Plantations of banana and tea

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(English below)

Schon jetzt, nach paar Tagen in Laos, kann ich unsere letzten Tage in China kaum noch auseinander halten; Zu sehr gleichen sie sich in ihrer Abfolge.  Nach einer Tasse Nescafé sowie einer Schüssel Müesli mit Früchten und Joghurt verliessen wir meist um 8 Uhr unser Hotelzimmer, radelten paar Stunden (meist einen Pass hoch), bestellten gebratenes Gemüse, Fleisch und Reis zum Mittagessen, radelten noch paar Stunden (oft einen zweiten Pass hoch), organisierten uns in einer weiteren nichtssagenden Ortschaft ein Hotelzimmer, kauften Joghurt und Früchte fürs nächste Frühstück, assen noch mehr Reis, gebratenes Fleisch und Gemüse, um schliesslich mit schweren Beinen ins Bett zu sinken. Kurz: Essen. Radeln. Essen. Radeln. Essen. Schlafen.

Going up...

Going up…

Tea plantations

Tea plantations

…and up...

…and up…

So many different shades of green

So many different shades of green

…and up a little more...

…and up a little more…

Rice terraces

Rice terraces

Die Tage waren anstrengend, die Strasse (G214), mit Ausnahme der Strecke Zhenyuan – Anban!, meist gut und dank der neuen, parallel verlaufenden Autobahn kaum befahren und die Umgebung wurde mit jedem Tag grüner und tropischer. Nach Weishan (27. November) entdeckten wir erste Bananenbäume und radelten später entlang ganzer Bananenplantagen, Reisterrassen wurden zu Teeterrassen, dichter Dschungel ersetzte den Nadelwald, es mehrten sich die überfahrenen Schlangen auf der Strasse und es zeigten sich die ersten tropischen Blumen und Pflanzen.

Nach acht langen und etwas monotonen Tagen im Sattel erreichten wir am 3. Dezember Jinghong, Hauptstadt des Bezirks Xishuangbanna. Es gibt nicht all zu viel zu sehen in Jinghong, doch hatten unsere Beine eine Pause verdient und so verbrachten wir zwei Tage (4. und 5. Dezember) in unserem gemütlichen Hostel oder in westlich orientierten Cafés, schrieben E-Mails, besuchten den botanischen Garten, planten Laos, schauten Filme und spazierten durch die geschäftigen Einkaufsstrassen.

Die grösste Touristenattraktion Jinghongs sind die Gesangs- und Tanzaufführungen der ethnischen Volksgruppe “Dai”, welche die Gegend zahlenmässig dominiert. Wir bleiben solchen Aufführungen meist fern, da das Ganze meist sehr künstlich und inszeniert wirkt. Auch viele der umliegenden Dörfer sind mittlerweile für die chinesischen Touristen schön herhausgeputzt und mit einem überrissenen Eintrittsgeld, das meist nicht mal den Dofbewohnern und Dorfbewohnerinnen, sondern den Behörden zukommt, versehen worden. In Menghan zum Beispiel feiern die Dai ihr Neujahr bzw. das Wasserfest für die Touristen mittlerweile tagtäglich: Im Daikalender ist dieses Fest das wichtigste Ereignis des Jahres, auch als “Festival des badenden Buddhas” bekannt. Das Fest beruht auf einer buddhistischen Legende, wonach Drachen den neugeborenen Buddha mit duftendem Wasser besprühten. Das gegenseitige Bespritzen mit Wasser soll daher Glück bringen und ist so zum wichtigen Bestandteil der Neujahrsfeier geworden – oder in Menghan zum Alltag. Man stelle sich vor, für ein Publikum tagtäglich Weihnachten zu feiern!

Etwas schockiert waren wir, als wir Jinghong hinter uns liessen (6. Dezember) und durch wesentlich authentischere Daidörfer radelten, denn diese Dörfer hatten mit dem aufstrebenden Chinas absolut nichts gemeinsam. Nicht selten radelten wir an verlotterten, aber von ganzen Familien bewohnten Bretterhütten oder an Bergen von Abfall vorbei. Die chinesische Regierung scheint bisher kein Interesse gehabt zu haben, in diesem südlichsten Teil Yunnans irgendwelche Wirtschaftsprogramme durchzuführen. Und so lernten wir während unserer letzten paar Tage in China schon wieder ein neues Gesicht dieser Riesenrepublik kennen: Das Gesicht eines Entwicklungslandes, dessen Menschen in einfachsten Verhältnissen leben.

Nach sieben Wochen und mehr als 2700 Kilometern in China erreichten wir am am 8. Dezember die Grenzstadt Mohan, wo wir unser letztes chinesisches Mittagessen genossen, die übrig gebliebenen chinesischen Yuan in laotische Kip eintauschten und mit einem chinesischen Ausreisestempel im Pass über die chinesisch-laotische Grenze rollten.

Crouching tiger, hidden dragon, sweeping fan

Crouching tiger, hidden dragon, sweeping fan

Gossiping with the locals

Gossiping with the locals

Tea plantations, Pu'er

Tea plantations, Pu’er

Wir verlassen China mit hunderten von sich widersprechenden Eindrücken: Hervorspriessende Einkaufszentren versus einfache Marktstände, dicker Smog versus frische Bergluft, bedrückende Armut versus massloser Reichtum, Mystik versus Digitalgesellschaft, funkelnde Millionenstädte versus verlotterte Bretterhütten, mehrspurige Autobahnen versus unberührte Natur, Entrechtung versus Chance, alte Traditionen versus Konsumgesellschaft, Planwirtschaft versus Kommerz, Kontrollstaat versus aufsteigende Mittelklasse, Minustemparaturen versus Tropenluft, Einheitsstaat versus kulturelle Vielfalt, einfaches Land- versus hektisches Grosstadtleben.  Es ist diese Komplexität und Widersprüchlichkeit, dieses Erleben von Gegensätzen, die eine Chinareise ausmachen und mich weitere Ecken dieses Landes entdecken lassen wollen. Am meisten jedoch beeindrucken mich die Menschen, die jede noch so schwierige Situation mit einem Lächeln anzugehen versuchen und uns überall mit grösstem Interesse und einer rührenden Freundlichkeit willkommen geheissen haben.

Plantations of banana and tea

Already now, such a short time after leaving its soil, it’s hard to differentiate the end of our time in China.  The last week or so seems to blur together a little.  A bowl of muesli with fruit and yoghurt washed down with a cup of Nescafé, out the door of our non-descript hotel before 8am, a few hours of riding (usually involving lots of hills and more often than not a pass, a lunchtime stop consisting of stir-fried meat and vegetables with rice (always delicious), then back to riding for a few more hours (with hills and a pass), before rolling into another non-descript Chinese town to begin the search for another non-descript Chinese hotel, that being accomplished, heading off into town for another meal of stir-fried meat and vegetables with rice (still delicious), then finally falling into bed early with tired legs and full bellies.  In summary: eat, ride, eat, ride, eat, sleep…

Hungry mouths, Jinghong Botanical Gardens

Hungry mouths, Jinghong Botanical Gardens

Coconut danger, Jinghong Botanical Gardens

Coconut danger, Jinghong Botanical Gardens

Jinghong Botanical Gardens

Jinghong Botanical Gardens

Unabated construction - always something somewhere being built

Unabated construction – always something somewhere being built

The days from Weishan to the Lao border involved some tough riding, but the road (G214) was good (except for the section between Zhenyuan and Anban – which was horrible) and extremely quiet (thanks to the remoteness of some areas, and the parallel-running motorway in the more built-up ones).  The further south we progressed, the greener and more tropical the landscape became.  The first isolated banana plants came into view, and then later whole banana plantations.  Rice terraces turned into tea and coffee plant terraces, thick jungle replaced pine forests, and the increased incidence of squashed snakes along the road had both of us riding a little closer towards the middle (away from the bushes hiding snakes that is!).

Eight long days of riding brought about our arrival in Jinghong (December 3rd), the seat of the Prefecture of Xishaungbanna.  Although the tourist appeal of Jinghong itself is somewhat limited, our legs needed a break, so a couple of days (December 4th and 5th) here of R&R were well received.  During our stay, like always, copious amounts of food were consumed, the botanical gardens were toured, and our bodies enjoyed the break.

The most obvious tourist attraction in Jinghong is the nightly ethnic “song and dance” display, performed by the local Dai minority.  As a rule, we go out of our way to avoid these staged performances, knowing that they tend to take place at the firm insistence (more like coercion) of local officials.  The surrounding prefecture of Xishaungbanna is home to numerous minorities and hill tribes, and has seen a huge jump in the number of mainland tourists looking to visit “authentic” villages.  As a result, some of these villages have be “refurbished” and hit with an entrance fee.

For the Dai people, one of the most important events on their calendar is the “Water Splashing Festival”, which takes place in mid-April.  The dirt, sorrow and demons of the old year are washed away, making way for happiness in the new one.  In Menghan, a village close to Jinghong, water splashing “festivals” for the benefit of tourists take place twice daily – imagine having to celebrate New Year’s Eve two times a day.

Swaying hut

Swaying hut

Roadside temple (near Menghan)

Roadside temple (near Menghan)

Fresh fruit for sale

Fresh fruit for sale

Upon leaving Jinghong (December 6th) and travelling through the countryside southwards, we were confronted, quite shockingly, with poverty like we’d yet to see in China.  Although along our trail we’d been through places where people clearly had a tough life and very little to show for it, here many people seemed to live in nothing more than tin huts surrounded by mounds of rubbish.  The economic boom evident many places in China, seemed like a world away.

Constant photo shoots with strangers

Constant photo shoots with strangers

Finally after 51 days and over 2700km of riding it came time for our China odyssey to end.  One last delicious China lunch at the border town of Mohan, a quick foreign exchange transaction (China Yuan to Lao Kip) with one of the insistent women eagerly chasing down tourists along the street, then the exit stamp came down with a thump in our passports and we were free to leave…definitely to return again.

The time is China, in many senses, leaves so many open questions.  The extreme contrasts greet you at every turn: enormous shopping centres popping up everywhere overnight filled with everything everybody needs and wants versus small market stands consisting of little more than a few vegetables, or eggs or chicken pieces atop a wooden board, overwhelming, throat-burning eye-watering pollution versus crystal clear mountain air, depressive poverty versus exorbitant wealth, mystical stories versus digital entertainment, glittering metropolises versus crumbling villages, multi-lane highways versus untouched nature, disfranchisement versus prospective, old traditions versus consumerism, planned economic development versus profit, police state versus a growing middleclass, centralised generic state versus ethnic diversity, simple country lifestyle versus hectic city living.  It’s this complexity and contradiction, resulting in so many amusing yet baffling experiences, which make travelling through China so fascinating.  Most of all, it’s the people, always managing their way through any situation with a smile (genuine or maybe just a façade) and welcoming us with genuine interest and kindness, who made our time in China so memorable.

On and off the Tea Horse Road

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(English below)

Noch fröstelnd verliessen Rachel, Alex, Paul und ich am 20. November unser Hostel an der südlichen Mündung der Tiger-Sprung-Schlucht (Tiger Leaping Gorge) und radelten durch den morgendlichen Nebel dem Fluss Yangtze entlang.  Kurz vor Mittag wurden wir auf die neue, aber für Autos noch gesperrte Autobahn gelassen und genossen es, nebeneinander herfahren und plaudern zu können, ohne ständig auf herannahende Fahrzeuge achten zu müssen. Wir verliessen die Autobahn nach einer stärkenden Nudelsuppe und legten die restlichen 30 Kilometer auf der Hauptstrasse, der G214, zurück, wo uns das genaue Gegenteil erwartete: Stück um Stück ratterten hupende Lastwagen an uns vorbei und hüllten uns in dicke Abgas- und Staubwolken ein, während wir gleichzeitig ganzen Familien auf Motorrädern, Hunden, Kühen und Hühnern auf der mit Schlaglöchern übersäten Strasse auszuweichen versuchten. Kurz bevor es dunkel wurde, erreichten wir erschöpft das Städtchen Jianchuan, wo Alex uns ein Hotelzimmer organisierte und wir den Tag mit einem ausgiebigen Nachtessen, diesmal Reis mit Fisch, Blumenkohl, Tofu und Spinat – essen in China macht zu viert noch mehr Spass! – abschlossen.

Misty morning along the Yangtze

Misty morning along the Yangtze

A colourful local village

A colourful local village

Off to work

Off to work

Autumn colours

Autumn colours

Rachel and Alex entering Shaxi

Rachel and Alex entering Shaxi

Town square, Shaxi

Town square, Shaxi

Town square, Shaxi

Town square, Shaxi

Animal market, Shaxi

Animal market, Shaxi

Traditional dress, Shaxi

Traditional dress, Shaxi

Taking his ducks for a walk

Taking his ducks for a walk

Weekly market, Shaxi

Weekly market, Shaxi

Bright costumes

Bright costumes

Need some tools?

Need some tools?

Weekly market, Shaxi

Weekly market, Shaxi

Weekly market, Shaxi

Weekly market, Shaxi

Some people don't let anything put them off their food

Some people don’t let anything put them off their food

Weekly market, Shaxi

Weekly market, Shaxi

Mit Jianchuan liessen wir am 21. November auch die G214 hinter uns zurück, radelten auf kaum befahrenen Strassen durch bunte Herbstwälder und kleine Bauerndörfer und erreichten nach 34 Kilometern die Ortschaft Shaxi. Früher war das Städtchen eine wichtige Station auf der “Tea Horse” Handelsroute, einem Ausläufer der südlichen Seidenstrasse, auf welchem während hunderten von Jahren Tee aus Yunnan in den Norden (Tibet, nördliches China, Indien) und umgekehrt Pferde und Salz aus dem Norden nach Yunnan transportiert wurden.

Das Zentrum Shaxis bildet der ehemalige Marktplatz, umgeben vom buddhistischen Xingjiao Tempel sowie von traditionellen, mit Schnitzereien und bunten Mustern verzierten Holzhäusern. Zwar sind Pferdeställe durch für Touristen eingerichtete Cafés und Restaurants abgelöst worden. Nach wie vor lässt der Platz aber das Treiben der Händler und Pferde vor hunderten vor Jahren erahnen.

Jeden Freitag wird in Shaxi ein grosser Markt, den Menschen aus sämtlichen umliegenden Dörfern besuchen, abgehalten und so entschlossen wir uns, einen weiteren Tag (22. November) in Shaxi zu verbringen – einmal mehr bewunderten wir Menschen in bunten Trachten, Waren in allen Formen und Farben und testeten unsere Bäuche mit dem vielen Essen, das die Marktverkäuferinnen brutzelten, hackten oder rührten: Mit einer dicken Schimmelschicht bewachsener Tofu, der nach einem sehr starken Käse, wenn nicht nach einem ganzen Kuhstall riecht, Holzzweige, pinke Würstchen, Honigsirup mit Joghurtstückchen, mit Fleisch, Pflaumen und Erdnüssen gefüllte Dampfbrötchen und Kuchen. Das meiste schmeckte gut, den Schimmeltofu muss ich nicht unbedingt noch mal essen!

Wie immer auf solchen Märkten gibt es nichts, was es nicht gibt. Etwas schockiert war ich, als ich auf einem Marktstand zum ersten Mal frisch gezogene Zähne ausgebreitet sah, die der Verkäufer eilig zu verstecken versuchte, als ich sie fotografieren wollte. Wie er wohl zu den Zähnen gekommen ist? In einer andern Ecke liess sich eine alte, sichtlich mittellose Frau, die ein kleines Baby in den Armen hielt, ihre langen Haare abschneiden, um sie gegen ein kleines Entgelt abzugeben. Ein eifriger Verkäufer demonstrierte vor einem wachsenden Publikum die Wirkung seiner Heilsalbe (Tigerbalsam) an einem Huhn, indem er dem Tier das Knie auskugelte, es wieder einrenkte und schliesslich den Tigerbalsam auf die wunde Stelle schmierte. Das Huhn spazierte davon, als hätte es nie Schmerzen gehabt, woraufhin sämtliche ZuschauerInnen überzeugt eine Tube Tigerbalsam kauften, sich im Gedränge zum nächsten Stand stossen liessen und der Verkäufer dem Huhn für ein neues Publikum das Knie auskugelte.

