Holidaying in Thailand (at long last)

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(English below)

Ferien (24. Januar bis 9. Februar)

James Bond Island, Thailand

James Bond Island, Thailand

Phang Nga Bay, Thailand

Phang Nga Bay, Thailand

Phang Nga Bay, Thailand

Phang Nga Bay, Thailand

Beach time in Phuket

Beach time in Phuket

Sunset with the masses, Koh Phi Phi

Sunset with the masses, Koh Phi Phi

The beauty of Koh Phi Phi

The beauty of Koh Phi Phi

Longboat tripping

Longboat tripping

Phuket, Ko Phi Phi, Krabi und Railey Beach: Orte, die ich vor über 10 Jahren schon besucht habe, die nach wie vor und je nach Strand von westlichen Pensionären, Partylöwen, Strandschönheiten, Muskelprotzen, Abiturabgängerinnen, Tauchern, Klettererinnen, ledergebräunten Sonnenanbetern und schönheitsoperierten Barbiepuppen überrannt werden und mit dem authentischen Thailand abseits des Massentourismus kaum noch was gemeinsam haben. Damals als 19-Jährige, stets auf der Suche nach der nächsten Party, gehörte ich zweifellos zu einem wichtigen Zielpublikum dieser Touristendestinationen. Niemals hätte ich jedoch gedacht, dass ich diese Orte ein Jahrzent später noch mal bereisen und dort wunderbarste Tage verbringen würde.

Das Schönste an unseren Strandtagen war der Besuch meiner Schwester Jana, die vom 26. Januar bis am 3. Februar zu uns stiess.  Zu dritt erkundeten wir die Insel Phuket, amüsierten uns über das Partlyleben auf Ko Phi Phi, faulenzten an Bilderbuchstränden, bewunderten akrobatische Klettereien an Railey’s Karstwänden und krakselten selbst über paar Felsen, verschlangen Curry um Curry und spielten Yhazee um Yhazee. Nur ungern liessen wir Jana am 3. Februar weiterziehen und freuen uns nun umso mehr aufs baldige Wiedersehen in Bern.

Paul und ich blieben noch paar weitere Tage in Phuket, wo wir bei Pauls Onkel Bruce, der mittlerweile von seiner Geschäftsreise zurückgekehrt war, wohnen konnten. Wir planten unsere letzten paar Kilometer nach Singapur und liessen uns von Bruce und seiner Frau Mei verwöhnen: Wir tranken köstlichen Wein, liessen uns in noble Restaurants und Massagestudios ausführen und genossen die gemeinsamen Abende an Strand und Pool bei kitschigen Sonnenuntergängen.

Ganz besonders freute mich auch ein Wiedersehen mit Agi und Thierry, Freunden aus Basel, die unweit von uns Ferien machten. Das spontane “Käfele” mit Freunden liess mich an zu Hause denken und ist etwas, worauf ich mich in Bern freue.  Vor unserer Heimkehr haben wir aber noch viel Schönes vor: Bald schon (9. Februar) verlassen wir Thailand per Boot (Phuket à Langkawi), um anschliessend Malaysia zu bereisen und am 3. März von Singapur nach Melbourne zu fliegen. In Australien werden wir hauptsächlich Familie und Freunde besuchen und im März durch Tasmanien radeln. Da uns ein Rückflug direkt nach Zürich etwas zu abrupt erschien, fliegen wir Ende April nach Amsterdam und radeln von dort aus gemächlich heim. Spätestens am 23. Mai (Datum merken!) sind wir wieder in Bern: Dann organisieren wir nämlich ein Apéro und freuen uns, möglichst viele vertraute Gesichter wiederzusehen. Details folgen.

Holidaying in Thailand (at long last)

Railay Beach through the forest

Railay Beach through the forest

Nina and Jana cruising Tonsai, Railay Beach

Nina and Jana cruising Tonsai, Railay Beach

Railay Beach

Railay Beach

Catching up with Swiss friends, Thierry and Agi

Catching up with Swiss friends, Thierry and Agi

Even the umbrellas get a rest, Phuket

Even the umbrellas get a rest, Phuket

Another stunning sunset to accompany dinner

Another stunning sunset to accompany dinner

Having a tipple with Bruce and Mei

Having a tipple with Bruce and Mei

Nina had often regaled me with stories of her misdemeanours on the beaches of Thailand ten years prior, and as such, after ten months of sitting on a bike pedalling firstly eastwards and now south, living it up on the beach seemed like it was going to be a definite change from our more recent endeavours.

