and Mei

Just an update: With the end of our trip slowly appearing on the horizon, and fearing that a touchdown at Zurich Kloten Airport would leave us far too suddenly back on Swiss soil, we’ve instead decided to prolong the cycling and fly from Melbourne back to Amsterdam towards the end of April, leaving us 1000km of bicycle paths to re-integrate ourselves into European society.  At the latest we’ll be back in Bern on Friday 23th May for a “welcome home” apéro, where we hope to catch up with as many familiar faces (and of course potential new ones that have appeared upon the earth in our absence) as possible. Keep the date free and more details will soon follow.

365 days of the year

(English below)

Ein Jahr, 365 Tage, eine Ewigkeit, tausende von Eindrücken. Strassen, die uns mal durch eindrückliche Canyons, mal durch grüne Tannenwälder, über Holper-, Kies- und Sandstrassen, dem Meer entlang, durch Wüste und Ödnis, über Berge, durch Flüsse, Dschungel, Bananenplantagen, über Schnee oder endlose Asphaltstrassen führten.

Ein Jahr, 365 Fotos, die wir jeweils um 11.00 gemacht haben und die meist unvergesslichen, selten aber auch unspektakulären Seiten unseres Veloalltags dokumentieren. Dass wir unser letztes “11am photo” zusammen mit Pauls Grossvater knipsen konnten, freut uns ganz besonders – ein perfekter Abschluss unserer einjährigen Fotoreihe!

So, it’s official.  Exactly one year ago we left Bern in Switzerland.  Along the way, every day at 11am we took a photo, documentation of the amazing places we’ve seen, but also a glance at the occasional unspectacular surroundings.  Either way, every day was memorable, and somehow the fact that the last photo was taken with my grandfather, someone who’s very special to us both, seems like the perfect way to round out our year on the bike.

365 days of 11am photos

Thailand’s tailwinds and tasty food

Photo gallery

(English below)

Ein neues Land zu bereisen, bedeutet nebst der ganzen Spannung und Vorfreude immer auch, neue Herausforderungen anzupacken. In der Türkei etwa waren es die schweisstreibenden Pässe oder im stark muslimisch geprägten Osten des Landes der Umgang mit mir als Frau, in Usbekistan Fieber und Hitze, in Kirgistan hohe Berge und die bis auf trockene Kekse leeren Regale in Dorfläden, in China die Sprache, in Laos wieder Berge und die Fahrt durch erschreckend arme Gegenden. Und nun sind wir in Thailand, wo für uns westliche Durchreisende alles, wirklich alles, einfach ist. Wir kommen dank ebenen Strassen sowie starkem Rückenwind so schnell voran wie noch nie, ohne uns dabei all zu sehr verausgaben zu müssen. Die Menschen sind herzlich und interessiert, das Essen hervorragend und die Hitze noch nicht all zu drückend. Trotz langer Distanzen fühlen wir uns wie in den Ferien.

Taking a refreshing dip

Taking a refreshing dip

Another friendly cyclist - thanks for the isotonic sports drink!!

Another friendly cyclist – thanks for the isotonic sports drink!!

Nach unseren letzten 40 Kilometern in Laos überquerten wir die thailändisch-laotische Grenze bei Chong Mek, hielten an einem Marktstand, um bei einem Eiskaffee dem thailändischen Markttreiben zuzuschauen. Obwohl Laos noch keine fünf Kilometer hinter uns lag, befanden wir uns schon mitten in einer neuen, weitaus vermögenderen Welt. Die immense Vielfalt an Früchten, Gemüse, Backwaren und Currys liess uns das Wasser im Mund zusammenlaufen und erinnerte uns eher ans Angebot auf chinesischen als auf den einfacheren laotischen Märkten. Unterwegs dann sauste ein neuer, schwerer Toyota 4×4 nach dem andern an uns vorbei und auch wir selbst sausten mit durchschnittlich 30 Stundenkilometern über die makellosen Strassen, vorbei an europäischen und amerikanischen Supermärkten (Tescos, 7/11), wie wir sie seit der Türkei nicht mehr gesehen hatten. Stolz auf einen neuen Tagesrekord (139 Kilometer), den wir in den kommenden drei Wochen noch paar mal brechen würden, erreichten wir gegen Abend die Stadt Ubon Ratchathani, schauten uns paar Tempel sowie den belebten Stadtpark an und fühlten uns gleich noch mal wie im Schlaraffenland: Der Nachtmarkt bestand aus Dutzenden von Essensständen und mit Ausnahme der gebratenen Larven und Käfer hätten wir am liebsten jedes einzelne Gericht und Getränk (verschiedenste Currys, Gemüse, Nudeln, Fisch, Fruchtsäfte, Bananenmuffins, Frappés, Spiegelei mit Hackfleisch und Reis, frische Erdbeeren, Ananas, Papaya und weitere exotische Früchte, gebratenes oder frittiertes Hühnchen, Crèpes, Pfannkuchen, ja sogar Sushi, Sandwiches oder Salate) ausprobiert.