So sehr uns manches schockiert so gerne lassen wir uns gleichzeitig vom fröhlichen Treiben der Menschen in den Bann ziehen. Überall wird gelacht, gegessen, getratscht, angepriesen, gefeilscht und ausgetauscht. Die Marktbesuche sind ganz sicher eines der Highlights unserer Chinareise.

Gerüche, Geräusche, Farben und Formen hatten sämtliche unsere Sinne befriedigt, wenn nicht überfordert, so dass wir uns nach vier Stunden Markt erschöpft in den gemütlichen Innenhof unseres Hostels (Horse Pen 46) zurückzogen, dort einen ruhigen Nachmittag und später einen gemütlichen Abend mit andern Reisenden verbrachten.

Der Ruhetag in Shaxi hatte uns die zum Weiterreisen nötige Energie geschenkt – und die hatten wir auch nötig. Die Strecke führte uns am 23. November zwar durch eine idyllische Landschaft aus Reisfeldern, Gemüsegärten und Herbstwäldern, doch verschlechterte sich der Strassenzustand mit jedem Tritt und Höhenmeter, so dass wir schliesslich einen Pass auf einer Schotterstrasse überquerten und uns nach einer holprigen Abfahrt mit ständig angezogenen Bremsen der ganze Körper, von den Zehen bis Fingerspitzen, schmerzte. Eine köstliche Raviolisuppe (dumplings) sowie eine Büchse kalter Nescafé am frühen Nachmittag liessen die Strapazen vergessen und schenkten uns die nötige Energie für die letzten paar Kilometer des Tages. Im Städtchen Er’Yuan fanden wir – wie immer dank Alex’ Kommunikationskünsten – ein günstiges Hotel und genossen Hotpot (Feuertopf) zum Nachtessen. Der Feuertopf ist eine Art Fondue chinoise, wobei nicht nur Fleisch, sondern auch Gemüse, Tofu und Nudeln in den Topf geworfen werden. Rachel fand diesmal eine besondere Überraschung, als sie pötzlich einen ganzen Hühnerkopf aus dem Topf fischte!

Am 24. November legten wir erst 30 unspektakuläre Kilometer auf der Hauptstrasse zurück und radelten anschliessend durch kleine, lebendige Städtchen, entlang alter Tempel und Gemüsegärten dem östlichen Ufer des Sees Erhai (zu deutsch Ohr-See) entlang, wo wir den Dorfbewohnerinnen beim Fischen sowie chinesischen Touristen auf wackligen Fahrrädern zuschauten und uns in gemächlichen Tempo der Stadt Dali näherten.

Dali gehört mit seiner 3000 jährigen Geschichte und reichen Kultur zu den kulturhistorisch bedeutsamsten Städten Chinas. In der Altstadt sind nach wie vor Teile der alten Stadtmauer sowie die Eingangstore, bunt bemalt und mit feinen Holzschnitzereine verziert, erhalten. Den Charme einer alten Stadt hat Dali allerdings etwas verloren, die chinesischen Touristenmassen haben die Gassen erobert, so dass sich nun ein Souvenirladen an den nächsten reiht und Teile der Stadt so künstlich herausgeputzt sind, dass sie mehr an Disneyland als an eine alte Stadt erinnern. So unzufrieden waren wir allerdings nicht mit der touristischen Infrastruktur: Wir genossen Pizzas und guten Wein zum Nachtessen, entdeckten eine Bäckerei, die Käseplättli anbietet, faulenzten im Innenhof unseres Hostels, lernten andere Reisende kennen und verbrachten so zwei unspektakuläre, aber erholsame Tage in der Altstadt Dalis.

Am 26. November verabschiedeten wir uns von Rachel und Alex, die den südlichen Teil Yunnans per Bus bereisen wollten, die wir aber hoffentlich zu Weihnachten in Laos irgendwo wiedersehen werden. Wieder zu zweit kamen wir so schnell voran, dass wir nach einem kleinen Pass und 70 unspektakulären Kilometern das Städtchen Weishan schon kurz nach dem Mittag erreichten und uns – wieder auf uns selbst gestellt und damit mit Händen und Füssen – in ein Hotelzimmer einquartierten, um anschliessend die Gassen Weishans zu erkunden. Wie Shangri-la, Dali oder auch Shaxi besteht die Altstadt Weishans aus alten Holzhäusern sowie hübschen Gassen, doch hat der Massentourismus das Städtchen noch nicht erreicht, die allzu künstlichen Renovationen haben noch nicht stattgefunden und Weishan ist genauso, wie ich mir eine alte chinesische Stadt vorgestellt habe: Die Holzhäuser sind hübsch, aber sichtlich alt, teilweise renoviert, teilweise am Zerfallen, anstelle billiger Souvenirs werden getrocknete Chillis, Kräuter oder Antiquitäten angeboten, ältere Männer sitzen vor ihrem Hauseingang, während sie ihre Pfeife rauchen, das Kommen und Gehen beobachten und hie und da jemandem was zurufen, in einem dunklen Laden werden Nudeln getrocknet und immer wieder ermöglicht uns ein offener Türspalt den Blick in einen mit Pflanzen bewachsenen und gackernden Hühnern besetzten Innenhof. Noch scheint die Zeit in Weishan still zu stehen, doch haben wir in den vergangenen Wochen immer wieder erlebt, wie schönste Ecken Chinas vom einen Tag zum nächsten an chinesische Bedürfnisse angepasst und vom chinesischen Massentoursimus überrannt werden. Auch die Verwandlung Weishans in ein niedliches “Disneyland” bleibt wohl nur eine Frage der Zeit.

On and off the Tea Horse Road

Shaxi

Shaxi

Weekly market, Shaxi

Weekly market, Shaxi

No that not cotton wool for sale, it's matured (mouldy) tofu

No that not cotton wool for sale, it’s matured (mouldy) tofu

Town square, Shaxi

Town square, Shaxi

Leaving Shaxi

Leaving Shaxi

On the road to nowhere...

On the road to nowhere…

Chicken heads for dinner

Chicken heads for dinner

Another chilly start to the day (November 20th) saw the four of us (Annina, Alex, Rachel and myself) turn out of Tiger Leaping Gorge and continue southwards along the still foggy Yangtze River.  Around mid morning we could hardly believe our luck, when we stumbled upon an almost complete, though still devoid of traffic, motorway.  For the next 30km we enjoyed perfectly new, smooth asphalt and next to no traffic, except for the odd passing construction vehicle, allowing us to ride, at times, four abreast.  A lunch break of noodles put some energy back into our legs, but then came the realisation that the unfinished motorway was now blocked, and we’d have to resort to the dreaded G214.  This meant that our afternoon involved mouthfuls of pollution of all kinds, smog, dust and exhaust fumes and trying to avoid being mown down, whether from overloaded trucks, careering buses, speeding scooters and motorbikes or distracted roadside cows, dogs, chickens and pigs.  With evening approaching and all motorists seemingly more than ever in a hurry to arrive at their destination, we were relieved to roll into Jianchuan just before dusk.  With the help of Alex’s Chinese skills, an appropriate foreigner friendly hotel was quickly found, before four hungry cyclists set about devouring another delicious Chinese dinner.

We said goodbye to the dreaded G214 after an hour of thankfully quiet morning traffic and headed over the hills towards Shaxi (November 21st).  The quiet road took us through small farming villages, past forests in all their autumn glory and after a few climbs and 34km we arrived in the Tea Horse Road town of Shaxi.

The Ancient Tea Horse Road was a network of mule caravan paths winding through Southwest China.  Also sometimes referred to as the Southern Silk Road, it was a trade route between Yunnan Province, one of the first tea-producing areas, to Bengal and India via Burma, and other parts of China.  Through this trade network, it is believed that tea first spread from its origns in Pu’er in Yunnan across China and Asia.  The route earned the name Tea Horse Road due to the common trade of Tibetan ponies for Chinese tea.

The town of Shaxi lies upon the Ancient Tea Horse Road.  It began as a trading point for tea and horses over 1400 years ago during the Tang dynasty, and its prosperity reached a high during the Ming and Qing Dynasties (1368-1912).  It is the most intact caravan town along this route and, unlike other previous attempts scattered elsewhere throughout China, the restorations and renovations carried out in Shaxi are impressively tasteful and actually add to its charm.  The old market square is ringed with beautiful wooden houses, many former horse stalls, now converted into cafes, restaurants or even guestrooms.  The Buddhist Xiaojiao Temple also adorns the main square, shaded by a beautiful old gnarled tree.

Whilst nowadays just a sleepy little town, Shaxi really comes alive every Friday, when it hosts its weekly market.  Villagers come from far and wide, buying and selling, eating and drinking, gossiping and laughing.  The large number of surrounding minority villages means that Shaxi becomes a rainbow of colour, filled with numerous costumes and traditional dress.

We were lucky enough to be in Shaxi on a Friday (November 22nd), and as such were witness to this techno colour experience.  Wandering the streets was like an assault on the senses, so many colours, so many smells, and so much noise.  We arrived with empty stomachs, and then waddled home at the end of the day, having tried and sampled everything that looked in some way, shape or form, palatable.  The matured (read: excessively mouldy) tofu, however, with about two inches of spores coating it didn’t manage to find its way into my mouth.

Temple, Lake Erhai

Temple, Lake Erhai

Collecting the catch, Lake Erhai

Collecting the catch, Lake Erhai

Lake Erhai

Lake Erhai

Dali

Dali

Town gate, Dali

Town gate, Dali

Town gate, Dali

Town gate, Dali

Like any Chinese market, there was nothing, that couldn’t be found somewhere.  Teeth and dentures were proudly displayed on roadside tables, the dentist (not sure of his exact qualifications to be honest) eagerly waiting for his next customer with a fresh teeth mould at the ready.  Poor women sitting patiently, in desperate need for money, as their hair was shaved off, ready to be turned into a new wig, for someone with too much money.  And then there was the dodgy potion salesman extolling the virtues of his “magic” liquids and creams.  An enthralled public crowded around, watching as he dislocated a chicken’s legs, rubbed some cream onto them, then stood amazed as the chicken run about (naturally fearing for its life) again just a minute or two later.  A few snakes in a box rounded out his “performance” and soon the people were queuing ten deep waiting to make a purchase.  A quick whiff of these “elixirs” suggested that it was probably just Tiger Balm and alcohol.

A “day off” at the market in Shaxi had us feeling refreshed and we set off (November 23rd) feeling fit and strong.  After 5km the asphalt disappeared and the climbing began.  The dusty, bumpy road slowed us substantially, but the views across the valley were stunning, and with crystal clear blue skies, it was a pleasure to be riding.  By the time we reached the pass, the 750m climb meant only one thing, 750m of descent.  Unfortunately, the road deteriorated somewhat more, and we were almost slower going down as we’d been going up.  After over 30km of dust and rocks, we hit asphalt again and, like seemingly everywhere in China, turned the corner and found a restaurant waiting for us with lunch.  A steaming bowlful of dumplings put everything right with the world and we reached our destination for the night, Eryuan, late in the afternoon.  We decided that a hotpot was in order, so set off in search of an appropriate restaurant.  Again, Alex had us quickly on the right track, and we were soon sitting around a simmering pot of chicken, all trying to avoid the head that kept bobbing menacingly to the surface at irregular intervals.

Another early start (November 24th) had us sitting on the shore of Lake Erhai for our morning-tea break.  We took the next 40km fairly leisurely, weaving our way along the edge of the lake past old temples and through charming small fishing villages and immaculately terraced fields.  The closer we came to Dali, the more we had to be careful to avoid the other danger on the roads, Chinese tourists wobbling along on bicycles.

With references in literature dating back more than 3000 years, Dali is one of the most culturally and historically important cities in China.  It is the ancient capital of the Bai kingdom, Nanzhao, which flourished during the 8th and 9th centuries, and also the Kingdom of Dali (937-1253).  Around this time, Dali counted as one of the thirteen largest cities of the world.  As capital of the Dali Bai Autonomous Prefecture, the Bai people form its majority, around two thirds.

The old town is still ringed in parts by an impressive stone wall, whereby entry is gained to the centre via numerous stunning, towering gates, richly adorned in ornate carvings and vibrant colours.  The main thoroughfares through the town have become victims of the usual Chinese renovations (replacement would probably be a more appropriate word) and the alleys are a constant stream of packaged tourists and souvenir shops.  The Dali of yesteryear, famous for its laid back charm, is somewhat lacking, but the stunning city gates, endless quiet alleys away from the hustle and bustle, and views from the city walls across Lake Erhai and to the surrounding mountains make it a pleasant place to visit.  Of course, one positive of the tourist masses (also Western) was the tourist infrastructure on offer.  Proper European bakeries, delicious pizzas, authentic cheese platters and wine meant that we spent a lot of time here eating and relaxing.

Gong Chen Lou City Gate, Weishan

Gong Chen Lou City Gate, Weishan

Weishan

Weishan

Old town, Weishan

Old town, Weishan

With different onward paths laid out before us, we said our goodbyes and good lucks to Alex and Rachel, our trusty English travelling companions for the best part of the last two weeks, and continued further south (November 26th) as a group of two again.  One 500m pass, a longer descent and 70km later we arrived early-afternoon in Weishan.  With the best Chinese that we could muster (Alex no longer being present to act as our official translator) a charming hotel was found and we set off to look around the town.

Weishan was also an important and wealthy trading town during the powerful Nanzhao Kingdom.  Following the kingdom’s downfall, Weishan lost its importance, and only came into the spotlight again during the Ming Dynasty (1368-1644), when it became an important military outpost.  Built during the Ming Dynasty, the imposing Gong Chen Lou City Gate (1390), which served as the eastern entrance to the city, serves as the town’s main landmark.

The local people are mainly members of the Yi and Hui ethnic minorities, and life within the old town seems as if it hasn’t changed much over the last hundred years.  Old wooden buildings, some crumbling, some tastefully restored, line the narrow cobbled alleyways.  Although architecturally similar to Dali, or Lijiang, or Shangri-La with its wooden buildings, the tourist masses haven’t yet arrived in Weishan, and as such, an outward charm remains.  Instead of souvenir shops all selling the same cheap junk, people still live here, going about their daily lives, selling dried chillies and herbs, rusty antiques, hanging out homemade noodles to dry along the street, the elderly sitting hour upon hour at their front door, observing the comings and going of the street, gossiping to their neighbour perched opposite.  Weishan is an old Chinese town, how I imagined old Chinese towns to be, probably how Dali, or Lijiang still were ten or twenty or more years ago.  It remains to be seen how quickly things here will change (the possibility of change occurring at a speed in China like no where else possible), but we were fortunate enough to wander the streets, enjoying proceedings almost for us alone.

Northern Yunnan and the tiger that could jump the Yangtze

Photo gallery

(English below)

Nach einer langen und kurvigen Busfahrt erreichten wir am 11. November die Stadt Shangri-la (auch Zhongdian genannt) im hohen Norden Yunnans, wo man laut “lonely planet” in die tibetische Welt einzutauchen beginnt. Es war schon dunkel, als wir aus dem Bus in die klirrende Kälte hinaus stiegen und ich bereute zum ersten Mal, meine Winterkleider zurück in die Schweiz geschickt zu haben. Entsprechend erleichtert war ich, als wir in unserem Hostel (Tavern 47) einen Holzofen, um den sich sämtliche übrigen Gäste versammelten, sowie elektrische Wärmedecken, unter die wir uns schon bald verkrochen, vorfanden.