The last ten years has seen a veritable boom in tourists heading to Thailand for a week (or two) under the sun. Wandering through many of these tourist hubs leaves one wondering whether they’re actually still in Thailand, such is the concentration of westerners and western oriented restaurants and bars. The coast and islands of Thailand really offer something for everyone: school leavers and pensioners, young couples and families, muscle bound Adonis’s and wafer thin Barbies, leathered bags of skin and injected, lifted and tucked specimens devoid of blemishes and resistant to gravity.  We were just another two added to the masses.

Having an uncle living in Phuket gave us good incentive to hop off the bike and spend a week or two recharging the batteries.  Although away on business, Bruce gave us free reign on his luxurious apartment until his return, and we enjoyed days filled with sunshine and stunning sunsets, Mojito in hand, from the comfort of his balcony.

Nina’s sister, Jana, made the long journey from the wintery jowls of Switzerland to visit us for a week of delicious Thai food and beautiful beaches.  With the bicycles safely locked up and enjoying a holiday of their own, we whizzed around Phuket, enjoying the stunning scenery of the island and catching up on the last year.  Aboard a tourist-laden ferry, we coasted the azure waters of the Andaman Sea, stopping off at Koh Phi Phi for a few days, before continuing onwards towards Krabi and Railay Beach.  We filled our days lazing about picture postcard beaches, ravenously devouring mouth watering curries, sipping on ice-cold Chang beers and playing game after game of Yahtzee. A week passes quickly, and just as we’d become accustomed to having Jana as part of our posse, it was time for her to depart.

Upon our return to Phuket, Bruce was waiting for us and we enjoyed a few days letting ourselves be treated by him to the finer side of town.  His wife Mei also returned a few days later after visiting her family for Chinese New Year in Singapore and together the four of us set about making “happy hour” at one seaside vantage point after another a permanent fixture of our otherwise lazy days.  Having not seen each other for almost three years, we certainly had plenty to catch up on.

With the time counting down until our flight from Singapore, we finally dragged ourselves away from the incredible comfort, hospitality and generosity afforded to us by Bruce and Mei, and boarded another ferry (February 9th) heading south towards Malaysia, this time taking our bike along for the ride.  Under a scorching sun, the riding was certainly going to get a little tougher.

Annina working up a thirst with Bruce and Mei

Annina working up a thirst with Bruce and Mei

Just an update: With the end of our trip slowly appearing on the horizon, and fearing that a touchdown at Zurich Kloten Airport would leave us far too suddenly back on Swiss soil, we’ve instead decided to prolong the cycling and fly from Melbourne back to Amsterdam towards the end of April, leaving us 1000km of bicycle paths to re-integrate ourselves into European society.  At the latest we’ll be back in Bern on Friday 23th May for a “welcome home” apéro, where we hope to catch up with as many familiar faces (and of course potential new ones that have appeared upon the earth in our absence) as possible. Keep the date free and more details will soon follow.

Thailand’s tailwinds and tasty food

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(English below)

Ein neues Land zu bereisen, bedeutet nebst der ganzen Spannung und Vorfreude immer auch, neue Herausforderungen anzupacken. In der Türkei etwa waren es die schweisstreibenden Pässe oder im stark muslimisch geprägten Osten des Landes der Umgang mit mir als Frau, in Usbekistan Fieber und Hitze, in Kirgistan hohe Berge und die bis auf trockene Kekse leeren Regale in Dorfläden, in China die Sprache, in Laos wieder Berge und die Fahrt durch erschreckend arme Gegenden. Und nun sind wir in Thailand, wo für uns westliche Durchreisende alles, wirklich alles, einfach ist. Wir kommen dank ebenen Strassen sowie starkem Rückenwind so schnell voran wie noch nie, ohne uns dabei all zu sehr verausgaben zu müssen. Die Menschen sind herzlich und interessiert, das Essen hervorragend und die Hitze noch nicht all zu drückend. Trotz langer Distanzen fühlen wir uns wie in den Ferien.