Abundant night markets

Abundant night markets

Waiting to fill the bellies of the next customer

Waiting to fill the bellies of the next customer

Phanom Rung

Phanom Rung

Intricate designs, Phanom Rung

Intricate designs, Phanom Rung

Die Stadt wurde immer lebendiger, es schien als hätte sich die Hälfte der Bewohnerinnen und Bewohner zum gemeinsamen Abendessen auf dem Markt und die andere Hälfte zum gemeinsamen Trainieren (Tanzen, Basketball Spielen, Joggen, Skateboarden, Aerobic) im Stadtpark versammelt und wir genossen es, Teil dieses fröhlichen Treibens zu sein.

Während der nächsten fünf Tage (6. bis 10. Januar) flitzten wir weiter Richtung Westen des Landes, wobei der morgentliche Eiskaffee, gutes Essen, Nachtmärkte und herzliche Begegnungen die Höhepunkte jedes Tages waren. Einige Male wurden wir von Thais an den Strassenrand gewunken, weil uns immer mal wieder jemand eine Flasche Wasser oder eine Büchse Red Bull schenken oder einfach ein wenig mit uns plaudern wollte. Die Menschen sind wahnsinnig freundlich und sprechen oft auch etwas Englisch, so dass uns auch die Kommunikation hier etwas leichter fällt.

Am 8. Januar machten wir einen Abstecher zur Tempelanlage Phanom Rung, die auf einem erloschenen Vulkan liegt. Die Strasse dahin war so steil, dass ich immer wieder mal vom Fahrrad steigen und es hochschieben musste und noch dankbarer für die ansonsten flachen Strassen im zentralen und südlichen Thailand war.

Die hinduistische Tempelanlage Phanom Rung symbolisierte einst die Wohnstätte Shivas und wurde zwischen dem frühen 10. Jahrhundert und dem späten 12. Jahrhundert von den damals dort herrschenden Khmer errichtet, erinnert also auch an die alte Tempelstadt Angkor Wat in Kambodscha und beeindruckt mit ihren phantasievollen, in den Stein gemetzelten Figuren. Mit den Khmer verschwand ab dem 12. Jahrhundert auch der Hinduismus aus dem heutigen Thailand: Heute bekennen sich 94% der thailändischen Bevölkerung zum Theravada-Buddhismus und 5% zum Islam. Der Besuch von Phanom Rung stellte also eine spannende Abwechslung von den hunderten buddhistischen – teils auch enorm prachtvollen! – Tempeln dar.

Riverside house, Ayutthaya

Riverside house, Ayutthaya

Ayutthaya

Ayutthaya

Temple ruins, Ayutthaya

Temple ruins, Ayutthaya

Buddhas, Ayutthaya

Buddhas, Ayutthaya

Sunset in Ayutthaya

Sunset in Ayutthaya

Hungry squirrels, Ayutthaya

Hungry squirrels, Ayutthaya

Ayutthaya

Ayutthaya

Slowly being gobbled up by the tree

Slowly being gobbled up by the tree

Not every day you get to ride with an elephant

Not every day you get to ride with an elephant

Am 9. Januar legten wir noch mal eine Rekorddistanz (168 Kilometer) auf mehrspurigen Strassen zurück und waren froh, tags darauf endlich auf unbefahrenere Nebenstrassen, die uns durch eine idyllische Landschaft aus Reisfeldern, Wasserkanälen und Sonnenblumenfeldern führten, ausweichen zu können. Gegen Abend (10. Januar) erreichten wir die Stadt Ayutthaya, wo wir eine zweitägige Pause einlegen würden.