Old Town, Shangri-La

Old Town, Shangri-La

Old Town, Shangri-La

Old Town, Shangri-La

Shangri-La

Shangri-La

Gossiping in the shade

Gossiping in the shade

Mystical rooftop

Shangri-La

Shangri-La

Giant prayer wheel, Shangri-La

Giant prayer wheel, Shangri-La

Evening dancing

Evening dancing

Steaming lunch at the market

Steaming lunch at the market

Weigh-in for the duck version of “The Biggest Loser”

Cosy families

Cosy families

As the saying goes…"four heads are better than one"

As the saying goes…”four heads are better than one”

Happy stall owner

Happy stall owner

Another happy stall owner - less happy duck though

Another happy stall owner – less happy duck though

Local cheese - unfortunately we bought the whole volcano

Local cheese – unfortunately we bought the whole volcano

Jcak who?

Jcak who?

Gandan Sumtseling Montastery

Gandan Sumtseling Montastery

Gandan Sumtseling Montastery

Gandan Sumtseling Montastery

Gandan Sumtseling Montastery

Gandan Sumtseling Montastery

Gandan Sumtseling Montastery

Gandan Sumtseling Montastery

Quick Facebook status update

Quick Facebook status update

Off to work on a cold morning

Off to work on a cold morning

Shangri-La County

Shangri-La County

Jumping for joy at the first pass (3715m)

Jumping for joy at the first pass (3715m)

Baishuitai (White water terraces)

Baishuitai (White water terraces)

Baishuitai

Terraces as far as the eyes can see

Terraces as far as the eyes can see

A short breather to admire the view

A short breather to admire the view

Annina (<2m) and Haba Snow Mountain (5396m)

Annina (<2m) and Haba Snow Mountain (5396m)

Lunch with the locals, Haba

Lunch with the locals, Haba

A tough start to the day for some

A tough start to the day for some

The view straight along Tiger Leaping Gorge

The view straight along Tiger Leaping Gorge

As the name suggests

As the name suggests

A beer at Sean's Guesthouse overlooking Tiger Leaping Gorge

A beer at Sean’s Guesthouse overlooking Tiger Leaping Gorge

Trying to keep warm in Tiger Leaping Gorge

Trying to keep warm in Tiger Leaping Gorge

Autumn colours and snowy peaks along the high trail - Tiger Leaping Gorge

Autumn colours and snowy peaks along the high trail – Tiger Leaping Gorge

You never know who you'll bump into

You never know who you’ll bump into

Alex, Paul, Annina and Rachel - Tiger Leaping Gorge

Alex, Paul, Annina and Rachel – Tiger Leaping Gorge

Bit of a drop

Bit of a drop

Tiger Leaping Gorge

Tiger Leaping Gorge

The raging Yangtze, Tiger Leaping Gorge

The raging Yangtze, Tiger Leaping Gorge

Auf einer Höhe von 3200 m.ü.M. scheint die Sonne so intensiv, dass die Kälte der vergangenen Nacht am nächsten Morgen (12. November) auf der Terrasse unserer gemütlichen Unterkunft schon bald vergessen war. Wir faulenzten, frühstückten, lernten andere Reisende kennen und fühlten uns so wohl, dass wir uns entschieden, paar weitere Tage in Shangri-la zu verbringen. So hatten wir genügend Zeit, uns an die Höhe zu gewöhnen, die Stadt anzuschauen, Reisegeschichten auszutauschen, auch mal was anderes als den Reiseführer zu lesen und unser Chinavisum (völlig problemlos, siehe visas) zu verlängern.

Shangri-la ist eine überwiegend tibetisch geprägte Stadt, die jährlich mehr und mehr Touristen anzieht. Die Altstadt versprüht – trotz der teils all zu kitschigen Renovationen und Restaurationen sowie der dutzenden von Souvenirläden ­- mit ihren traditionellen Holzhäusern und den im leuchtend blauen Himmel flatternden Gebetsflaggen nach wie vor einen ganz besonderen Charme. Eindrücklich ist auch das tibetisch-buddhistische Ganden Songtsenling Kloster, eines der grössten, buntesten und goldensten in der Provinz Yunnan – auch heute noch von hunderten von Mönchen bewohnt.

So sehr wir unsere velofreie Zeit in Shangri-la auch genossen, so beunruhigter wurden wir, als unsere Fahrräder am 14. November noch immer nicht im Hostel eingetroffen waren: Wir hatten sie 6 Tage zuvor bei der Post in der Stadt Kaili aufgegeben und uns versprechen lassen, dass sie uns allerspätestens am 12. November zugestellt würden. Unsere hilfsbereite Gastgeberin kam uns zu Hilfe, machte einige Telefonate und – ohne dass wir irgendein Wort verstanden hätten – wirkte dabei so überzeugend, dass ein Lieferant schon paar Stunden später, sich in aller Form entschuldigend, mit unseren intakten Fahrrädern vor der Tür stand.

Die verspätete Zustellung und damit das Hinauszögern unserer Weiterfahrt war zwar ärgerlich, doch hatten wir in der Zwischenzeit Rachel und Alex aus England kennengelernt, die mit ihren Fahrrädern ebenfalls Richtung Laos unterwegs sind, und uns entschlossen, am 16. November gemeinsam loszuradeln. Zu viert passte es so gut, dass wir die nächsten 10 Tage zusammen verbrachten, was gerade in China vieles vereinfachte. Dank Alex’ Chinesischkenntnissen etwa brauchten wir uns nicht mehr stundenland mit Händen und Füssen zu verständigen, Hotels waren dank dessen noch billiger und Essen machte noch mehr Spass, weil wir fortan vier Gerichte, statt nur zwei kreisen lassen konnten.

Zu viert verliessen wir Shangri-la also am 16. November frühmorgens, als die Sonne sich noch hinter den hohen Bergen versteckt hielt und uns trotz stetigen Anstiegs kaum warm wurde. Die Route führte uns über unbefahrene Nebentrassen mit ständiger Sicht auf die uns umrundenden, verschneiten Bergspitzen und durch bunte Herbstwälder hindurch – einmal mehr konnte ich mein Glück kaum fassen, durch eine solch unberührte Welt zu radeln! Ein unvergesslicher Tag wurde es auch in körperlicher Hinsicht: Kurz vor Mittag erreichten wir auf 3700 m.ü.M., wo mich jeder Tritt tief nach Luft ringen liess, den ersten Pass dieses Tages, woraufhin gleich noch ein zweiter, dritter und vierter folgten. Nach 10 Stunden Fahrzeit, 100 Kilometern sowie mehr als 1700 Höhenmetern waren wir erleichtert, bei Einbruch der Dunkelheit unser Tagesziel, das Dorf Baishuitai, zu erreichen, wo eigens für uns das Dorfrestaurant geöffnet wurde und wir nach einen gemütlichen Abend erschöpft in die mit elektrischen Decken gewärmten Betten sanken.

Am nächsten Morgen (17. November) stiegen wir zu den schneeweissen Kalkformationen Baishuitais, eine kleinere Version der weissen, mit Wasser gefüllten Kalkfelsen Pamukkales, hoch, bevor wir uns an weitere Nadelkurven, steile Steigungen sowie rasante Abfahrten machten. Wieder erwartete uns ein anstrengender Tag, der uns bei viel Sonnenschein durch die malerische Herbstwelt führte. Gerade als es in unseren Bäuchen laut zu rumoren begann, erreichten wir das Dorf Haba, wo wir in einer Baracke, auf kleinen Holzhockern und unter rülpsenden, schmatzenden, spuckenden, rauchenden und uns amüsiert musternden Einheimischen erst mal eine Schüssel Nudelsuppe leerten. Gestärkt liessen wir uns von einem weiteren geschäftigen Dorfmarkt in den Bann ziehen, bevor wir den letzten Pass des Tages zu erklimmen begannen. Eine 15 Kilometer lange Abfahrt führte uns zum Schluss in die Tiger-Sprung-Schlucht (Tiger Leaping Gorge), einer der tiefsten Schluchten der Welt, hinein. Der Legende nach soll ein Tiger einst über die engste Stelle der Schlucht gesprungen sein. Ob wahr oder eher nicht, der wilde Jangtse-Fluss sowie die steil hochragenden Felswände und Berge laden – immer auch mit etwas Respekt – zum Staunen ein.

Unsere erste Nacht in der Schlucht verbrachten wir in Sean’s Guesthouse, an der nordöstlichen Mündung, wo wir bei schönster Aussicht, einem kitschigen Sonnenuntergang, wohlverdientem Bier und einem ausgiebigen Abendessen einen weiteren unvergesslichen Tag ausklingen liessen.

Am 18. November radelten wir auf einer schmalen, aber geteerten Strasse durch die 16 Kilometer lange Schlucht hindurch, wagten uns dann und wann einen Blick über den Abgrund hinaus und zum reissenden Fluss hinunter und legten so viele Fotopausen ein, dass wir einander immer wieder aus den Augen verloren und – wo es die Strasse zuliess – auf einander warteten. So auch bei einem Aussichtspunkt, wo Paul und ich fasziniert dem Treiben der per Bus herchauffierten chinesischen Touristen zuschauten, während wir auf Alex und Rachel warteten. Die Zeit verstrich immer langsamer, als aus 5 Minuten zehn, dann zwanzig, dreissig und vierzig Minuten wurden, die beiden noch immer nicht aufgetaucht waren und wir uns vom einfachen platten Reifen über einen Beinbruch bis hin zum in-den-Abgrund-Stürzen immer schlimmere Szenarien vorstellten. Nach einer Stunde Warten radelte Paul einige Kilometer zurück, doch die beiden waren spurlos verschwunden. Uns blieb nichts anderes übrig, als das Hostel an der südlichen Mündung der Schlucht (Jane’s Guest House) aufzusuchen und dort auf Neuigkeiten zu hoffen. Die sich windende Strasse wollte kein Ende nehmen, die Schlucht schien endlos geworden zu sein und wir verbrachten die wohl längste halbe Stunde unserer bisherigen Reise. Endlich erreichten wir Jane’s Guesthouse, wo uns zwei nicht weniger beunruhigte Gäste sehnlichst erwarteten: Rachel und Alex! Vor lauter Trubel um uns beim Aussichtspunkt – fürs Ferienfoto chinesischer Touristen posieren, Fahrräder erklären, Äpfel geschenkt kriegen – war uns entgangen, wie Rachel und Alex an uns vorbei geflitzt waren. Die beiden wiederum hatten uns aufholen wollen und uns in der Eile übersehen. Nie zuvor hätte ich geglaubt, dass es möglich ist, einander auf einer solch schmalen Strasse zu verlieren! Wir feierten unser Wiedersehen mit einem ausgiebigen Mittagessen, liessen Gepäck und Fahrräder im Hostel zurück und machten uns von sämtlichen Sorgen befreit an eine zweitägige Wanderung, die uns auf Jahrhunderte alten Pfaden durch die Schlucht hindurch führte.

Der Pfad, der uns, hoch über dem Fluss, durch bunte Herbstwälder, kleine Bauerndörfer, über loses Geröll und entlang steiler Felswände führte, erinnerte mich an Wanderwege durch die Alpen und liess mich immer wieder vergessen, so weit weg von zu Hause zu sein. Mit einigen andern Gästen verbrachten wir einen gemütlichen Abend in einer einfachen Unterkunft (Tea Horse Guesthouse) und verkrochen uns schon bald unter die dicken, wärmenden Bettdecken.

Nach einem stärkenden Teller Haferbrei sowie einer wärmenden Tasse Kaffe legten wir den zweiten Teil unserer Herbstwanderung zurück, stiegen am Nachmittag zum Fluss hinunter und drängten uns gegen Abend in ein Taxi, das uns zurück zu Jane’s Guesthouse fuhr. Ein – wie immer – köstliches Abendessen (verschiedenes Gemüse, Pilze, Fleisch und Reis) rundete einen weiteren unvergesslichen Tag ab. Morgen würden wir die Schlucht verlassen, um zu viert weiter Richtung Süden zu radeln.

Northern Yunnan and the tiger that could jump the Yangtze

Hour upon hour, winding our way northwards, ever climbing, higher and higher, we finally reached Shangri-La (what used to be known as Zhongdian, though not any more courtesy of some tourism name-changing razzle dazzle) around 8pm, scrambled out of the comfort of the bus into the sudden chill of the evening and set off to quickly find some warmth for the night.  At an elevation of 3200m and with winter approaching, there was good incentive to escape the cold air as quickly as possible.  Incandescent stars spread across a cloudless stage lit our way, and we were happy to soon find ourselves sitting around a wood stove in our hostel, Tavern 47, warming up with the other guests.

A dazzlingly blue, crystal clear sky greeted us the next morning, and the intensity of the sun allowed us to lounge about outside on the terrace eating breakfast, the only reminder of the cold from the previous evening being, when a foot inadvertently slipped into the shade a little too long and began to slowly freeze.

Besides eating and relaxing, our main objective in Shangri-La was to obtain a one-month extension on our Chinese visa.  After reading that the procedure here was relatively quick and pain free, we headed off to the local Public Security Bureau (PSB) in the afternoon with high hopes.  A couple of forms handed over to friendly PSB officer and we were gone as quickly as we’d arrived with the promise of another 30 days in China, ready for pickup in two days time.  Sure enough, two days later our shining new visas, which had already been stuck into our passports, were waiting for us and we departed the PSB office happy, albeit both 160 Yuan (US$25) poorer.

Shangri-La is a distinctly Tibetan town, with fluttering prayer flags, mountains known by holy names, and lamaseries and rocks inscribed in Tibetan language with Buddhist sutras.  Until 2001 known as Zhongdian, the popularity of James Hilton’s 1933 novel “Lost Horizon”, which describes the fictional Tibetan Buddhist town of Shangri-La, resulted in the Chinese authorities changing the town’s name in order to promote tourism.  And promote tourism it has!  Within twelve years the entire old town was been renovated, restored, rebuilt and repolished to within an inch of it’s life.  Standing sentinel around the old town are rows and rows of hotels, some springing up seemingly overnight, to house the streaming busloads of local tourists being transported from the south and east.  Despite this overenthusiasm, and maybe also the fact that we’d hit the low season, the quaint old town manages to retain its charm, wooden houses lining the narrowed cobbled streets, Tibetan flags flattering in the breeze against the backdrop of an eye-catchingly blue sky.

Sitting at the edge of the old town is reputedly the world’s largest prayer wheel, 60 tonnes and 24 vertical meters of cylindrical sparkling gold.  Quickly unlocked for each busload of tourists, although suitably impressive in its own right, the real entertainment comes in watching the generally exercise-fearing tourists huffing and heaving to get the thing spinning clockwise (in accordance with Buddhist tradition) on its axis.

Getting more nervous with every passing day without delivery, we were relieved when our bikes finally completed their own long journey to Shangri-La and arrived at our hostel, 6 days since we’d parted company in Kaili.  We were ready to become cyclists again, instead of backpackers with panniers.  Another day of getting ready and then we’d get on our way again.

A short (5km) bike ride away from town brought us to the Ganden Sumtseling Monastery, situated at an elevation of 3400m.  Built in 1679, the monastery is the largest Tibetan Buddhist monastery outside of Tibet, and the most important in southwestern China, at its peak accommodating 2000 monks.  Extensively damaged (read destroyed I guess) during the Cultural Revolution, the monastery was rebuilt in 1983 and now houses up to 700 monks in 200 dwellings.  Wandering through the complex, we were rewarded with stunning ornate temples filled with intricate colourful artworks, detailed woodwork, and stunning views across the plains towards the encircling mountains.