Taking a refreshing dip

Taking a refreshing dip

Another friendly cyclist - thanks for the isotonic sports drink!!

Another friendly cyclist – thanks for the isotonic sports drink!!

Nach unseren letzten 40 Kilometern in Laos überquerten wir die thailändisch-laotische Grenze bei Chong Mek, hielten an einem Marktstand, um bei einem Eiskaffee dem thailändischen Markttreiben zuzuschauen. Obwohl Laos noch keine fünf Kilometer hinter uns lag, befanden wir uns schon mitten in einer neuen, weitaus vermögenderen Welt. Die immense Vielfalt an Früchten, Gemüse, Backwaren und Currys liess uns das Wasser im Mund zusammenlaufen und erinnerte uns eher ans Angebot auf chinesischen als auf den einfacheren laotischen Märkten. Unterwegs dann sauste ein neuer, schwerer Toyota 4×4 nach dem andern an uns vorbei und auch wir selbst sausten mit durchschnittlich 30 Stundenkilometern über die makellosen Strassen, vorbei an europäischen und amerikanischen Supermärkten (Tescos, 7/11), wie wir sie seit der Türkei nicht mehr gesehen hatten. Stolz auf einen neuen Tagesrekord (139 Kilometer), den wir in den kommenden drei Wochen noch paar mal brechen würden, erreichten wir gegen Abend die Stadt Ubon Ratchathani, schauten uns paar Tempel sowie den belebten Stadtpark an und fühlten uns gleich noch mal wie im Schlaraffenland: Der Nachtmarkt bestand aus Dutzenden von Essensständen und mit Ausnahme der gebratenen Larven und Käfer hätten wir am liebsten jedes einzelne Gericht und Getränk (verschiedenste Currys, Gemüse, Nudeln, Fisch, Fruchtsäfte, Bananenmuffins, Frappés, Spiegelei mit Hackfleisch und Reis, frische Erdbeeren, Ananas, Papaya und weitere exotische Früchte, gebratenes oder frittiertes Hühnchen, Crèpes, Pfannkuchen, ja sogar Sushi, Sandwiches oder Salate) ausprobiert.

Abundant night markets

Abundant night markets

Waiting to fill the bellies of the next customer

Waiting to fill the bellies of the next customer

Phanom Rung

Phanom Rung

Intricate designs, Phanom Rung

Intricate designs, Phanom Rung

Die Stadt wurde immer lebendiger, es schien als hätte sich die Hälfte der Bewohnerinnen und Bewohner zum gemeinsamen Abendessen auf dem Markt und die andere Hälfte zum gemeinsamen Trainieren (Tanzen, Basketball Spielen, Joggen, Skateboarden, Aerobic) im Stadtpark versammelt und wir genossen es, Teil dieses fröhlichen Treibens zu sein.

Während der nächsten fünf Tage (6. bis 10. Januar) flitzten wir weiter Richtung Westen des Landes, wobei der morgentliche Eiskaffee, gutes Essen, Nachtmärkte und herzliche Begegnungen die Höhepunkte jedes Tages waren. Einige Male wurden wir von Thais an den Strassenrand gewunken, weil uns immer mal wieder jemand eine Flasche Wasser oder eine Büchse Red Bull schenken oder einfach ein wenig mit uns plaudern wollte. Die Menschen sind wahnsinnig freundlich und sprechen oft auch etwas Englisch, so dass uns auch die Kommunikation hier etwas leichter fällt.

Am 8. Januar machten wir einen Abstecher zur Tempelanlage Phanom Rung, die auf einem erloschenen Vulkan liegt. Die Strasse dahin war so steil, dass ich immer wieder mal vom Fahrrad steigen und es hochschieben musste und noch dankbarer für die ansonsten flachen Strassen im zentralen und südlichen Thailand war.