Ayutthaya ist die frühere Hauptstadt des siamesischen Königreichs und war schon im 16. Jahrhundert eine bedeutende Metropole, die Kaufleute aus aller Welt anzog. In ihrer Blütezeit standen in Ayutthaya drei Königspaläste, hunderte von Tempelanlagen sowie eine Handvoll Synagogen, Kirchen und Moscheen. Die Stadt wurde 1767 von den Burmesen erobert und zu grössten Teilen zerstört. Heute ist Ayutthaya eine eher verschlafene Stadt, doch erinnern die Tempelruinen an jeder zweiten Ecke an die ganze Pracht, die Ayutthaya einst zur Weltstadt machte.

Wir schauten uns die alten und paar neuere Tempel an, entspannten uns am Schwimmbecken unseres Hostels und planten die Weiterreise, die uns nach Ayutthaya ursprünglich direkt nach Bangkok geführt hätte. Aufgrund der Demonstrationen entschlossen wir uns aber, die Hauptstadt via Kanchanaburi zu umfahren und ein andermal zu besuchen.

Nach zwei Ruhetagen setzten wir unsere Reise also erst mal Richtung Westen fort und erreichten am 13. Januar nach einem langen Reisetag (150 Kilometer) Kanchanaburi, wo wir gleich noch mal eine Pause einlegten. Die Stadt ist in erster Linie bekannt für ihre Geschichte während des zweiten Weltkrieges. Tausende von alliierten Kriegsgefangenen, aber auch Inder, Thais und Burmesen wurden damals nach Kanchanaburi gebracht, um zu unmenschlichen Bedingungen unter Aufsicht der kaiserlich japanischen Armee eine insgesamt 415 km lange Bahnverbindung (“death railway”) zwischen Burma und Thailand zu erbauen. Heute erinnern zwei Museen, die Brücke am Kwai sowie verschiedene Gedenkstätte an das Schicksal der vielen Kriegsgefangenen, die beim Bau der Bahnlinie ums Leben kamen. Besonders eindrücklich ist das Museum “Thai-Burmese Railway Centre”, das einen guten Überblick über das dunkle Kapitel dieser Gegend schafft.

Kanchanaburi war auch der erste Ort, an dem wir einen bierbäuchigen Europäer nach dem andern mit einer nicht halb so alten Thaischönheit sahen. So einfach Reisen in Thailand auch ist, so viel Unschönes (z.B. Menschenhandel und verschiedenste Menschenrechtsverletzungen, Korruption oder Mafiastrukturen) bleibt für uns Reisende meist verborgen. Die glatzköpfigen Herren, deren Selbstgefälligkeit sich in den Armen der jungen Begleiterinnen, ihrer Thai-Girls, gleich noch verdoppelt, erinnern uns aber immer wieder daran, dass wir uns trotz aller Schönheit und allem Komfort in einem Land aufhalten, dessen Landsleute nicht selten mit Armut und Mangel an beruflichen Perspektiven zu kämpfen haben.

Am 16. Januar verliessen wir Kanchanaburi und damit auch die Touristen aller Art. Wir reisten auf ruhigen Nebenstrassen durch kleine Dörfer, an buddhistischen sowie chinesischen Tempeln und einmal sogar an einem riesigen chinesischen Friedhof vorbei und erreichten gegen Abend das hübsche Städtchen Phetchapuri, übersät mit buddhistischen Tempeln und überthront von einem imposanten Palast. Am meisten faszinierten uns aber die Dutzenden von Affen, derem Treiben wir stundenlang zuschauen könnten. Wir erfuhren, dass sich diese Affen in Gruppen aufteilen, die beinahe “gangmässig” agieren. So herrscht eine Gang etwa über einen Parkplatz, eine andere über einen bestimmten Strassenabschnitt und sobald ein Affe fremdes Territorium zu betreten versucht, wird so heftig gezankt, gefaucht, gekreischt und gar zähnegefletscht, dass einem ganz angst und bange wird.