Our inadvertent delay waiting for our bikes meant that we’d found company for our onward journey.  Two other cyclists in our guesthouse, Alex and Rachel from England, were also heading south, so we set off early together in the frigid, extremity-numbing morning air (November 16th) along some back roads, hoping to avoid the nightmare of the G214 that we’d already traversed (and expressively insisted on trying to bypass) on the bus ride up to Shangri-La.

The four of us sped along, each praying that the sun would rise a little quicker above the mountain tops, hoping that the feeling might then return to the tips of our noses.  Shortly before midday we hit the top of a hard earned pass (3700m) well out of breath, and sailed quickly down the other side.  With a little less acclimatisation than we’d acquired in Kyrgyzstan at similar heights, our breathing was much more laboured and small exertions had us panting profusely.  Although tough, the day was one that reminds you of the beauty of cycle touring – quiet, smooth roads, encircled by towering snow-covered mountain peaks, colourful Autumn forests, clear air and good company.  After over ten hours in the saddle, 100km and more than 1700 meters of ascent, we were all relieved to roll into Baishuitai, our planned destination for the night, just as the last light disappeared from the day.  A hotel room was quickly negotiated, a restaurant opened for our eating pleasure alone and soon afterwards everyone fell into their electric blanket warmed bed for a well-earned sleep.

A visit to the spectacular calcium formations the next morning (November 17th) gave us the perfect start to the day.  Not dissimilar to Pamukkale in Turkey, the terraces in Baisuitai (Chinese translation: white water terraces) cascade down the mountain offering stunning views along the valley across the shimmering water-filled natural calcium pools.  Our early arrival meant that we had the place to ourselves, and in some places, the ice formed during the freezing cold night hadn’t yet thawed as we crackled over it.  Once back on the bike, another tough day lay ahead.  Thankfully the scenery was still spectacular, the roads still quiet and the skies clear, so the day flew by.  A long windy picturesque descent opposite the face of the Haba Snow Mountain (5396m) saw us arrive in Haba on market day, filled to the brim with regional produce and local costumes.  Noodles along with the locals in a small lean-to hut revitalised us and we continued onwards towards Tiger Leaping Gorge.

One last pass had to be climbed then we rolled 15km and 1200m downhill to the northeastern mouth of Tiger Leaping Gorge.  The entire descent offered spectacular views along the whole length of the gorge, leaving nothing to imagination in relation its enormity.  Upon entering the gorge, the realisation that the road ahead of us again climbed heavenwards into its depths, knocked the remaining strength out of our legs, but a little “head down, bum up” mentality finally got us on to the terrace of Sean’s Guesthouse, with it’s stunning views along the gorge, just in time for sunset – well earned beer firmly in hand.

Further into the belly of the gorge (November 18th) left us gaping at jaw-dropping views at every twist and turn.  With all four of us constantly stopping for photo opportunities, it didn’t take long for us to lose track of one another.  A 5-minute wait with Annina for Alex and Rachel at a tourist viewpoint filled with tourist buses soon turned into 10, then 20, before soon it was over and hour and still no sight of our English companions.  First thoughts of a puncture slowly metamorphosed into less savoury explanations, more major problems with one of their bikes, an accident and serious injury or even worse, plunging from the road down over the cliff-face into the raging Yangtze River below.  With a little apprehension, Nina waited with our luggage and I sped back along the gorge to search for the others.  After over 5km, back to where I’d seen them last, there was still no sign.  Not knowing what to do, we made the decision to continue on and head to the guesthouse where we’d planned to stay, hoping to be able to find out more information there.  Those last 10km of not knowing, fearing the worst, were the most troubling of our trip to date.  As we walked into Jane’s Guesthouse to the sight of two very recognisable, but equally worried faces peering at us over the balcony, everyone’s relief immediately drained away.  It turned out that exactly where we’d stopped to wait for Alex and Rachel, the tourist viewpoint, was where they’d passed us without noticing us.  We were obviously equally distracted by the comic comings and goings of the other tourists to such a degree, that we totally missed them ride by.  Able to now laugh about our misfortune, we tucked into lunch together, then packed our things and got started on the famous hiking trail along the gorge.

The Tiger Leaping Gorge is located where an upper tributary of the Yangtze River passes between the towering Jade Dragon Snow Mountain (5596m) and Haba Snow Mountain (5396m).  Around 16km long, and at times over 2000m deep, the gorge is one of the world’s deepest river canyons.  Legend has it, that in order to escape from a hunter, a tiger jumped across the river at its narrowest point (a mere 25m) – hence the name.  If nothing else, credit must be given to the Chinese for their inventive naming techniques.

Tiger Leaping Gorge

Tiger Leaping Gorge

Local Naxi villages spot the steep northern side of the gorge at various points, high above the river below, offering accommodation and food.  Charming wooden guesthouses with breath taking views, delicious meals of regional produce, and friendly Naxi villagers are to be found at numerous positions along the high trail.  The route has been used for centuries by locals for transport to connect the different villages, and is now a beloved one or two day hike (determined by how much of a hurry you’re in) along the length of the gorge.  At times the path clings to the side of the cliff, offering plunging views, sometimes it weaves through dense, green forest, or over rocky outcrops, but at no time does it fail to be spectacular.  Four hours of walking got us to Tea Horse Guesthouse, our residence for the night.  Cold beer, delicious filling food, and tired legs had us clambering satisfied into bed for a peacefully quiet sleep.

Long, rickety ladders...

Long, rickety ladders…

or the safe (apparently) way down

or the safe (apparently) way down

Tiger Leaping Gorge

Tiger Leaping Gorge

Dinner just waiting to be put into the wok

Dinner just waiting to be put into the wok

Warm banana porridge to start the day (November 19th) gave us the energy to continue on our way and around lunchtime we made the end of the path, where another guesthouse was waiting for us with lunch.  A little over 40 minutes of scrambling, sliding and climbing brought us down to the banks of the river, where we could see the famous rock, from which the tiger is said to have leapt across the gorge.   Interestingly, the famous rock seems to have multiplied, since there were what seemed to be numerous “tiger rocks” visible along the gorge, each guarded attentively by an equally entrepreneurial local.

A hitched lift got us back to Jane’s Guesthouse, where we packed our things together and prepared to keeping moving (by bicycle) the next morning.  A wander into the local village of Qiaotou in search of food for dinner, had us again peering into well-stocked glass-fronted fridges, each ingredient begging to be let out and onto our plate.

Having lived a year and a half in China many years ago, Alex’s Chinese ability was especially helpful when ordering food in restaurants and bargaining at hotels.  Annina and I had some respite from the hand and foot charades we’d been employing during our first month in China.  Having other companions on the road also meant having other people to talk to, rather than just each other.  Being food lovers though, maybe the highlight of travelling as a group of four, was that instead of only getting to order two dishes every evening for dinner, we could now share four, which meant getting to try even more different specialities.  No offence intended to Alex and Rachel of course!!

Village hopping

Photo gallery

(English below)

On the way to market

On the way to market

Drying rice

Drying rice

A tough life of manual labour

A tough life of manual labour

Drum tower - Dong village

Drum tower – Dong village

Transport along the Duliu River

Transport along the Duliu River

Jacques on the way to HK

Jacques on the way to HK

A short breather

Taking a short breather

Misty morning

Misty morning

Wöchentlich berichten europäische Medien über die Supermacht China. Im Gegensatz dazu steht das mystische, alte China mit seinem einfachen Landleben, traditionellen Holzhäusern, Reisterrassen sowie dicht bewaldeter Natur. Im Südwesten Chinas, der überwiegend von ethnischen Minderheiten bewohnt wird, ist vor allem letzteres zu finden. Statt uns Kilometer um Kilometer durch den Smog funkelnder Megastädte zu kämpfen, radeln wir also durch unberührte Natur, kleine Bauerndörfer, entlang sorgfältigst gepflegter Gemüsegärten und bunter Dorfmärkte und immer wieder mal einen Pass hoch und wieder runter.

Am 4. November verliessen wir Ma’an mit seiner bekannten Wind-und-Regen-Brücke. Damit liessen wir auch die chinesische Touristenmasse hinter uns zurück und folgten während der nächsten zwei Tage dem Duliu-Fluss, der uns durch eine grüne Gegend sowie wesentlich authentischer, dafür aber auch ärmer wirkende Dong-Dörfer führte. Die einzigen Touristen, denen wir auf dieser Strecke begegneten, waren Tourenfahrende auf dem Weg nach Vietnam oder Hongkong: Rolf und Mecki aus Deutschland sowie Jacques aus Frankreich, der uns wertvolle Tips für die Weiterreise geben konnte. Dank ihm wechselten wir am 6. November nach dem Städtchen Rongjiang von der Hauptstrasse G321 auf eine Landstrasse, die uns innert dreier Tage nach Kaili führen sollte. Die Strecke bedeutete einige steile Pässe und teils holprige Strassenabschnitte, doch lebendiges Dorfleben, eindrückliche Reisterrassen sowie Abfahrten durch bunte Herbstwälder liessen uns die Strapazen komplett vergessen. Im Städtchen Pingjiang etwa hatten wir am 6. November das Glück, den wöchentlichen Dorfmarkt mitzuerleben, wobei wir für einmal kaum Augen für die angebotene Ware hatten. Vielmehr bewunderten wir die Schönheit der Frauen mit ihren sorgfältig hoch gesteckten Haaren, in ihren bunten Trachten, die sich allesamt voneinander unterschieden und mit ihren glänzenden Halsketten. Da traditionelle Kleidung in vielen der indigenen Minderheiten Chinas noch heute eine wichtige Rolle spielt, nähen und schmücken viele Frauen ihre Kleidung selbst. Die Farb- und Formvielfalt ist schlichtweg überwältigend. Aus der ganzen Umgebung strömten Menschen zu Fuss, per Bus oder Motorrad nach Pingjiang, um ihren wöchentlichen Einkauf zu erledigen, die eigene Ware anzupreisen und Neuigkeiten auszutauschen. Wir konnten unser Glück kaum fassen, dieses bunte Treiben miterleben zu dürfen.

Nachdem wir uns endlich vom Markt hatten losreissen können, radelten wir auf kaum befahrenen Strassen weiter. Oft schien uns, als stünde hier, in der Provinz Guizhou, wo so vieles noch mit mühevoller Handarbeit erledigt wird, die Zeit seit Jahren still. Die Provinz gilt denn auch als eine der ärmsten Chinas und ein Sprichwort sagt zu dieser Gegend: “Ein Ort ohne flaches Land, ohne drei Tage schönes Wetter und ohne drei Groschen in der Tasche”.

Wir hielten im nächsten Dorf, verspeisten auf kleinen Holzhockern am Strassenrand ein köstliches Wok-Mittagessen und überquerten einen steilen Pass, an dessen Fusse sich Yongle, unser Tagesziel befand. Von der anstrengenden Fahrt sowie den vielen Eindrücken erschöpft, bestellten wir in einer zu einem Restaurant umgestalteten Garage Reis mit Gemüse sowie Fleisch und liessen uns bald darauf in die bequemen Betten fallen.

Am 7. November erwarteten uns zwei weitere Pässe, doch die bunten Herbstwälder, kaum befahrenen Strassen sowie die im Herbstlicht mystisch wirkenden Reisterrassen schenkten uns die nötige Energie, so dass wir bereits am frühen Nachmittag das hübsche Städtchen Leishan erreichten, wo wir uns in ein günstiges Hotel einquartierten und anschliessend durch die belebten Strassen spazierten. Die Umgebung Leishans wird hauptsächlich von den Miao, einer weiteren ethnischen Minderheit, bewohnt. Da am 13. November die Neujahrsfeier der Miao stattfinden sollte, konnten wir auf dem Dorfplatz zuschauen, wie Frauen und Mädchen in ihren bunten Trachten die traditionellen Tänze übten, junge Männer Bambus-Mundorgeln spielten, Jungen mit ihrer Sichel den Rythmus auf Bambusrohre trommelten und die Dorfältesten zum Gesang anstimmten. Schon jetzt lag eine feierliche Stimmung in der Luft und wir bedauerten, nicht bis am 13. November in Leishan bleiben zu können. Zum Abendessen genossen wir “Hot Pot”, eine Art Fondue mit verschiedenstem Gemüse, Tofu und Fleisch – eine einfache, aber köstliche Mahlzeit, die wir – sobald zurück – in der Schweiz unbedingt einführen wollen.

A local in Pingjiang

A local in Pingjiang

Market day in Pingjiang

Market day in Pingjiang

Incredible dress

Incredible dress

Buying up big on market day, Pingjiang

Buying up big on market day, Pingjiang

Am 8. November radelten wir nach Kaili, wo wir uns mit Wu Min, einer Englischlehrerin, die wir via couchsurfing kontaktiert hatten, trafen. Sie lud uns gleich zu sich nach Hause ein, wo wir zusammen mit ihrer Familie Hot Pot genossen und einen lauten und fröhlichen Abend verbrachten. Wu Min ist eine moderne junge Frau und gleichzeitig sehr stolz darauf, den Miao anzugehören. Der Spagat zwischen modern und traditionell ist sicherlich nicht immer einfach und so war es äusserst spannend, mich auf Englisch mit Wu Min unterhalten zu können.

Nächstentags (9. November) führte uns Wu Min zum Frühstück aus (sehr scharfe Nudeln mit Schaf), um uns anschliessend ihren Schülerinnen und Schülern vorzustellen und mit uns allen einen Spaziergang zu unternehmen. Nachdem sie ihre erste Schüchternheit abgelegt hatten, begannen die Mädchen, sich mit mir zu unterhalten und ich war erstaunt zu erfahren, dass die meisten tagtäglich, d.h. auch samstags und sonntags, irgendwelche Unterrichtsklassen besuchen und ihre Freizeit hauptsächlich mit Hausaufgaben verbringen. Der immense Lerndruck ist wohl vor allem auf die grosse Konkurrenz sowie auf ein anderes Verständnis von Bildung zurückzuführen.

Nach einem weiteren köstlichen Abendessen bei Wu Min packten wir unsere Taschen und begaben uns zum Bahnhof Kailis. Um nach Guangxi und Guizhou noch eine dritte Provinz Chinas kennenzulernen, hatten wir uns entschlossen, per Nachtzug und Bus nach Shangri-la in der Provinz Yunnan zu reisen und erst dort wieder auf die Fahrräder zu steigen. Diese nämlich hatten wir mit Wu Mins Hilfe bei der Post aufgegeben – sie sollten uns in paar Tagen in Shangri-la zugestellt werden.

Der Zug fuhr um 1.00 Uhr nachts, mit vierstündiger Verspätung, im Bahnhof Kailis ein. Schnell hatten wir unsere Liegen gefunden, schliefen schon bald darauf ein und verbrachten eine überraschend ruhige Nacht, während der Zug langsam Richtung Kunming, Hauptstadt Yunnans, rollte.

Villages and terraces sliding into the river

Villages and terraces cascading into the river

Quaint wooden villages, Guizhou

Quaint wooden villages, Guizhou

Our lunchtime kitchen

Our lunchtime kitchen

So such thing as a cushy retirement here

No such thing as a cushy retirement here

Green, green, green…everywhere you look

Green, green, green…everywhere you look

Den nächsten Tag (10. November) verbrachten wir in Kunming, feierten in unserem Hostel das Kennenlernen oder gar Wiedersehen (z.B. Marika aus Holland und Baptiste aus der Schweiz, die wir beide in der Türkei kennengelernt hatten) mit anderen Tourenfahrenden und spazierten durch den bunten Blumen- und Vogelmarkt.

Am nächsten Morgen früh (11. November) stiegen wir in den Bus, der uns nach Shangri-la fuhr. Für einmal liessen wir die Gegend im Eiltempo an uns vorbei ziehen und freuten uns, bald wieder in die Pedale treten zu können.