Die hinduistische Tempelanlage Phanom Rung symbolisierte einst die Wohnstätte Shivas und wurde zwischen dem frühen 10. Jahrhundert und dem späten 12. Jahrhundert von den damals dort herrschenden Khmer errichtet, erinnert also auch an die alte Tempelstadt Angkor Wat in Kambodscha und beeindruckt mit ihren phantasievollen, in den Stein gemetzelten Figuren. Mit den Khmer verschwand ab dem 12. Jahrhundert auch der Hinduismus aus dem heutigen Thailand: Heute bekennen sich 94% der thailändischen Bevölkerung zum Theravada-Buddhismus und 5% zum Islam. Der Besuch von Phanom Rung stellte also eine spannende Abwechslung von den hunderten buddhistischen – teils auch enorm prachtvollen! – Tempeln dar.

Riverside house, Ayutthaya

Riverside house, Ayutthaya

Ayutthaya

Ayutthaya

Temple ruins, Ayutthaya

Temple ruins, Ayutthaya

Buddhas, Ayutthaya

Buddhas, Ayutthaya

Sunset in Ayutthaya

Sunset in Ayutthaya

Hungry squirrels, Ayutthaya

Hungry squirrels, Ayutthaya

Ayutthaya

Ayutthaya

Slowly being gobbled up by the tree

Slowly being gobbled up by the tree

Not every day you get to ride with an elephant

Not every day you get to ride with an elephant

Am 9. Januar legten wir noch mal eine Rekorddistanz (168 Kilometer) auf mehrspurigen Strassen zurück und waren froh, tags darauf endlich auf unbefahrenere Nebenstrassen, die uns durch eine idyllische Landschaft aus Reisfeldern, Wasserkanälen und Sonnenblumenfeldern führten, ausweichen zu können. Gegen Abend (10. Januar) erreichten wir die Stadt Ayutthaya, wo wir eine zweitägige Pause einlegen würden.

Ayutthaya ist die frühere Hauptstadt des siamesischen Königreichs und war schon im 16. Jahrhundert eine bedeutende Metropole, die Kaufleute aus aller Welt anzog. In ihrer Blütezeit standen in Ayutthaya drei Königspaläste, hunderte von Tempelanlagen sowie eine Handvoll Synagogen, Kirchen und Moscheen. Die Stadt wurde 1767 von den Burmesen erobert und zu grössten Teilen zerstört. Heute ist Ayutthaya eine eher verschlafene Stadt, doch erinnern die Tempelruinen an jeder zweiten Ecke an die ganze Pracht, die Ayutthaya einst zur Weltstadt machte.

Wir schauten uns die alten und paar neuere Tempel an, entspannten uns am Schwimmbecken unseres Hostels und planten die Weiterreise, die uns nach Ayutthaya ursprünglich direkt nach Bangkok geführt hätte. Aufgrund der Demonstrationen entschlossen wir uns aber, die Hauptstadt via Kanchanaburi zu umfahren und ein andermal zu besuchen.

Nach zwei Ruhetagen setzten wir unsere Reise also erst mal Richtung Westen fort und erreichten am 13. Januar nach einem langen Reisetag (150 Kilometer) Kanchanaburi, wo wir gleich noch mal eine Pause einlegten. Die Stadt ist in erster Linie bekannt für ihre Geschichte während des zweiten Weltkrieges. Tausende von alliierten Kriegsgefangenen, aber auch Inder, Thais und Burmesen wurden damals nach Kanchanaburi gebracht, um zu unmenschlichen Bedingungen unter Aufsicht der kaiserlich japanischen Armee eine insgesamt 415 km lange Bahnverbindung (“death railway”) zwischen Burma und Thailand zu erbauen. Heute erinnern zwei Museen, die Brücke am Kwai sowie verschiedene Gedenkstätte an das Schicksal der vielen Kriegsgefangenen, die beim Bau der Bahnlinie ums Leben kamen. Besonders eindrücklich ist das Museum “Thai-Burmese Railway Centre”, das einen guten Überblick über das dunkle Kapitel dieser Gegend schafft.