Kurz bevor wir Phetchaburi am nächsten Tag (17. Januar) verliessen, besuchten wir eine mit goldenen Buddhastatuen ausgestattete Höhle, lernten dort den Tourenfahrer Emanuel aus Spanien kennen und vertrieben beim Parkplatz zehn Affen, die sich über sein Fahrrad hergemacht und es besonders genossen hatten, an Rädern und Sattel zu kauen. Emanuels Sattel war dahin.

Rice fields

Rice fields

Lunchtime delight - grilled chicken and sticky rice

Lunchtime delight – grilled chicken and sticky rice

25 Kilometer nach Phetchaburi erreichten wir das Meer – ein lang ersehnter Moment, nun würde sich die Reise noch mehr wie Ferien anfühlen. Fortan radelten wir, wenn immer möglich, auf kleinen Nebenstrassen dem Meer entlang und schafften es so zu grossen Teilen, der mehrspurigen Hauptstrasse zu entgehen. Wir übernachteten am 17. Januar im Badeort Hua Hin, der uns eher an die spanische Riviera als an Thailand erinnerte und waren erleichtert, als wir am 18. Januar das viel hübschere, ruhigere und weitaus authentischere Städtchen Prachuap Khiri Khan erreichten. Dort fanden wir eine kleine Pension direkt am Meer, genossen ein hervorragendes Fischcurry und anschliessend unseren freien Nachmittag. Gegen Abend stiegen wir einen kleinen Hügel hoch, den wir mit paar freundlichen Affen und thailändischen Touristen teilten und konnten uns kaum sattsehen an den uns umgebenden Karstfelsen und einem stimmungsvollen Sonnenuntergang. Den Abend verbrachten wir auf dem Nachtmarkt, dessen vielen Versuchungen wir wie so oft kaum widerstehen konnten und der uns mit vollen Bäuchen in unsere Betten fallen liess.

Rice fields and palm trees

Rice fields and palm trees

Dank starkem Rückenwind waren wir so schnell unterwegs, dass wir auch an den kommenden Tagen meist schon gegen Mittag 100 Kilometer zurückgelegt hatten und den Rest des Tages an den für die Ostküste typischen wilden Stränden (Ban Saphan und Hat Thung Wua Laen) verbrachten. Schon jetzt fühlten wir uns wie in den Ferien, doch konnten wir unsere Velopause in Phuket und damit den Besuch meiner Schwester Jana und das Wiedersehen mit Pauls Onkel Bruce kaum erwarten, verbrachten am 22. und 23. Januar daher noch mal zwei ganze Tage auf dem Fahrrad, legten lange Distanzen zurück und erreichten am 24. Januar die Wohnung von Bruce im Norden Phukets. Bruce ist momentan noch geschäftlich unterwegs und hat uns seine Wohnung mit Pool und Sicht aufs Meer überlassen. Wir leben im Luxus und freuen uns auf richtige Ferien hier!

Thailand’s tailwinds and tasty food

The excitement of visiting a new country brings with it sky-high expectations and unlimited possibilities, but also the knowledge that new hurdles and unforeseen challenges lie in waiting, just out of sight.  Turkey challenged us with sweat-inducing passes and Nina especially, with her position as a woman in the religiously conservative east, Uzbekistan offered up heat waves and on-going fever, Kyrgyzstan had even bigger mountains, and therefore even bigger passes, as well as sometime almost empty food stores, China had us scratching our heads with the language, and Laos confronted us with yet again more mountains and its obvious, abundant poverty.  Now we’ve made it to Thailand, where, to be honest, everything is just a little easier.  Thanks to the smooth wide streets, relatively flat terrain and favourable tailwinds, we’ve covered ground faster than at any other time during this trip, without any noticeable increase in energy output.  The local people are warm and helpful, our mouths have been treated to one highlight after the other, and although far from cool, the temperatures haven’t been too agonising.  Despite the long riding distances, there has definitely been a genuine “holiday” feel to our recent travels.