Village hopping

Media coverage always talks of China as a superpower, China.  In contrast to this unimpeded economic growth and development is the ancient, mythical, spiritual China composed of hard toil by peasants on the land, traditional wooden houses and stunningly green, lush landscapes.  Southwest China, where a large number of ethnic minorities reside, offers an insight into the other China.  Instead of pedalling kilometre after kilometre through smog-filled megacities, we turned off onto smaller roads to where the slower side of China surrounded us.  Riding through small wooden-housed villages and up and down thick, forested roads we were presented with a kaleidoscope of colour, markets filled with fluorescent, ornate costumes, gravity defying headpieces, all part of the normal day-to-day culture of the ethnic groups within the area.

Having spent a day marvelling at Wind and Rain Bridges, we left Ma’an (November 4th) and the masses of Chinese tourists behind us, and followed the curves of the Duliu River. All along the river, Dong villages clung to the riverbank, some seemingly threatening to slip into the river below.  Rural life in the villages seemed to crawl along at a pace unchanged for hundreds of years.  Smiling, yet surprised faces greeted us at every turn, and it was clear that the tentacles of the economic juggernaut that is China hadn’t yet reached through into this region, such was the obvious level of poverty, in comparison to what we’d so far seen.

Wooden waterwheels, Leishan

Wooden waterwheels, Leishan

"Hot pot" time - who's looking excited

“Hot pot” time – who’s looking excited

Miao dress, Leishan

Miao dress, Leishan

Miao New Year rehearsals

Miao New Year rehearsals

Rehearsals, Leishan

Rehearsals, Leishan

Sparkling, stunning Miao headdress, Leishan

Sparkling, stunning Miao headdress, Leishan

Miao women, Leishan

Miao women, Leishan

Along the way we bumped into another cyclist, Jacques from France, and stopped for a while to chat and swap tips about the coming roads and sights.  With his advice in mind, we left the Duliu River after Rongjiang (November 6th) and headed north towards Kaili along another scenic road, unfortunately currently under construction.  A surprise greeted us in Pingjiang, around 25km from Rongjiang, when we rode into the middle of the weekly market.  The whole town was filled with stands selling everything imaginable.  Although the goods on offer usually constitute the highlight for us, in this case, the costumes and traditional clothing of the villagers took centre stage.  On market day, people stream from all of the different surrounding minority villages to buy, sell, meet, greet and eat.  This fusion of colour, be it sparkling headdresses, striking gowns, shining jewellery or neon striped socks, left us not knowing where to look first, for fear of missing something.  Stopped open-mouthed in the middle of the dusty street, we gazed on in awe at the goings-on around us.  For the local people, we seemed to be an equally interesting form of entertainment, since all their eyes were fixed firmly upon us.  Our dress sense, without doubt, must have been a lot less impressive.

We finally managed to drag ourselves away from the market, heads filled to the brim with colourful memories and impressions, and continue along the quiet road.  What turned out to be a long day of riding and many ascents left us falling contentedly exhausted into our bed for the night, in the town of Yongle.

Another two long, steep passes the next day (November 7th), mostly on bumpy, dusty, rocky roads made going tough, but the lack of traffic, beautiful scenery and quaint villages kept our moods and motivation high.  Early in the afternoon, we arrived in Leishan, found and checked into an appropriate hotel room then headed off into town.  Leishan is home to a large ethnic Miao population, and with the Miao New Year scheduled to take place in the coming days, the town was in preparation fever.  Everywhere we went, woman and children were dancing and singing in bright traditional costumes, and men were rehearsing and playing long bamboo wind instruments.  Finishing touches were being put on stages and seating, decorations were being hung, and a feeling of excitement hung in the air.  A dinner of “hot pot” rounded out another fascinating day in Guizhou Province.

An hour or so the next morning (November 8th) was again spent watching the dancing, singing and Miao New Year festival preparations in the main square, and then it was on to Kaili, a gentle 45km away.  Here we’d made contact with Min, a young Miao woman, via couchsurfing.  Although we weren’t able to stay with her, she insisted that we come to her house for dinner, and we spent an interesting evening together hearing about her life in China and her views as an ethnic Miao person.  Well travelled and articulate, she is proud to be able to share her culture with visitors.

Intricate carpentry

Intricate carpentry

Wu Min (R) and her sister, Wu Pin (L)

Our couchsurfing host Wu Min (R) and her sister, Wu Pin (L)

Min's English class, Kaili

Min’s English class, Kaili

Street food cart, Kaili

Street food cart, Kaili

That's how you get a chicken home

That’s how you get a chicken home

The next day (November 9th) was again enjoyed in the company of Min, firstly by a breakfast of spicy noodles, then accompanying her and her primary school English class on a small hike around Kaili.  Once their shyness had worn away, the children eagerly practised their English with us and told us a little about their lives.  It was interesting to hear that they spent every day of the week, Saturdays and Sundays included, in some form of school class, whether that is normal school, or extra classes, or make-up classes.  When they’re not having lessons, it seemed that they were busy doing homework.  The extreme level of competition at school in China means that children are pushed incredibly hard by their parents.  Results, rankings and academic success are the only goals to strive for, in some ways understandable when you consider the unimaginable number of fellow students to compete against.

Following another delicious dinner with Min, we packed our things, said goodbye to Min and her kind family and headed to the train station.  We’d decided that with the short time we had left in China, we would prioritise our plans and what we still wanted to see.  As such, we made the decision to use our remaining month to explore Yunnan Province.  This meant firstly catching a train from Kaili to Kunming, and then a bus from Kunming to Shangri-la – an arduous prospect.  With Min’s generous help, we were quickly able to purchase train tickets to Kunming.  Unfortunately bikes cannot be taken on the Chinese train network, so we had to arrange for them to be transported with a delivery company ahead of us to Shangri-la.  Thankfully Min was able to help us organise this, since I’m not sure where the bikes would end up otherwise.

Our sleeper train finally left Kaili train station at 1am (fours hours delayed – no Swiss efficiency here unfortunately) and had us in Kunming around lunchtime the following day.  Surprisingly we were both able to sleep comfortably during the journey and so arrived in the Yunnan capital, Kunming full of energy.  The day was spent wandering the streets around the bird and flower market with a few other cyclists we’d bumped into in the youth hostel where we were staying.

Sleeping through to Kunming

Sleeping through to Kunming

Old town, Kunming

Old town, Kunming

Hard at work

Hard at work

Devoid of bikes, but loaded with bike panniers (never such a good combination) we stumbled out of the hostel just as the sun came up the next morning (November 10th), and made our way to one of the five long distance bus stations in Kunming.  A punctual departure at 8:30am had us on the road heading north, for the 12-hour bus ride to Shangri-la, where hopefully our bikes would be eagerly waiting for us.  Time will tell…

Zhuang, Yao and Dong

Photo gallery

(English below)

Nachdem uns der viele Schnee und Regen zu Beginn unserer Reise einen harten Einstieg beschert hatte, wurden wir spätestens nach Serbien tagtäglich mit viel Sonnenschein verwöhnt. Abgesehen von den ersten paar Wochen in Europa und einem einzigen Tag in der Türkei mussen wir nie wieder im Regen radeln. Enstprechend verwöhnt wollten wir uns gleich wieder schlafen legen, als wir am Dienstagmorgen (29. Oktober) den Regen ans Fenster prasseln hörten. Wenig motiviert kramten wir unsere Regenjacken hervor, schlüpften in die wasserdichten Hosen und verliessen unser warmes, gemütliches Hotelzimmer in Yangshuo. Die geplante Strecke war kurz (26 km), so dass wir kurz vor Mittag zwar nass, aber noch nicht durchfrohren unser Hostel im Städtchen Xingping erreichten. Mit seiner 1300jährigen Geschichte zieht auch Xingping einige Touristen an, doch die grossen Massen bleiben aus und die alten Steinhäuser wurden von kitschigen Renovationsarbeiten grösstenteils verschont. Damit wirken die steingepflasterten Gassen wesentlich authentischer als in Yangshuo.

The countryside near Xingping

The countryside near Xingping

Around Xingping

Around Xingping

Wir hatten Glück und der Regen liess nach, so dass wir einen Spaziergang duch die auch hier eindrückliche Karstlandschaft und dem Fluss Li entlang unternehmen konnten. Obwohl dieser etwa dreistündiger Spaziergang von unserem Hostel empfohlen wurde, waren die Pfade teils schlecht zu erkennen. Mit meiner etwas übertriebenen Angst vor Schlangen stampfte ich daher möglichst laut durch die Büsche. Ab und zu fanden wir uns auf einem Trampelpfad wieder, der jedoch meist ins Nichts führte. Den letzten Teil spazierten wir dem steinigen Flussufer entlang, das teils mit Steilklippen unterbrochen war, so dass wir etwas kribbelig über als Brücke dienende, einzelne Baumstämme balancieren mussten. Spazieren kam uns plötzlich viel gefährlicher als Radfahren vor, doch wir genossen unser kleines Abenteuer in dieser reizvollen, von Karstfelsen und Bambuswäldern geschmückten Umgebung sehr.

Scrambling along the Li River, Xingping

Scrambling along the Li River, Xingping

Bamboo forests

Bamboo forests

Auch am 30. Oktober regnete es, doch diesmal erwarteten uns eine längere Strecke, einige Höhenmeter sowie teils ungeteerte Nebenstrassen, die sich im Regen in lehmigen Matsch verwandelt hatten und uns nur sehr langsam vorwärts kommen liessen. Trotzdem genossen wir den Tag: Einmal an den Regen gewöhnt, schätzten wir die Aussicht auf Bauerndörfer und Karstberge, die im Nebel noch mystischer wirkten.

Am späten Nachmittag erreichten wir Guilin, gerade noch früh genug, um uns die Stadt, insbesondere die zwei hübschen Pagoden (Tempel) anzuschauen. Als wir nach einem ausgiebigen Reisgericht durch die belebten Gassen zum Hostel schlenderten, stiessen wir ganz zufällig auf Maria und Marcel aus Bern, die mit dem Auto nach Bangkok fahren und die wir in Karakol, Kirgistan, kennengelernt hatten. Welch kleine Reisewelt!

Am nächsten Tag (31. Oktober) verliessen wir Guiling frühmorgens und kämpften uns erst mal durch den hektischen Morgenverkehr. Inmitten all der Scooter, Motorräder, Tuktuks, Fahrräder, Autos, Busse und Lastwagen scheint mir jeweils, als seien wir die einzigen, die Rücksicht auf die übrigen VerkehrsteilnehmerInnen nehmen. Auch in China wird nämlich lieber gehubt als gebremst und wer in die Strasse einbiegt, schaut weder links noch rechts, sondern verlässt sich darauf, dass der nahende Verkehr zur Seite weicht. Etwas verschnaufen können wir jeweils vor den roten Ampeln, wo wir meist staunend dem morgendlichen Treiben zuschauen: Ganze Familien mit Haustieren auf Scootern, Menschen, die bereits ihre Marktwaren anbieten, andere, die auf jedem noch so kleinen Platz ihre Gruppentänze und Morgenakrobatik üben, Federball spielen oder eine Schüssel Frühstücksnudeln schlürfen.

Li River, Xingping

Li River, Xingping

Who needs a railing

Who needs a railing

Nach etwa 40 Kilometern nahm der Verkehr langsam ab, die Strasse wurde besser und wir genossen die Fahrt durch grüne Wälder und entlang ersten Reisterrassen sowie alten Holzhäusern, während wir immer heftiger ins Schnaufen kamen und uns einen hohen Pass hoch strampelten. Ziemlich erschöpft erreichten wir nach einer schnellen Abfahrt und 90 bereits zurück gelegten Kilometern die Ortschaft Heping, wo wir uns eine Schüssel Nudeln gönnten. Obwohl sich unsere Beine schon schwer anfühlten, entschlossen wir uns nach diesem späten Mittagessen, den Aufstieg zu den berühmten “dragon’s backbone” Reisterrassen zu wagen. Die Strasse schlängelte sich während 25 langen Kilometern und immer steigend einem Fluss entlang und wir erreichten das Dorf Dazhai gerade noch bevor es dunkel wurde. Wir fanden eine gemütliche Unterkunft, ein altes und für die Gegend typisches, ohne Nägel gebautes Holzhaus mit einer Terrasse, die eine wunderbare Aussicht auf einige der Reisterrassen bietet und wir freuten uns, nächstentags (1. November) die Umgebung zu erkunden.

Die 600 Jahre alten Reisterrassen erheben sich von 380 bis auf 880 m.ü.M und erstrecken sich über dutzende von Hügeln. Im Winter leuchtet der Schnee, im Frühling glitzern die bewässerten Felder und im Sommer und Herbst beeindrucken die Terrassen erst mit saftiggrünen, dann goldgelben Reispflanzen. Im Oktober wird der Reis geerntet und die Terrassen werden zu einem erdigen Braun, doch sogar dann geben die in tausende von Stücken unterteilten Hügel ein eindrückliches Bild ab. Ihren Namen verdanken die Terrassen ihrer Form, die  – mit viel Phantasie – an einen Drachenrücken erinnert.

Xingping

Xingping

Bridge club, maybe

Bridge club, maybe

Die Gegend beheimatet hauptsächlich Zhuang und Yao Minderheiten, wobei einige der Dörfer zum Touristenmagnet geworden sind und ihre Authenzität zu grossen Stücken verloren haben. So tragen die Bewohnerinnen neuerdings öfter das Gepäck fauler Touristen, statt ihrer traditionellen, mit Getreide oder Reis gefüllten Körbe. Unser Dorf Dazhai scheint von den Touristenmassen einigermassen verschont geblieben zu sein, so dass viele der typischen Holzhäuser tatsächlich noch von Bauernfamilien bewohnt werden. Die auf den Feldern hart arbeitenden Frauen tragen mit ihren bunten Trachten zur Schönheit der Gegend bei.

Nach unserem Erkundungstag auf den Reisterrassen verliessen wir Dazhai am 2. November, genossen die 25 Kilometer lange Abfahrt und radelten anschliessend dem Fluss Xunjiang entlang. Wieder wurde es ein langer Tag auf den Fahrrädern, doch die letzten 20 Kilometer führten uns auf einer Nebenstrasse durch eine derart idyllische Gegend, dass ich keine Sekunde lang an meine immer schwerer werdenden Beine dachte: Teeterrassen, mit aller Sorgfalt gepflegte Gemüsegärten, Reisfelder, Dörfer aus Holzhäusern und schliesslich die bekannte “wind and rain” oder Chengyang-Brücke, die mich ans mystische, alte China erinnern liess.

Pomelo season

Pomelo season

Die Dörfer in der Umgebung werden von den Dong, einer ethnischen Minderheit Chinas, bewohnt. Die Dong führen mehrheitlich ein traditionelles Landleben. Sie sind berühmt für ihre eindrücklichen “wind and rain”-Brücken, die zweistöckigen Holzhäuser, die hohen Trommeltürme (drum tower), wo Feste und Rituale durchgeführt werden.

Gegen Abend erreichten wir eines dieser Dongdörfer, Ma’an. So hübsch jedes Haus sowie die steingepflasterten Gassen hergerichtet waren, so sehr fühlte sich alles etwas inszeniert an. Chinesische Touristengruppen wurden aus grossen Bussen ausgeladen, um BewohnerInnen sowie Architektur des Dorfes abzuknipsen und gleich wieder abzureisen. Wir verbrachten einen ganzen Tag in Ma’an, erkundeten die umliegenden Dörfer, die – sobald abseits des Touristenstroms  – ebenso traditionell, aber eher ärmlich wirkten und wussten nicht so recht, was wir von der Umgebung halten sollten: Idyllisches Landleben? Arme Minderheit? Traditionelles oder bloss für die Touristen inszeniertes Leben? Wie so oft in China trifft wohl alles auf eine Art zu.