Kanchanaburi war auch der erste Ort, an dem wir einen bierbäuchigen Europäer nach dem andern mit einer nicht halb so alten Thaischönheit sahen. So einfach Reisen in Thailand auch ist, so viel Unschönes (z.B. Menschenhandel und verschiedenste Menschenrechtsverletzungen, Korruption oder Mafiastrukturen) bleibt für uns Reisende meist verborgen. Die glatzköpfigen Herren, deren Selbstgefälligkeit sich in den Armen der jungen Begleiterinnen, ihrer Thai-Girls, gleich noch verdoppelt, erinnern uns aber immer wieder daran, dass wir uns trotz aller Schönheit und allem Komfort in einem Land aufhalten, dessen Landsleute nicht selten mit Armut und Mangel an beruflichen Perspektiven zu kämpfen haben.

Am 16. Januar verliessen wir Kanchanaburi und damit auch die Touristen aller Art. Wir reisten auf ruhigen Nebenstrassen durch kleine Dörfer, an buddhistischen sowie chinesischen Tempeln und einmal sogar an einem riesigen chinesischen Friedhof vorbei und erreichten gegen Abend das hübsche Städtchen Phetchapuri, übersät mit buddhistischen Tempeln und überthront von einem imposanten Palast. Am meisten faszinierten uns aber die Dutzenden von Affen, derem Treiben wir stundenlang zuschauen könnten. Wir erfuhren, dass sich diese Affen in Gruppen aufteilen, die beinahe “gangmässig” agieren. So herrscht eine Gang etwa über einen Parkplatz, eine andere über einen bestimmten Strassenabschnitt und sobald ein Affe fremdes Territorium zu betreten versucht, wird so heftig gezankt, gefaucht, gekreischt und gar zähnegefletscht, dass einem ganz angst und bange wird.

Kurz bevor wir Phetchaburi am nächsten Tag (17. Januar) verliessen, besuchten wir eine mit goldenen Buddhastatuen ausgestattete Höhle, lernten dort den Tourenfahrer Emanuel aus Spanien kennen und vertrieben beim Parkplatz zehn Affen, die sich über sein Fahrrad hergemacht und es besonders genossen hatten, an Rädern und Sattel zu kauen. Emanuels Sattel war dahin.

Rice fields

Rice fields

Lunchtime delight - grilled chicken and sticky rice

Lunchtime delight – grilled chicken and sticky rice

25 Kilometer nach Phetchaburi erreichten wir das Meer – ein lang ersehnter Moment, nun würde sich die Reise noch mehr wie Ferien anfühlen. Fortan radelten wir, wenn immer möglich, auf kleinen Nebenstrassen dem Meer entlang und schafften es so zu grossen Teilen, der mehrspurigen Hauptstrasse zu entgehen. Wir übernachteten am 17. Januar im Badeort Hua Hin, der uns eher an die spanische Riviera als an Thailand erinnerte und waren erleichtert, als wir am 18. Januar das viel hübschere, ruhigere und weitaus authentischere Städtchen Prachuap Khiri Khan erreichten. Dort fanden wir eine kleine Pension direkt am Meer, genossen ein hervorragendes Fischcurry und anschliessend unseren freien Nachmittag. Gegen Abend stiegen wir einen kleinen Hügel hoch, den wir mit paar freundlichen Affen und thailändischen Touristen teilten und konnten uns kaum sattsehen an den uns umgebenden Karstfelsen und einem stimmungsvollen Sonnenuntergang. Den Abend verbrachten wir auf dem Nachtmarkt, dessen vielen Versuchungen wir wie so oft kaum widerstehen konnten und der uns mit vollen Bäuchen in unsere Betten fallen liess.

Rice fields and palm trees

Rice fields and palm trees

Dank starkem Rückenwind waren wir so schnell unterwegs, dass wir auch an den kommenden Tagen meist schon gegen Mittag 100 Kilometer zurückgelegt hatten und den Rest des Tages an den für die Ostküste typischen wilden Stränden (Ban Saphan und Hat Thung Wua Laen) verbrachten. Schon jetzt fühlten wir uns wie in den Ferien, doch konnten wir unsere Velopause in Phuket und damit den Besuch meiner Schwester Jana und das Wiedersehen mit Pauls Onkel Bruce kaum erwarten, verbrachten am 22. und 23. Januar daher noch mal zwei ganze Tage auf dem Fahrrad, legten lange Distanzen zurück und erreichten am 24. Januar die Wohnung von Bruce im Norden Phukets. Bruce ist momentan noch geschäftlich unterwegs und hat uns seine Wohnung mit Pool und Sicht aufs Meer überlassen. Wir leben im Luxus und freuen uns auf richtige Ferien hier!