Allied War Cemetery, Kanchanaburi

Allied War Cemetery, Kanchanaburi

Bride over the River Kwai, Kanchanaburi

Bride over the River Kwai, Kanchanaburi

Chinese cemetery

Chinese cemetery

Cow "peak hour"

Cow “peak hour”

A final push of 40km from Pakse saw us leaving Laos and heading over the border into Thailand (January 5th).  We stopped for an ice coffee break at the border town of Chong Mek and observed proceedings for a while.  Although Laos lay less than a kilometre away geographically speaking, developmentally, it was clear that we were in a newer, much more affluent world; the roads were better, the range of fruits and vegetables endless, and loaded market stands were slowly buckling under their own weight.  An endless stream of sparkling new 4WDs and utes constantly whizzed past, and we also soon found ourselves whizzing along, averaging almost 30km/h, courtesy of the floorboard smooth roads and friendly tailwind.  139km later we rolled into Ubon Ratchathani and, after finding a hotel, set off to explore the night market, a tourist highlight in itself in Thailand.  Dozens of stands and carts were spread across a street corner, and the market was buzzing with local people loaded up with bags of food collecting their and their family’s dinner, as well as the odd tourist unsure of what to sample next.  The amount of food available was endless, and although we gave it our best shot, sampling everything was even beyond us.  Every type of curry imaginable, or unimaginable, vegetables, noodles, omelettes, fish and prawns, banana muffins, frappes, barbecued and deep-fried chicken, fried eggs atop piles of spicy mince and rice, fresh strawberries, pineapples and mangoes, a rainbow of fruit shakes, crepes, pancakes, sushi, sandwiches and even salad.  The range on offer just didn’t seem to end.

As the sun slowly set, the market became ever livelier, thanks to the constant stream of people constantly arriving.  At times it seemed as though half of the city was there, and after having a walk around the city park following our diner, it seemed that the other half of the city had gathered there, either jogging, or dancing, or skateboarding, or playing basketball or football.  The enthusiastic, colourful atmosphere made it a very memorable evening.

Buddhas hiding in a cave

Buddhas hiding in a cave

Bike enthusiasts

Bike enthusiasts

We spent the next five days (January 6th-10th) heading further west.  A morning ice coffee, or two, from a roadside stall, delicious food, fascinating night markets and warm encounters with the local Thais made for the highlights of our days on the road.  Occasionally someone would stop us, either for a quick chat, or to give us some cold water or an isotonic drink.  The people are incredibly friendly and genuinely interested and since they often speak a little English, communication was a touch easier than in the recent past.

A detour (January 8th) to the Khmer temple site of Phanom Rung had us, following a short, steep climb, a touch out of breath.  Set atop a dormant volcano, the road leading there seemed to take the most direct route at times, rather than slowly winding its way up the hillside.  Standing up in the pedals and an extra dose of huffing and puffing saw us finally make it the top, and the entrance, dripping from head to toe.

Drying fish

Drying fish

Colourful fishing villages

Colourful fishing villages

Seaside picnic

Seaside picnic

Built between the 10th and 12th centuries by the ruling Khmer, the Phanom Rung temple complex is a Hindu shrine dedicated to Shiva, and symbolises his heavenly dwelling, Mount Kailash.  The intricate fantasy-filled stone carvings adorning the temple are quite impressive.  Hinduism’s prevalence in Thailand began to decrease from the 12th century onwards, as the Khmer empire slowly crumbled.  Today, 94% of the Thai population identify themselves as Theravada Buddhists and the other 5% as Muslim.

An early start (January 9th) and a long day of riding saw us set a new record (168km), making the most of the relatively flat terrain and helpful tailwind.  The majority of the following day led us along quiet side streets, past idyllic landscapes of rice fields, canals and field of sunflowers, all pointing their faces skyward in the morning, but slowly wilting and drooping under the ferocity of the midday sun.  We arrived on the inland island of Ayutthaya early in the afternoon and quickly located a place to stay.  Since a few rest days were in order to allow us to look around, the only prerequisite for our accommodation was the luxury of a swimming pool – now that’s holidays.