Who needs a safety barrier

Who needs a safety barrier

The Zhuang, Yao, Miao and Dong

A long hard European winter meant a tough start to our trip.  The first glimpse of the warming spring sun arrived in Serbia, and since then we’ve hardly spent a wet day on the bike.  And so, when we peeked out of our hotel room window on Tuesday morning (October 29th) to the sight of pouring rain, our pampered bodies were more than willing to crawl quickly back into the comfy bed and put things off until tomorrow what can be done today.  Instead, a stern speaking to had us pulling our rain clothes from the deep at the bottom of our bags and heading out of Yangshuo by bicycle.

Knowing that our next destination, Xingping, was a mere 26km away made the wet riding fly by.  Shortly before lunchtime, we found our hostel, checked-in, showered, and headed back onto the street, to be greeted to the sight of retreating rainclouds and clearing skies.  The 1300 year-old village of Yingping lies on the Li River between Guilin and Yangshuo.  The quaint old town still ticks at a leisurely pace, filled with quiet cobbled alleys and beautiful traditional stone buildings.  The mass tourism which plagues Yangshuo, hasn’t yet quite made it this far along the Li River, which makes a wandering the streets a relaxing way to spend some time.

Misty mountains on the way to Guilin

Misty mountains on the way to Guilin

Getting our crabs ready for lunch

Getting our crabs ready for lunch

Leaving the town on foot led us between the mountains of the karst landscape, through dense, leafy, bamboo forests and along the Li River past fishing villages.  At times the path more or less disappeared, such was the encroaching foliage, and Nina stomped her way throughout the afternoon in order to scare away the lurking snakes.  Every now and again the path became visible again for a short section, before the bushwhacking had to continue.  The final part of the hike had us scrambling along the cliff face trying all the while to keep out of the surging river.  A few sections required all of our natural balancing abilities, crossing narrow logs serving as bridges.  A bamboo boat ferried us across the river at one stage, where we then found ourselves in the company of buffalos, enjoying a leisurely paddle in the river.  Happily exhausted, towards evening we stumbled back into our hostel, and devoured fresh wood-fired pizzas and beers.

Rainy skies greeted again upon leaving the hostel the next morning (October 30th) and the previous few days of rain had turned the road, which was mainly under construction, into a quagmire.  The surrounding landscape was stunning and tumbledown villages lined the road, which was more or less devoid of traffic, but our going was pedestrian slow.  A long ascent through the mud to a pass presented us with a new challenge.  Here, the construction vehicles had churned the clay-based surface up so baldy that we struggled to keep the loaded bikes vertical.  A build-up of gunk around the tires clogged the mudguards so badly, that forward propulsion was no longer possible, and we were forced to spend 15 minutes cleaning excess mud from the wheels.  A slippery, slidy descent delivered us again onto a smooth asphalt street, and we were soon whizzing along.  A lunch stop along the Li River consisted of a plateful of steamed crabs fresh from the river.  An elderly woman was diligently cleaning the remainder of the catch in front of the restaurant, before packing them in to net sacks, ready to be sold at the market.  Having extracted the miniscule amount of crabmeat on offer using all means possible, slurping, scratching, and picking, we hit the road again towards our destination for the night, Guilin.

Wooden villages

Wooden villages

Another snazzy hotel greeted our arrival, however the staff seemed less enthusiastic about our accompanying bikes.  A wander through the city brought us past a man-made lake, complete with two towering pagodas, silhouetted again the darkening sky.  A quick stop in yet another roadside food stall filled our bellies, and then it was back to people watching along the main pedestrian promenade.  Coming towards us unexpectedly along the street were the two familiar Swiss faces of Marcel and Maria.  We’d meet them in a café in Karakol, Kyrgyzstan and now coincidentally again in the street in Guilin, a mere 6 weeks and over 8,000 kilometres later.  They had travelled by 4WD from Switzerland, had crossed through China overland, and were on their way to Bangkok.  We quickly set about catching up on each other’s travels, laughing at how small the world could sometimes be.

Hard at work, but still time to stop and ask for a photo

Hard at work, but still time to stop and ask for a photo

Longji Rice Terraces (Dragon's Backbone)

Longji Rice Terraces (Dragon’s Backbone)

An early start (October 31st) had us joining the morning traffic chaos on our way out of Guilin.  Our heightened senses were challenged to their limits, dodging, weaving, and blundering our way through the masses of bikes, trikes, scooters, cars, buses and trucks, all seemingly ignorant of the other vehicles around them.  Waiting at the lights allowed us time to observe the vendors setting up their stalls, groups of people dancing, Tai chi classes, squares filled with locals practising badminton, people slurping their noodle breakfast, and the regulation, daredevils ignoring the red light and dashing through the streaming intersections.

After 40km of busy streets, the traffic slowly subsided and the road started to climb.  Surrounded by green forests, we passed rice terraces and wooden houses, and the steep ascent had us puffing hard.  Once at the top, we rolled down into Heping, and finally found somewhere to grab some noodles for a late lunch after 90km of riding.  Although our legs were heavy, the “Dragon’s Backbone Rice Terraces” were waiting for us just a little over 20km away – or so we thought!!  Following enquiries at the ticket office, we were informed that to reach the town of Dazhai, from where the rice terraces could be viewed, a road followed the river upstream for about 24km.  The ticket office employee recommended this option, since it was a fairly flat route, in comparison to the other options.  Clearly he’d never ridden there.  Over the next 2 hours, we ascended and descended and ascended again (two steps forward, one step back style) until we’d climbed another 650 leg-numbing meters, and finally arrived exhausted in Dazhai half an hour after dark.  A local Yao woman greeted us at the entrance to the village, and needing little convincing, led us to her small guesthouse.  We were just happy to have arrived and be able to get into some warm clothes.

Yao women, Dazhai

Yao women, Dazhai

Yao woman hard at work

Yao woman hard at work

The Longji (Dragon Backed Mountain) Rice Terraces tumble down and around the surrounding mountainside, at times over 500 meters in height.  According to local beliefs, when filled with water, the layers of terraces look like dragon’s scales, whilst the summit of the mountain range resembles a dragon’s backbone, hence the name.  The terraced fields were mostly built about 500 years ago during the Ming Dynasty and minority Yao and Zhuang people inhabit the area.

The stunning view over the rice terraces from our guesthouse gave us the perfect start to our rest day the next morning (November 1st).  Feeling rejuvenated after a good night’s sleep, we found time to wander to the summit of the rice terraces, and were rewarded with spectacular views across the valley.  We passed local villagers along the way, hard at work preparing the terraces following the harvest.  In spring when the terraces are filled with water, the layers glistened in the sun, layers of green rice shoots are to be seen in summer, layers of golden rice in autumn, and layers of silvery frost or snow in winter; each season offering a new perspective.

Perfectly manicured gardens

Perfectly manicured gardens

Wind and Rain bridge

Wind and Rain bridge

Dong architecture

Dong architecture

Dong women, Ma'an

Dong women, Ma’an

Drum tower, Ma'an

Drum tower, Ma’an

As seems customary at many Chinese tourist sites, there is an element of authenticity lacking, since the ethnic minorities seem to some degree to be “put on display”.  Unlike Ping’an, another more developed village in the region, Dazhai has to been spared a little more from the massive developments consistent with other tourist sites.  The charm of the wooden buildings remains, where people still struggle with their existence, planting, harvesting and selling rice.  With a wicker basket strapped to their backs, the local women spend their days carting goods around the hillsides, sometimes those goods being the luggage of lazy tourists.

Refreshed from a day off the bikes (November 2nd) we continued on eastwards beside the Xunjiang River until reaching Sanjiang mid-afternoon.  Deciding that 95km wasn’t enough, and still having another few hours of daylight, we turned off the main road and rolled through a peaceful landscapes of villages filled with more wooden houses (albeit noticeably different in design), perfectly manicured fields of vegetables and terraces planted with tea.  The scenery let us forget our tired legs, and after 20km we made it to Ma’an, a Dong minority village famous for it’s Wind and Rain bridges.

The villages in the surrounding region are home to the Dong people, an ethnic minority renowned for their capabilities with wood.  They live a simple existence in typical wooden houses, and are famed for their ornate wooden bridges (Wind and Rain bridges) and beautiful Drum towers (where rituals and festivals take place), everything being built without the use of nails.

As impressive as the wooden houses and maze of cobbled streets are, one can’t help but feel at times stuck on a movie set.  Busload after busload of Chinese tourists arrive at the carpark, dash across the Wind and Rain bridge into the villages, cameras flashing indiscriminately, before disappearing again as fast as they came.  As seems common in such ethnic minority villages, dance and song performances take place in the main square for the excited tourists, at the behest of the national government.  An element of “staged theatre” to keep the guests happy.  It’s hard to reconcile sometimes, this tourism for the masses where minorities are somewhat exhibited and marginalised, in regard to how they continue to lead their lives and practice their culture.  Romanticised villages, idyllic life on the land, or just an omnipresent staged tourist attraction?  Entry must be paid for each of these “authentic” ethnic villages, but unfortunately it’s questionable whether the communities there see much of the profits to aid in their development.

Wind and Rain bridge

Wind and Rain bridge

Wind and Rain bridge

Wind and Rain bridge

A walk around the other surrounding Dong villages the next day (November 3rd) gave a better impression of life for the people there.  The element of traditional living remained strong, however, the poverty was a little more apparent.  Incredible feats of woodwork stopped us in our tracks at every bend, ornate carvings and cornices, jutting out from improbable corners.  At times it was like being transported 100 years back in time.  Although technology was prevalent, the age old customs and secrets of wood remain just as relevant today, as 100 years ago.

Escaping the smog to get to the karst

Photo gallery

Durch Smog zu den Karstbergen (17. bis 28. Oktober)

(English below)

Seit wir Hongkong verlassen haben, sind bereits mehrere Wochen verstrichen. Höchste Zeit also, mich hinzusetzen, über die vergangenen Tage nachzudenken und meine ersten Eindrücke in China mit der Welt zu teilen. So einfach ist das aber nicht: Sobald ich das Gefühl habe, China, oder zumindest den Südwesten Chinas, beschreiben, einordnen oder einfach nur verstehen zu können, zeigt sich mir dieses Land plötzlich von einer völlig andern Seite. Ständig widersprechen neue den bereits gemachten Eindrücken. Vor meinen Augen tanzt ein Chaos bunter Puzzlesteine, die kein Ganzes werden wollen. Ich habe mir sagen lassen: “Das ist, was China ausmacht!“. Und so radeln wir mal schmunzelnd und bewundernd, mal stirnrunzelnd und hinterfragend, stets jedoch staunend durch die Gegend – immer bereit für die nächste Überraschung.

Ruins of St Paul's, Macau

Ruins of St Paul’s, Macau

Sparkling, blinking casinos…everywhere

Sparkling, blinking casinos…everywhere

Efficient packing

Efficient packing

One of our luxurious hotel rooms (even space for the bikes)

One of our luxurious hotel rooms (even space for the bikes)

Photo time at lunchtime

Photo time at lunchtime

Thomas, our dinner host

Thomas, our dinner host

Temple, Zhaoqing

Temple, Zhaoqing

Neon temple, Zhaoqing

Neon temple, Zhaoqing

Die Grenze zwischen Hongkong und dem chinesischen Festland darf nicht per Fahrrad überquert werden. Wir entschlossen uns deshalb, am 17. Oktober die Fähre nach Macau, das wie Hongkong eine Sonderverwaltungszone Chinas bildet, zu nehmen, um von dort aus hoffentlich über die chinesische Grenze radeln zu dürfen. Gleichzeitig nutzten wir die Gelegenheit, uns die ehemalig portugiesische Stadt anzuschauen, die nach wie vor hübsche Gassen und einige Sehenswürdigkeiten (z.B. Ruinen der im Jahre 1602 errichteten Pauluskirche) aus der Kolonialzeit bietet. Im Gegensatz zu Hongkong ist das Glückspiel in Macau, auch “Las Vegas des Ostens” genannt, legal, so dass die Stadt Millionen chinesischer Touristen anzieht und aus allen Nähten zu platzen scheint. Es erschien mir etwas unwirklich, inmitten dieser chinesischen Menschenmasse, die eilig von Geschäft zu Geschäft zieht, durch die europäisch wirkende Altstadt geschubst zu werden.

Am 19. Oktober packten wir unsere Taschen, setzten uns auf die Räder, schlängelten uns durch den Morgenverkehr Macaus und steuerten der chinesischen Grenze zu. Von andern Reisenden wissen wir, dass die Einreise nach China oft mit mühsamen Wartereien und Kontrollen verbunden ist. Da wir zudem einen grossen Aufwand hatten betreiben müssen, um überhaupt an ein Chinavisum zu gelangen (von Almaty nach Hongkong fliegen!), wurde ich immer nervöser, je näher wir der Grenzkontrolle kamen. Würden wir mit dem Fahrrad eingelassen werden? Hatten wir auch nichts Verbotenes dabei? Würden wir die Grenzpolizei überhaupt verstehen können? Ich reihte mich vor der Passkontrolle in die Warteschlange ein, schob mein Fahrrad kribbelig vor mir her, wies den Pass vor und wurde kurz hinter Paul wortlos durchgelassen. Schon waren wir in China. So einfach kann’s gehen!

Unsere ersten paar Tage in China verbrachten wir hauptsächlich damit, dem Smog und Verkehr der Umgebung Guangzhous via Jiangmen, Zhaoqing und Wuzhou zu entkommen. Von Tag zu Tag hatten wir gegen weniger Verkehr zu kämpfen und die Route führte uns durch immer grünere Gegenden. Hätten wir China früher schon mal bereist, wären uns diese ersten paar Tage wohl etwas langweilig vorgekommen: Die Gegend hat weder architektonisch noch landschaftlich viel zu bieten. Um uns herum geschah jedoch so viel Neues, dass wir fasziniert durch die Welt reisten und uns abends mit tausenden von neuen Eindrücken und ohne einen Hauch von Langeweile schlafen legten. Die Mahlzeiten etwa sind jeden Tag von Neuem ein Erlebnis: Manchmal zeigen wir beim Bestellen auf die Teller unserer Tischnachbarn, manchmal auf die Zutaten, die wir gerne gebraten hätten und manchmal setzten wir uns einfach hin und lassen uns überraschen. Mit Ausnahme eines einzigen Mittagessens – da wurden uns kleine, haarige Krebse serviert –  ist jede einzelne Mahlzeit die reinste Gaumenfreude. Ganz besonders schätzen wir die vielen frischen Früchte sowie die Reisnudeln mit etwas Fleisch und Gemüse, die uns mittags jeweils für die restlichen Kilometer stärken und meist nicht mal einen Franken kosten.

Interessant sind natürlich auch die Märkte, die uns in ihrem bunten Treiben in den Bann ziehen, uns den Appetit jedoch ab und zu etwas vergehen lassen. An Esswaren ist alles Vor- und Unvorstellbare zu finden: Heuschrecken, saisonale Früchte in allen Formen und Farben, Hünchenkrauen, in sämtliche Organe zerteilte Tiere, Schlangen und Frösche, Gänse-, Schweine- oder einmal sogar Ziegenköpfe, Stein- und andere köstliche Pilze, verschiedene Teesorten, Schildkröten, bekanntes und unbekanntes Gemüse, Raupen – alles durcheinander.  Nicht nur hinter den Marktständen tauchen Überraschungen auf.  Vielmehr spielt sich auf diesen Märkten das ganze Leben ab und wir beobachten, wie alte Frauen Karten spielen, Verkäuferinnen in ihr Handy schreien, ältere Männer sich auf kleinen Holzhockern um einen Fernseher versammeln, Kinder einander hinterher jagen, Mütter ihre Wäsche in bunten Plastikeimern abseifen, während jung und alt gleich daneben geräuschvoll sätmlichen Rotz auf den Boden spuckt oder einen Teller Nudeln innert 10 Sekunden in sich hineinschlürft.