Thailand’s tailwinds and tasty food

The excitement of visiting a new country brings with it sky-high expectations and unlimited possibilities, but also the knowledge that new hurdles and unforeseen challenges lie in waiting, just out of sight.  Turkey challenged us with sweat-inducing passes and Nina especially, with her position as a woman in the religiously conservative east, Uzbekistan offered up heat waves and on-going fever, Kyrgyzstan had even bigger mountains, and therefore even bigger passes, as well as sometime almost empty food stores, China had us scratching our heads with the language, and Laos confronted us with yet again more mountains and its obvious, abundant poverty.  Now we’ve made it to Thailand, where, to be honest, everything is just a little easier.  Thanks to the smooth wide streets, relatively flat terrain and favourable tailwinds, we’ve covered ground faster than at any other time during this trip, without any noticeable increase in energy output.  The local people are warm and helpful, our mouths have been treated to one highlight after the other, and although far from cool, the temperatures haven’t been too agonising.  Despite the long riding distances, there has definitely been a genuine “holiday” feel to our recent travels.

Allied War Cemetery, Kanchanaburi

Allied War Cemetery, Kanchanaburi

Bride over the River Kwai, Kanchanaburi

Bride over the River Kwai, Kanchanaburi

Chinese cemetery

Chinese cemetery

Cow "peak hour"

Cow “peak hour”

A final push of 40km from Pakse saw us leaving Laos and heading over the border into Thailand (January 5th).  We stopped for an ice coffee break at the border town of Chong Mek and observed proceedings for a while.  Although Laos lay less than a kilometre away geographically speaking, developmentally, it was clear that we were in a newer, much more affluent world; the roads were better, the range of fruits and vegetables endless, and loaded market stands were slowly buckling under their own weight.  An endless stream of sparkling new 4WDs and utes constantly whizzed past, and we also soon found ourselves whizzing along, averaging almost 30km/h, courtesy of the floorboard smooth roads and friendly tailwind.  139km later we rolled into Ubon Ratchathani and, after finding a hotel, set off to explore the night market, a tourist highlight in itself in Thailand.  Dozens of stands and carts were spread across a street corner, and the market was buzzing with local people loaded up with bags of food collecting their and their family’s dinner, as well as the odd tourist unsure of what to sample next.  The amount of food available was endless, and although we gave it our best shot, sampling everything was even beyond us.  Every type of curry imaginable, or unimaginable, vegetables, noodles, omelettes, fish and prawns, banana muffins, frappes, barbecued and deep-fried chicken, fried eggs atop piles of spicy mince and rice, fresh strawberries, pineapples and mangoes, a rainbow of fruit shakes, crepes, pancakes, sushi, sandwiches and even salad.  The range on offer just didn’t seem to end.

As the sun slowly set, the market became ever livelier, thanks to the constant stream of people constantly arriving.  At times it seemed as though half of the city was there, and after having a walk around the city park following our diner, it seemed that the other half of the city had gathered there, either jogging, or dancing, or skateboarding, or playing basketball or football.  The enthusiastic, colourful atmosphere made it a very memorable evening.

Buddhas hiding in a cave

Buddhas hiding in a cave

Bike enthusiasts

Bike enthusiasts

We spent the next five days (January 6th-10th) heading further west.  A morning ice coffee, or two, from a roadside stall, delicious food, fascinating night markets and warm encounters with the local Thais made for the highlights of our days on the road.  Occasionally someone would stop us, either for a quick chat, or to give us some cold water or an isotonic drink.  The people are incredibly friendly and genuinely interested and since they often speak a little English, communication was a touch easier than in the recent past.

A detour (January 8th) to the Khmer temple site of Phanom Rung had us, following a short, steep climb, a touch out of breath.  Set atop a dormant volcano, the road leading there seemed to take the most direct route at times, rather than slowly winding its way up the hillside.  Standing up in the pedals and an extra dose of huffing and puffing saw us finally make it the top, and the entrance, dripping from head to toe.