The Kingdom of Ayutthaya was Siamese kingdom that existed between the 14th and 18th century.  Ayutthaya was friendly to foreign traders, allowing Europeans and Asians to set up villages outside the city walls.  Towards the end of the 16th century, it was one of the largest and wealthiest cities in the East, with a population estimated by some to be as high as one million.  During the 17th century the kingdom declined in importance, until it was conquered and sacked by the Burmese in 1767.  They almost totally destroyed the city, and the remains and ruins littered about the city today, display only a fraction of the importance and imposing grandeur that was once present.

Prachuap Khiri Khan

Prachuap Khiri Khan

Prachuap Khiri Khan

Prachuap Khiri Khan

Checking out the swell - surf's up

Checking out the swell – surf’s up

A UNESCO World Heritage Listed site, Ayutthaya is packed with temples (mainly ruins) spread across the city, making it the prefect place to explore by bicycle – as if we hadn’t already ridden enough you might ask.  A sunset boat cruise around the canals circling the town centre offered us a view from a different perspective in the fading light.  Temple and ruin gazing was interrupted intermittently by a refreshing dip in the pool at our guesthouse, and like always the two days quickly passed, and it was time again to move on.

With the on going tension and protests in Bangkok, we made the tough decision to leave it for another time and instead head further west toward Kanchanaburi.  After reaching our planned destination for the night early afternoon (January 13th), but finding no reasonable mould and bug-free accommodation, we decided to keep pedalling westwards and 155km later reached the banks of the River Kwai.

Kanchanaburi, located on the River Kwai, remains infamous for its role during WWII.  After Thailand feel to the Imperial Japanese Army in 1942, plans were made to build a railway from Thailand in the east across the mountainous jungle to the coastal area of Burma in the west, thus securing troop and supply lines for the Japanese Burmese campaign, removing the need for the longer and more hazardous sea route around Singapore and through the Malacca Straights.

Forced labour was used for the construction of the 415km railway line between Bangkok and Rangoon, or Death Railway as it came to be known. 180,000 Asian labourers (mainly Malay, Indians and Indonesians) and 60,000 POWs (British, Australians and Dutch), worked on the project, and the appalling working and living conditions resulted in the deaths of 90,000 Asian labourers and 12,000 POWs, mainly as a result of disease, malnutrition and accidents, all within the  mere 15 months it took to complete.  The railway line required the construction of hundreds of bridges, one of which crossed the Kwai River near the town of Kanchanburi.  This bridge was immortalised in the 1950s film, The Bridge on the River Kwai, although in reality, the conditions and treatment of the prisoners was far worse than anything depicted in the film.  Today, a number of museums pay tribute to the victims of the construction of the Death Railway, the most interesting and informative being the Thailand-Burma Railway Museum.  Numerous war cemeteries are also situated in and around the town, offering but a glance at the brutality and human cost paid during WWII.

Early morning, Prachuap Khiri Khan

Early morning, Prachuap Khiri Khan

Holiday feeling

Holiday feeling

Our time in Kanchanaburi (January 14th/15th) focused mainly on visiting the war memorials and museums, as well as recharging the batteries.  Again we found ourselves with the luxury of a swimming pool, all for the bargain price of 250 Thai Baht (about $US8) per night.  It was also in Kanchanaburi that we were first witness to the darker side of Thailand.  The bars seemed to be filled with older Western men enjoying the company (hourly, daily or weekly rentals available) of very young Thai (usually not actually Thai) women.  As simple as it is to travel in Thailand, and to be hypnotised by the smiling faces and friendly people, it is easy to forget that a much darker, less desirable side exists.  Corruption through all levels of government and officialdom are rife, nothing gets moved, built, sold or bought without the say so of the mafia, whilst people smuggling and prostitution are a common struggle of life here.  As much as Thailand undeniably has to offer to tourists, the prospects for a large portion of the population are much less rosy, poverty is widespread, and human rights are often just a foreign word, not something to protect the people.