Starting grid for the scooter GP

Starting grid for the scooter GP

Xunjiang River, Wuzhou

Xunjiang River, Wuzhou

A friendly shop owner

A friendly shop owner

Fresh chicken feet

Fresh chicken feet

Pick your favourite bit

Pick your favourite bit

Goldfish for sale

Goldfish for sale

Bringing her wares to the market

Bringing her wares to the market

Mmmm, dried mushrooms

Mmmm, dried mushrooms

Auch öffentliche Plätze bieten beste Unterhaltung: Aus mehreren Lautsprechen ertönt unterschiedliche Musik – meist eine Überforderung für unsere Ohren.  Die Menschen – von jung bis alt, alle machen mit – lassen sich jedoch nicht beirren und tanzen gruppenweise zu ihrer Musik, während sie die übrigen Lautsprecher gekonnt ignorieren. Zu sehen sind Gymnastik-, Tanz-, und stets auch Tai Chigrüppchen. Wir schauen diesem fröhlich konzentrierten Treiben immer wieder gerne zu und verlassen solche Plätze meist mit einem Lächeln im Gesicht.

So spannend all das für uns ist, so scheint es, als wären wir in China plötzlich selbst zur Attraktion geworden: Auf den Fahrrädern erreichen wir immer wieder Städte, die kaum jemals von europäischen Touristen besucht werden. Jede zweite Person zückt daher ihre Handykamera, sobald sie uns sieht, kleine Kinder mustern uns mit ungläubigen Augen, Freundinnen machen einander auf uns aufmerksam und kichern verlegen und wer die Worte kennt, begrüsst uns mit einem schüchternen “hello” und zaubert ein breites Lächeln hervor, sobald wir die Begrüssung erwidern. Obwohl uns der ganze Rummel um uns gelegentlich zu viel wird, begegnen wir auch immer wieder Menschen, deren Freundlichkeit uns zutiefst berührt. In der Stadt Zhaoquing (20. Oktober) besipielsweise wurden wir abends vom 16-jährigen Thomas in einem eher noblen Supermarkt angesprochen. Da Thomas noch nie zuvor europäische Touristen gesehen hatte, wollte er uns zum Abendessen begleiten. Wir wollten uns nicht von einem 16-jährigen Schüler einladen lassen und meinten erst, wir hätten leider schon gegessen. Sichtlich enttäuscht zog Thomas zum nächsten Regal und liess uns mit einem schlechten Gewissen zurück. Wir überlegten kurz, ob sich Thomas denn von uns einladen lassen würde, wussten nach den vergangenen Monaten in Asien aber, dass er dies kaum zulassen würde. Da ihm ein gemeinsames Abendessen sehr wichtig zu sein schien, entschieden wir uns schliesslich, Thomas in ein günstiges Nudelrestaurant mitzunehmen. Wie erwartet, bezahlte er alle drei Gerichte ohne eine Widerrede zuzulassen. Stolz liess Thomas das Personal Fotos von uns machen, die er auch gleich via Weibo (chinesische Version von Facebook) veröffentlichte. So genüsslich Paul und ich unsere Nudeln verschlangen, so wenig gelang es Thomas, überhaupt einen Bissen runterzukriegen; Er sei zu nervös, meinte er. Ich bewundere den Mut eines 16-Järigen, auf zwei englischsprachige und doppelt so alte Touristen zuzugehen, sie in gebrochenem Englisch anzureden und gleich noch zum Essen auszuführen. Zu realisieren, wie wichtig diese Begegnung für Thomas war, rührte mich sehr und ich staune seither immer wieder über das immense Interesse, das uns in China entgegen gebracht wird.

Thomas ist ein Schuljunge aus der Mittelschicht. Seine Eltern haben im Leben viel erreicht: Thomas geniesst eine gute Ausbildung und die Familie kann sich Einkäufe in einem teuren Einkaufszentrum leisten. Thomas hat Träume (z.B. nach Italien reisen), die sich eines Tages wohl sogar verwirklichen werden. Mir ist aber auch aufgefallen, dass er sehr bedauert, in China weder Zugriff auf Facebook noch auf Wikipedia zu haben. Das Internet erweitert Horizone über die chinesische Grenze hinaus. Wächst da eine neue Generation aus der Mittelschicht heran, die Fragen stellt und sich mit der neu erworbenen Konsumfähigkeit allein nicht mehr zufrieden gibt? Die Zukunft ist auf jeden Fall spannend.

Auch wir können uns in China etwas mehr Luxus leisten: Hotelzimmer hier sind günstig (meist zwischen 8 bis 15 Franken), sauber und mit warmer Dusche ausgestattet. So haben wir Zelt und Daunenschlafsäcke von Almaty nach Australien geschickt und geniessen die tägliche Dusche, die bequemen Betten und die vor dem Einschlafen und nach dem Aufwachen geschenkte Zeit.

Spätestens am sechsten Reisetag (24. Oktober), als wir von Hetang nach Mengshan radelten, begann mir die Landschaft so richtig zu gefallen. Uns umgaben Reisfelder, dichte Wälder und die Strasse schlängelte sich meist dem Maijangfluss entlang. Noch schöner gestalteten sich die letzten paar Kilometer durch die Karstlandschaft vor Yangshuo, die wir am 25. Oktober zurücklegten. Die dicht bewaldeten Karstfelsen liessen uns immer wieder bewundernd von den Fahrrädern steigen, um Fotos und Videos zu machen. Je näher wir dem Städtchen Yangshuo kamen, desto mehr mussten wir uns jedoch auf die Strasse konzentrieren: Yangshuo ist ein Touristenmagnet und lässt sich am einfachsten per Fahrrad erkunden. Wie überall in China überwiegen auch in Yangshuo die chinesischen Touristengruppen, wobei Radfahren nicht zu den Stärken der jeweiligen TeilnehmerInnen gezählt werden kann. So wie die meisten unkontrolliert und mit wackeligem Lenker vom einen zum andern Strassenrand kurvten, schien uns, als sässen einige Touristen zum ersten Mal auf dem Fahrrad, was sie aber nicht davon abhalten liess, einander in jeder möglichen und unmöglichen Pose zu fotografieren und uns mit einem fröhlichen Lächeln zuzuwinken. Wie so oft (z. B. auch bei den Tanzübungen in den Parks) herrschte eine solch unternehmenslustige Atmosphäre, wie wir sie ausserhalb Chinas noch kaum erlebt haben und die auch uns immer wieder erheitert und motiviert.

Yangshuo ist hübsch, besteht jedoch ausschliesslich aus Hotels, Geschäften und Restaurants. Besonders an Wochenenden strömen die Massen von Geschäft zu Geschäft, so dass ich mich abends in einigen der Gassen ans Gurtenfestival, kurz vor einem Konzert, erinnert fühlte.

Synchronised group dancing

Synchronised group dancing

Nina getting her groove on

Nina getting her groove on

So sehr Yangshuo aus allen Nähten zu platzen scheint, so schnell entkamen wir den Massen und fanden uns nach nur wenigen Kilometern auf einsamen Feldwegen, umgeben von steilen Karstfelsen, wieder. Wir verbrachten drei Tage (25. bis 29. Oktober) in Yangshuo, genossen die Ruhe unseres luxuriösen Hotelzimmers, trauten uns hie und da ins Städtchen und damit in die Menschenmenge hinein und erkundeten auf unseren Fahrrädern die reizvolle Karstlandschaft.

Escaping the Smog to get to the Karst

The time has flown by since we left Hong Kong and headed towards China and it’s definitely time for some reflection on our first few weeks spent here.  No matter what impression China makes in your head, it takes but an instance for things to be totally turned on their head.  It seems that there are constantly a thousand colourful, screaming, chaotic puzzle pieces jumping around before my eyes, and there’s me trying my heart out to understand what exactly is going on.  The time spent on the bike brings all manner of reactions to our faces; smiling, frowning, head shaking, outright confusion, and most often of all uncontrollable laughter.  The only thing, of which I’m totally positive, is that the next surprise is waiting just around the corner.

As far as our research could tell us, cyclists apparently aren’t allowed to cross the land border from Hong Kong into China on their bikes.  Taking a fully loaded bike on the train (another possible option) also isn’t so easy, and with this in mind we made the decision to head to Macau with the ferry, with the plan to then cross the border from here into China.

Hard at work in rice fields

Hard at work in rice fields

Rice terraces and forests

Rice terraces and forests

A high-speed ferry whizzed us from Hong Kong to Macau in an hour, then we were ready to gamble, Macau being the Las Vegas of the East and all.  Surprisingly, gambling revenue has turned Macau into the world’s top casino market, now surpassing even Las Vegas.  Dirty biking clothes aren’t really conducive however to gaining access to snazzy, glittering casinos, so instead we spent our time wandering the UNESCO World Heritage Listed Old Town, the remains of over 400 years of Portuguese colonial rule, and eating the famous mouth-wateringly delicious Pastéis de nata (Portuguese egg tart pastries).  The whole city was swarming with tourists from Mainland Chinese, “all coming to spend the Chinese governments money”, as one local Macau resident put it.  The mixture of eastern and western buildings and religions makes for an eclectic mix throughout the picturesque old town.

With China patiently waiting for us, we packed our things together, snuck through the morning Macau peak hour and headed over the border (October 19th).  Other travellers have well documented that entry into China can be slow and frustrating, with huge queues, fastidious baggage controls, and mind-numbingly slow passport checks.  What we experienced couldn’t have been any more different.  After all of the hassle we had not being able to obtain a Chinese visa in Bishkek, having to fly to Hong Kong, the mere five minutes that it took to cross the border from Macau into China seemed to be some belated act of redemption.  We squeezed our loaded bikes through the barriers, smiled at the immigration officer, he smacked a stamp down on our passport, and we were in!!  China, time to show us your weird and wonderful ways.

The first few days in China were spent circumnavigating the smoggy polluted metropolis of Guangzhou and heading further northwest into the countryside through the Pearl River delta.  With each passing day, the traffic slowly subsided, and the landscape became greener and greener, and with it the grey tinge in the sky lessened.  Every evening we rolled into another small city (small by Chinese standards at least), with between 1-4 million people and found a cheap hotel for the night.  Having decided that we wouldn’t have many opportunities to camp in China (free land being at a premium and all), we sent our camping gear ahead of us to Australia from Kazakhstan.  As a result, we’re now at the mercy of the Chinese hotel industry.  Thankfully, there are some bumper deals to be had online (especially via ctrip.com), and as such we’ve been enjoying three and four star hotels for less than 120 Chinese Yuan (about $AUD20) per night, and naturally even less for no stars.

Karst landscape on the way to Yangshuo

Karst landscape on the way to Yangshuo

Food being a central part of our travels so far, China has been no exception.  The range of food is endless, every mealtime is a new experience, although the theatre that tends to take place before we’ve managed to order always offers amusement to all of the other guests present.  My rusty Mandarin Chinese (six years at high school, followed by a thirteen year break) offers minimal help, so hand signals and pointing at the dishes lying in front of other customers has served us well until now.  Despite often having no idea what to expect, the meals that we’ve been served, the odd exception withstanding, have been delicious; lots of noodles, rice of course, things stir-fried, steamed, boiled, grilled, every green leafy vegetable you can imagine, tongue-numbing spice, toe-curling sour, and meat, some identifiable, some less so.  The other highlight of our day being the cartloads of sweet tasty fruits lining the streets, screaming out to be devoured by two hungry cyclists.

When in China, another highlight are the street markets.  Not only for what gets sold there (more of that later), but to witness the daily interactions between people, going about their business, scratching out an living, meeting friends, sleeping, watching TV, raising children, spitting, doing their washing, playing mah-jong and cards, smoking, more spitting, screaming, and yelling into mobile phones, which of course everyone owns.  As for what is actually getting sold for consumption, that’s a whole other eye opener, grasshoppers, seasonal fruit in all forms and colours, chicken feet, whole pigs laid out inclusive all edible, und questionably edible organs, geese, duck and goat heads, porcini mushrooms, rows and rows of different teas, turtles, frogs, snakes, recognisable and unrecognisable vegetables, caterpillars, and anything else imaginable.  Sometimes it’s hard to know where to look, and to fear looking at one thing too long, knowing that something might be missed.  Hours of entertainment can be had, wandering through a market in China.  The only necessity sometimes, being a strong stomach.

Yulong River, Yangshuo

Yulong River, Yangshuo

Yulong River, Yangshuo

Yulong River, Yangshuo

Public spaces also offer endless entertainment.  They are used by groups of people as dancing halls, aerobics classrooms, Tai chi areas, warm-up spots and singing arenas.  Often, different groups arrange themselves next to each other at the same time, meters apart, different music blaring from each corner, each participating as a part of a larger group in their own form of movement.  Many a moment has been spent by us, lost in proceedings, watching the synchronised swinging of masses of arms and legs.  Without fail, we finally depart and head on our way with a smile firmly planted on our faces

Whilst it is true that we are constantly being entertained in China, there can be no doubt that we, without trying, also offer entertainment in return.  With our bikes we’ve reached towns, villages and cities relatively untouched by tourism and Western tourists.  Curious stares follow our every movement, camera phones fly out of pockets to snap our pics, children eyeball us with gaping mouths, the more courageous ask if they can have a photo taken with us, groups of schoolchildren stare as we ride by, accompanied by a shy call of “hello,” followed by an outbreak of nervous giggling.  Small children wandering bravely a few meters away from their parents in supermarket aisles, stop in their tracks, before dashing away in fear for their lives, when they turn the corner and almost bump into us.

Strolling through a western-style supermarket in Zhaoqing, we were approached by a 16 year-old Chinese high school student looking to practice his English.  After a short conversation he asked whether we’d like to go for dinner with him.  Not feeling comfortable knowing that a young student would try to pay for our dinner, we told him that we’d already eaten.  However, after noticing how disappointed he was as he walked away, and considering the nerve it took to ask in the first place, we quickly changed our minds and tracked him down again in the supermarket to accept his offer.  He then excitedly explained to us that we were the first non-Chinese people he’d ever met.

Fisherman and his fishing birds

Fisherman and his fishing birds

Bamboo boats on the way home

Bamboo boats on the way home

We finished up our shopping and headed off together to a noodle restaurant around the corner.  Despite our strong objections, as we’d expected following so many months travelling and meeting so many generous, hospitable people, he insisted on paying.  Nina and I enjoyed our noodles, and learnt more about Thomas and the life of a teenager in modern-day China.  Unfortunately for Thomas, he was so nervous, that he lost his appetite and hardly touched his noodles.  Instead, he proudly asked the waiter to take a photo of the three of us, which he promptly posted on Weibo (the Chinese Facebook), to share with his friends.  As the evening came to an end and Thomas had to go home (on the orders of his mother) we parted ways with many good memories.  Thomas proudly spoke of meeting his first foreign friends, and we told him that there would always be a spare bed waiting for him in Bern, if he ever made it that way after his studies (he has plans to study in Italy).  Nina and I were really impressed, that a young high school student would approach two foreigners, although he’d never spoken to a foreigner before, speak in English with them, and invite them for dinner.  It was quite touching for us, to know how special the evening was for Thomas, and we’re always amazed at the interest people show in us as we ride through China.