Drying fish

Drying fish

Colourful fishing villages

Colourful fishing villages

Seaside picnic

Seaside picnic

Built between the 10th and 12th centuries by the ruling Khmer, the Phanom Rung temple complex is a Hindu shrine dedicated to Shiva, and symbolises his heavenly dwelling, Mount Kailash.  The intricate fantasy-filled stone carvings adorning the temple are quite impressive.  Hinduism’s prevalence in Thailand began to decrease from the 12th century onwards, as the Khmer empire slowly crumbled.  Today, 94% of the Thai population identify themselves as Theravada Buddhists and the other 5% as Muslim.

An early start (January 9th) and a long day of riding saw us set a new record (168km), making the most of the relatively flat terrain and helpful tailwind.  The majority of the following day led us along quiet side streets, past idyllic landscapes of rice fields, canals and field of sunflowers, all pointing their faces skyward in the morning, but slowly wilting and drooping under the ferocity of the midday sun.  We arrived on the inland island of Ayutthaya early in the afternoon and quickly located a place to stay.  Since a few rest days were in order to allow us to look around, the only prerequisite for our accommodation was the luxury of a swimming pool – now that’s holidays.

The Kingdom of Ayutthaya was Siamese kingdom that existed between the 14th and 18th century.  Ayutthaya was friendly to foreign traders, allowing Europeans and Asians to set up villages outside the city walls.  Towards the end of the 16th century, it was one of the largest and wealthiest cities in the East, with a population estimated by some to be as high as one million.  During the 17th century the kingdom declined in importance, until it was conquered and sacked by the Burmese in 1767.  They almost totally destroyed the city, and the remains and ruins littered about the city today, display only a fraction of the importance and imposing grandeur that was once present.

Prachuap Khiri Khan

Prachuap Khiri Khan

Prachuap Khiri Khan

Prachuap Khiri Khan

Checking out the swell - surf's up

Checking out the swell – surf’s up

A UNESCO World Heritage Listed site, Ayutthaya is packed with temples (mainly ruins) spread across the city, making it the prefect place to explore by bicycle – as if we hadn’t already ridden enough you might ask.  A sunset boat cruise around the canals circling the town centre offered us a view from a different perspective in the fading light.  Temple and ruin gazing was interrupted intermittently by a refreshing dip in the pool at our guesthouse, and like always the two days quickly passed, and it was time again to move on.

With the on going tension and protests in Bangkok, we made the tough decision to leave it for another time and instead head further west toward Kanchanaburi.  After reaching our planned destination for the night early afternoon (January 13th), but finding no reasonable mould and bug-free accommodation, we decided to keep pedalling westwards and 155km later reached the banks of the River Kwai.

Kanchanaburi, located on the River Kwai, remains infamous for its role during WWII.  After Thailand feel to the Imperial Japanese Army in 1942, plans were made to build a railway from Thailand in the east across the mountainous jungle to the coastal area of Burma in the west, thus securing troop and supply lines for the Japanese Burmese campaign, removing the need for the longer and more hazardous sea route around Singapore and through the Malacca Straights.

Forced labour was used for the construction of the 415km railway line between Bangkok and Rangoon, or Death Railway as it came to be known. 180,000 Asian labourers (mainly Malay, Indians and Indonesians) and 60,000 POWs (British, Australians and Dutch), worked on the project, and the appalling working and living conditions resulted in the deaths of 90,000 Asian labourers and 12,000 POWs, mainly as a result of disease, malnutrition and accidents, all within the  mere 15 months it took to complete.  The railway line required the construction of hundreds of bridges, one of which crossed the Kwai River near the town of Kanchanburi.  This bridge was immortalised in the 1950s film, The Bridge on the River Kwai, although in reality, the conditions and treatment of the prisoners was far worse than anything depicted in the film.  Today, a number of museums pay tribute to the victims of the construction of the Death Railway, the most interesting and informative being the Thailand-Burma Railway Museum.  Numerous war cemeteries are also situated in and around the town, offering but a glance at the brutality and human cost paid during WWII.