Relaxed and recovered, we left Kanchanaburi (Februry 16th) and its full assortment of tourists, and headed again south towards Phetchaburi, 135km away.  For the majority of the route, we could stick to smaller, quieter roads, passing little villages and ornate temples, occasionally large Chinese cemeteries, alongside canals and once even getting caught in cow “peak hour”, as a villager led his herd home along a dirt road.  A couple of serves (each) of delicious Pad Thai at a roadside stall gave us the energy to reach Phetchaburi around mid-afternoon.

Phetchaburi overflows with a collection of beautifully detailed Buddhist temples and is adorned with an imposing palace perched high on the hill looking over the town.  Groups of monkeys spread around the park at the base of palace add a touch of entertainment (or frustration or terror).  The different families of monkeys work together as gangs, being responsible for, and where necessary violently protecting their own kingdoms.  Time always seems to pass so quickly, when we’re enchanted by the performance of the monkeys going about their business.

Another early start to the day

Another early start to the day

Deserted beaches

Deserted beaches

Early the following morning (January 17th) we set off with unloaded bikes to visit a cave temple filled with Buddhist statues, close to Phetchaburi.  Again here, monkey gangs roamed about, hunting unsuspecting victims carrying food and drinks, waiting for the next load of tourists to step out of their bus.  Upon re-emerging from the cave temple, a group of monkeys were clambering over a pair of now upturned bicycles belonging to two other unfortunate cyclists we’d met in the cave, chewing away at the seats and tires, and jumping from one wheel to the next.  Luckily we’d tied our bikes securely to a pole a little further away from the cave entrance, and for reasons unknown to us, the monkeys had left our bikes alone.

After returning to the guesthouse to retrieve our things, we were then back on the road.  25 kilometers later we reached the seaside, and saw the ocean for the first time since Macau, 3 months earlier.  An ice coffee in the sea breeze topped up our energy levels and we spent the rest of the day following the coastline south, sometimes unavoidably on busy roads but wherever possible on quiet roads along the sea.  We spent the evening in the overdeveloped holiday town of Hua Hin, but enjoyed wandering around the narrow alleys and sampling our way through the night market there.

More coastal roads the next day (January 18th) brought us to the quiet, windswept seaside town of Prachuap Khiri Khan.  A small guesthouse opposite the seaside promenade offered us shelter for the night, and following a delicious fish curry lunch, we wandered along the promenade enjoying the views of the craggy islands dotted across the horizon.  Towards evening we headed up to a temple perched atop a hill overlooking the town and encompassing bay and watched us the sun slowly set, the sky changing through a rainbow of colours.  Monkeys also slowly made their way up to the peak, seeking shelter for the evening, although unlike in Pretchapuri, they were a little friendlier and less aggressive here.  An endless night market spread out along the promenade offered us all we needed, and more, for another tasty Thai dinner.

Sweet, juicy, delicious and oh so cheap

Sweet, juicy, delicious and oh so cheap

Energy food on the road

Energy food on the road

Thanks to the strong northeasterly winds coming out of China during winter, we’d usually managed to have 100km covered around midday, leaving us the afternoon to relax and enjoy our time at the beach.  The strong winds made swimming and sunbathing less practical, but we enjoyed the spare time we had reading, eating and wandering along the empty east coast beaches.  We found charming beachside bungalows at the small seaside villages of Ban Saphan (Janury 20th) and Hat Thung Wua Laen (January 21st/22nd) and spent our last evening before reaching Phuket in Phang Nga (January 24rd).  The relaxing tempo during the preceding week, meant that we felt like we were in “holiday mode”, but we were equally excited at the prospect of a proper break.

Another early start (January 25th) to beat the heat had us crossing the Sarasin Bridge onto Phuket Island late morning before finally arriving at Bang Thao beach just after lunchtime.  Now it was really time for our holiday to begin.  Seeing my uncle, (Bruce, who lives in Phuket with his wife, Mei) again after 3 years is something to look forward to, and Nina’s sister, Jana, is also coming to visit for a few weeks to escape the cold winter of Switzerland.  The reunion with Bruce will have to wait a few days, since he’s away on business, but in the meantime, we’ve been given free reign over his luxurious apartment, complete with tennis court, swimming pool and million-dollar sunset view from the balcony.  Life is too good – maybe we’ll never want to leave.