During the course of our sixth day in China (October 24th), the landscape slowly changed, and rice fields interspersed with thick forests surrounded us.  The following day (October 25th) karst topography appeared slowly in the form of pointed limestone cliffs and mountains covered with lush forest scattered across the otherwise flat terrain.  The impressive views resulted in constant photo stops to document the stunning scenery.  The further we went, the closer we came to Yangshuo.

Yangshuo is a tourist magnet, mainly due to the rock formations scatter along the Li River and the numerous cave systems hidden within these same rocks.  The closer we came to Yangshuo, the more we were required to pay attention to the streets.  Suddenly they were awash with tourists (mainly Chinese) on bikes, all exploring the region around Yangshuo.  Tandems, triples, quads, people riding a bicycle for what seemed like the first time, talking on their mobiles to tell friends that they were riding a bicycle for the first time, and so forth.  Probably some of the most dangerous riding we’d done in China so far.  After 700km straight, this final exertion getting safely into Yangshuo earned us a nice hotel for a few nights, and a couple of days to rest.

Yulong River, Yangshuo

Yulong River, Yangshuo

Yangshuo is a small compact town, which in the last 15 years has been slowly swallowed by mass tourism.  Amazing limestone cliffs and mountains spring up in the middle of the town, which more and more consists mainly of hotels, guesthouse, shops and restaurants.  The quaint older part of the town has been renovated to within an inch of its life, and threatens to explode over the weekend such is the influx of tourists.  The nicest thing about Yangshuo, is that once you escape the town itself, it doesn’t take long to become lost in small, quiet villages, find yourself surrounded by rice terraces and meander in peace along the Yulong River.  The three days spent in Yangshuo involved a little more riding around the karst formations, climbing Moon Hill (via a cheaper dirt track, courtesy of an elderly entrepreneurial local woman out to make a buck) for a view over the region, and enjoying a rest, always a necessity for the onward journey.

A week or so in Hong Kong

Photo gallery

(English below)

Hongkong vom 8. bis 17. Oktober

Unser Flugzeug aus Almaty landete um 9 Uhr morgens mitsamt Fahrrädern und Gepäck in Hongkong. Wir gönnten uns im Flughafengebäude nach einer kurzen Nacht erst mal zwei französische Buttergipfel sowie guten Kaffee und beobachteten das Geschehen um uns herum. Immer wieder stellten wir fest, wie freundlich die Bedienung ihre Gäste behandelt, wie effizient hier gearbeitet wird und wie ein Lächeln – auch unter Fremden – plötzlich wieder Teil der Kommunikation ist. Das geschäftige und meist wohlwollende Treiben bestätigte es: Nach einem fünfstündigen Flug waren wir in einer völlig andern Welt gelandet. Obwohl wir erst im Flughafengebäude waren, spürten wir doch bereits, wie die Anspannung der vergangenen Wochen langsam von uns abliess. Wie sehr wir uns auf dieses neue Kapitel unserer Reise freuten!

Sometimes it's so steep, there's no other option but pushing

Sometimes it’s so steep, there’s no other option but pushing

Holiday feeling in Mui Wo

Holiday feeling in Mui Wo

Peeping Paul at the Peak

Peeping Paul at the Peak

Jenga

Jenga

Bisher hatte ich mit Hongkong eine pulsierende Glitzerwelt, bestehend aus Wolkenkratzern und Menschenmassen assoziiert. Tatsächlich gehören Teile der Stadt denn auch zu den dichtest besiedelten Gebieten der Welt. Gleichzeitig besteht Hongkong aus mehr als 240 kleinen Inseln, wobei die meisten nur wenig besiedelt, mit tropischen Wäldern bewachsen und verträumten Buchten geschmückt sind. Der Flughafen Hongkongs befindet sich auf einer ebensolchen Insel: Lantau. Wir entschieden uns, auf die andere Seite dieser Insel zu radeln und uns für eine Nacht ein schönes Hotel in der Bucht von Mui Wo zu gönnen. Auf der linken Strassenseite – wie mussten wir uns konzentrieren! – führte uns die Strecke nach Mui Wo bei schwüler Hitze über steile Strassen und durch dichte Wälder. Schweissgebadet, aber von der Schönheit dieser tropischen Insel überrascht und verzaubert, erreichten wir nach 20 Kilometern das Dorf Mui Wo. Wir verbrachten einen gemütlichen Nachmittag am Strand, verschlangen unser erstes chinesisches Abendessen – köstlich! – und liessen uns müde in die bequemen Betten fallen. Nachdem wir uns in den vergangenen sieben Monaten Tritt um Tritt an alles Neue hatten gewöhnen können, erschien es uns unwirklich, plötzlich auf dieser grünen Insel zu sein, wo wir doch gestern noch durchs herbstliche Almaty geradelt waren.

Unsere Fahrräder konnten wir für eine Woche im Veloladen in Mui Wo stehen lassen und so bestiegen wir am 9. Oktober mit nur wenig Gepäck die Fähre, die uns in nur 30 Minuten ins pulsierende Stadtzetrum Hongkongs führte. Auf einem Reisebüro beantragten wir unser Chinavisum, das in Hongkong tatsächlich noch problemlos erlangt werden kann: Eine Woche später konnten wir es gegen ein Entgelt von 50 US Dollar abholen. Unserer Weiterreise durch Südchina stand damit nichts mehr im Weg!

Die Zeit in Hongkong verging wie im Flug. Oft schlenderten wir ziellos durch die Strassen und unzähligen Einkaufszentren, beobachteten das geschäftige Treiben und genossen mal italienischen Kaffee, mal deutsches Gebäck und natürlich immer wieder chinesische Suppen, Nudeln sowie Eintöpfe aller Art.

Where's OH&S Rep when you need one?

Where’s an Occupational Health & Safety Rep when you need one?

Mit der Unterkunft hatten wir ein Riesenglück: Wir wohnten bei Mark und King, zwei äusserst herzliche Gastgeber, auf die wir via warmshowers.org gestossen waren und die uns sozusagen ihre Zweitwohnung inmitten in Soho, einem von überwiegend internationalen Gästen belebten Stadt- und Ausgehviertel, zur Verfügung stellten. Die beiden waren nicht nur enorm grosszügig, sie nahmen sich trotz voller Terminkalender auch viel Zeit für uns: Sie organisierten etwa ein Pizzaessen auf ihrer Dachterrasse, schenkten uns wertvolle Tips für Hongkong und die Weiterreise, luden uns in eines ihrer chinesischen Lieblingsrestaurants oder zum besten Schokoladenkuchen der Welt ein. Wir fühlten uns wie zu Hause unter Freunden und hoffen, die beiden eines Tages bei uns in der Schweiz willkommen zu heissen!

Ein weiteres Highlight in Hongkong war das Wiedersehen mit meiner Gastschwester Poyi, die vor 13 Jahren als Austauschschülerin bei meiner Familie in Wichtrach gelebt hat. Ihre Mutter bekochte uns am 13. Oktober mit einer Unmenge an chinesischen Gerichten und weil’s so gut war, assen wir so lange, bis wir zu platzen glaubten. Da Poyis Eltern kein Englisch sprechen, verständigten wir uns mit Händen, Füssen und dank Poyis Übersetzungen. Wir genossen den gemeinsamen Abend so sehr, dass wir uns für den nächsten Tag gleich noch mal verabredeten und so führte uns Poyis Familie am 14. Oktober zum chinesischen Tee – es wird mehr gegessen als Tee getrunken -, zum Kegeln (Bowling) und schliesslich zum Abendessen (hot pot = eine Art Fondue mit Fleisch und Gemüse) aus. Nach all dem hervorragenden Essen verabschiedeten wir uns kugelrund von Poyi und ihrer Familie freuen uns jetzt schon aufs nächste Wiedersehen.

Dinner in Soho with King, Mark and Aubrey

Dinner in Soho with King, Mark and Aubrie

Hong Kong Harbour

Hong Kong Harbour

So many ants in the nest

So many ants in the nest

Nebst all der Mahlzeiten mit wunderbaren Menschen nahmen wir uns auch Zeit für paar touristische Orte: So schauten wir uns etwa den grossen Buddha sowie das mehrheitlich auf Stelzen erbaute Fischerdorf Tai O auf der Insel Lantau zusammen mit James, einem weiteren Tourenfahrer, oder das historische Museum zusammen mit Aubrie, Marks Cousine aus Amerika, an.

Am 17. Oktober verabschiedeten wir uns von Mark, King und Aubrie, nahmen die Fähre nach Mui Wo (auf der Insel Lantau), um dort Fahrräder und Gepäck abzuholen und auf der nächsten Fähre gleich wieder zurück nach Hongkong zu gelangen. In Hongkong radelten wir von der einen zur nächsten Fährenstation – glücklicherweise liegen diese nur paar Meter voneinander entfernt – kauften Fährentickets nach Macau und bestiegen das dritte und letzte Schiff an diesem Tag. Nach einer knappen Stunde erreichten wir die Stadt Macau, den Ausgangspunkt unserer Chinareise.

A week or so in Hong Kong

Our “Air Astana” chariot had us standing on Hong Kong soil just before 9am (October 8th).  A Hong Kong bike enthusiast from the flight had our bikes lined up for us, just waiting to be collected, and we whizzed through immigration in the blink of an eye, as only the efficiency of Hong Kong could manage.  After the last few months, the short time in Hong Kong airport was a reminder of how efficient, but also how friendly, service can actually be.  The unavoidable unpacking and reassembling of the bikes seemed a lot less urgent as soon as we sighted a French style café in the airport, so with a couple of coffees and chocolate croissants for energy, an hour later it was time to get to work on the bikes.

The humidity outside, in comparison to the relative dryness of Central Asia, had sweat rolling down our noses in no time, and that was before we’d even start to ride.  With both bikes finally ready to roll, we set off from the airport towards Mui Wo, a small fishing village located about 20km away, also on Lantau Island where the airport was.  The central part of Hong Kong isn’t really known as a cyclist idyll nor for its abundance of space, and as such, finding accommodation with enough room for two bicycles proved a challenge.  Our solution was to head to a quieter corner of one of the islands comprising Hong Kong to stay for the first night, which would give us somewhere to leave the bikes and some luggage.  It just so turned out that our 2nd floor hotel room also offered stunning views over Silver Mine Bay.

Dinner at Poyi's parents

Dinner at Poyi’s parents

Poyi and Freeman

Poyi and Freeman

Yum cha

Yum cha

Strike!

Strike!

Whilst the things that automatically spring to mind at the mention of Hong Kong are skyscrapers and seas of people, Hong Kong is actually a collection of over 240 islands, most of them uninhibited, or sparsely populated.  Dense, almost impenetrable tropical forests cover most of the mountainous islands, and getting to our first destination, Mui Wo, brought us over steep mountains and alongside lush vegetation.  Together with the sudden difference in humidity, the punishing road gradients (at times over 16%) made for some of the toughest (thankfully short however) riding of our trip so far.  The rest of the day was spent relaxing at the beach in Mui Wo, wandering around the village, and sampling some of the delicious local dishes for dinner.

A buffet breakfast gave us a good start to the day (October 9th) and we set about trying to get rid of some of our belongings.  The hotel where we’d stayed weren’t so keen on looking after our bikes for a week (thankfully they took our excess luggage though), so we set off to the “Friendly Bike Shop” in the Mui Wo village centre.  Jacky Chan (the owner, but not the film star) was obliging enough to take possession of our bikes for a week, while we were in downtown Hong Kong – a huge thanks once again, Jacky!!  Loaded with just one small bag each, we jumped on the ferry in Mui Wo, and headed towards Central Pier.  30 minutes later we were standing on Hong Kong Island.

Once again we struck gold with warmshowers.  Mark and King, an American/Malay couple living in Soho on Hong Kong Island accepted our request for a place to stay, and so we found ourselves lodged in luxury in their spare apartment in the middle of town for a week.  The hospitality and generosity that was shown to us by both Mark and King was quite overwhelming.  Despite their jam-packed schedules, they always seemed to find time to show us their favourite restaurants, organise pizza parties on their rooftop terrace under the evening glow of Hong Kong’s lights, offer tips for our onward journey, or take us out for delectable chocolate fondant.  They’re counting down the days until their own epic bike tour can begin, so as to be expected, lots of time was spent discussing travelling and travel plans.  Thanks to the both of them, we felt so “at home” in Hong Kong, and could really relax and look forward to the next stage of our trip.

The Big Buddha

The Big Buddha

Presents for the big guy

Presents for the big guy

Tai O

Tai O

Fish, just hanging out to dry

Fish, just hanging out to dry

And the lights go on

And the lights go on

Pure bliss - chocolate fondant

Pure bliss – chocolate fondant

The other highlight of our time in Hong Kong was getting to catch up with Poyi, an exchange student that stayed with Annina’s family in Wichtrach over thirteen years ago.  We were invited to her parent’s apartment one evening for dinner, and Poyi’s mother cooked up a feast for us.  The next day we all met again (Poyi and her boyfriend, Freeman, as well as Poyi’s parents) and completed a food marathon.  Yum cha, a typical Hong Kong pasttime started off preceedings in the early afternoon, which included a myriad of dishes, some well known (dumplings, steamed buns), others less so (chicken legs), but all delicious.  Loaded full of energy from yum cha, we then spent the afternoon ten-pin bowling.  A lot of laughing and a little sport (some might argue whether it can actually be classed as sport, but that’s an argument for another time) released some pressure from our full bellies, which was then a sign to eat some more.  This time Chinese “hot-pot”, which basically involves everyone dropping anything available from a selection of things ordered (dumplings, vegetables, meat, noodles) into a huge steaming pot of stock, then fishing it back out again to eat – really quite similar to fondue.  And just like fondue, it was delicious!!  We rolled ourselves out of the “hot-pot” restaurant, and straight into another, this one specialising in desserts.  Filled to overflowing with different types of Cantonese desserts, it then came time to say thankyou and goodbye to Poyi, Freeman and her parents for some many wonderful memories and mouthwatering experiences.

Although our time in Hong Kong consisted, to a large part, of eating, we actually had one main aim – to get a Chinese visa.  After the initial hassle of not knowing whether it was still possible to get one in Hong Kong, in the end it couldn’t have been easier.  A couple of emails to gauge the different visa agencies on offer a few weeks earlier, a trip to Forever Bright Travel in the New Mandarin Tower, HK$350 (about US$45) and four business days was all it took to become the proud owners of brand spanking 30-day single entry Chinese visas.  MISSION ACCOMPLISHED.

The rest of our spare time, allowed us to play the tourists.  Walked up the hundred and something steps to see the Big Buddha close up on Lantau Island with James, another cyclist who we’d first meet in Georgia outside the Azerbaijan Embassy collecting visas, bumped into again on the road around Lake Issyk Kol in Kyrgyzstan, and who was also waiting for a Chinese visa in Hong Kong.  Visited the fishing village of Tai O to see the stilted houses and eat seafood.  Strolled around the Hong Kong History Museum with Aubrie, the niece of our warmshowers host Mark, who was visiting from the States.  Took a ride on the Peak Tram for stunning views over Hong Kong Island and Kowloon.  Wandered the endless fascinating streets of Kowloon, to see everything imaginable being sold.

Chinese visa in hand, the time came to leave Hong Kong (October 17th).  A ferry ride to Mui Wo and back to retrieve our bikes and luggage started the day, before heading down to the Macau Ferry Terminal.  We’d heard that crossing into China from Hong Kong could be a little complicated, owing to the fact that riding between the two is apparently forbidden since there is no foot traffic.  This would mean either having to load the bikes onto a bus (whereby depending how large the luggage compartment is, also isn’t always possible), or taking them onto the train (some trains however are also off limits to bikes).  After scratching our heads and considering different possibilities, the best solution for us in the end was to take the ferry to Macau, with the aim of riding over the land border there.  Although not planned, it also meant a visit to Macau.  Watch out casinos, our bulging wallets are coming to empty your coffers.