Early morning, Prachuap Khiri Khan

Early morning, Prachuap Khiri Khan

Holiday feeling

Holiday feeling

Our time in Kanchanaburi (January 14th/15th) focused mainly on visiting the war memorials and museums, as well as recharging the batteries.  Again we found ourselves with the luxury of a swimming pool, all for the bargain price of 250 Thai Baht (about $US8) per night.  It was also in Kanchanaburi that we were first witness to the darker side of Thailand.  The bars seemed to be filled with older Western men enjoying the company (hourly, daily or weekly rentals available) of very young Thai (usually not actually Thai) women.  As simple as it is to travel in Thailand, and to be hypnotised by the smiling faces and friendly people, it is easy to forget that a much darker, less desirable side exists.  Corruption through all levels of government and officialdom are rife, nothing gets moved, built, sold or bought without the say so of the mafia, whilst people smuggling and prostitution are a common struggle of life here.  As much as Thailand undeniably has to offer to tourists, the prospects for a large portion of the population are much less rosy, poverty is widespread, and human rights are often just a foreign word, not something to protect the people.

Relaxed and recovered, we left Kanchanaburi (Februry 16th) and its full assortment of tourists, and headed again south towards Phetchaburi, 135km away.  For the majority of the route, we could stick to smaller, quieter roads, passing little villages and ornate temples, occasionally large Chinese cemeteries, alongside canals and once even getting caught in cow “peak hour”, as a villager led his herd home along a dirt road.  A couple of serves (each) of delicious Pad Thai at a roadside stall gave us the energy to reach Phetchaburi around mid-afternoon.

Phetchaburi overflows with a collection of beautifully detailed Buddhist temples and is adorned with an imposing palace perched high on the hill looking over the town.  Groups of monkeys spread around the park at the base of palace add a touch of entertainment (or frustration or terror).  The different families of monkeys work together as gangs, being responsible for, and where necessary violently protecting their own kingdoms.  Time always seems to pass so quickly, when we’re enchanted by the performance of the monkeys going about their business.

Another early start to the day

Another early start to the day

Deserted beaches

Deserted beaches

Early the following morning (January 17th) we set off with unloaded bikes to visit a cave temple filled with Buddhist statues, close to Phetchaburi.  Again here, monkey gangs roamed about, hunting unsuspecting victims carrying food and drinks, waiting for the next load of tourists to step out of their bus.  Upon re-emerging from the cave temple, a group of monkeys were clambering over a pair of now upturned bicycles belonging to two other unfortunate cyclists we’d met in the cave, chewing away at the seats and tires, and jumping from one wheel to the next.  Luckily we’d tied our bikes securely to a pole a little further away from the cave entrance, and for reasons unknown to us, the monkeys had left our bikes alone.

After returning to the guesthouse to retrieve our things, we were then back on the road.  25 kilometers later we reached the seaside, and saw the ocean for the first time since Macau, 3 months earlier.  An ice coffee in the sea breeze topped up our energy levels and we spent the rest of the day following the coastline south, sometimes unavoidably on busy roads but wherever possible on quiet roads along the sea.  We spent the evening in the overdeveloped holiday town of Hua Hin, but enjoyed wandering around the narrow alleys and sampling our way through the night market there.

More coastal roads the next day (January 18th) brought us to the quiet, windswept seaside town of Prachuap Khiri Khan.  A small guesthouse opposite the seaside promenade offered us shelter for the night, and following a delicious fish curry lunch, we wandered along the promenade enjoying the views of the craggy islands dotted across the horizon.  Towards evening we headed up to a temple perched atop a hill overlooking the town and encompassing bay and watched us the sun slowly set, the sky changing through a rainbow of colours.  Monkeys also slowly made their way up to the peak, seeking shelter for the evening, although unlike in Pretchapuri, they were a little friendlier and less aggressive here.  An endless night market spread out along the promenade offered us all we needed, and more, for another tasty Thai dinner.

Sweet, juicy, delicious and oh so cheap

Sweet, juicy, delicious and oh so cheap

Energy food on the road

Energy food on the road

Thanks to the strong northeasterly winds coming out of China during winter, we’d usually managed to have 100km covered around midday, leaving us the afternoon to relax and enjoy our time at the beach.  The strong winds made swimming and sunbathing less practical, but we enjoyed the spare time we had reading, eating and wandering along the empty east coast beaches.  We found charming beachside bungalows at the small seaside villages of Ban Saphan (Janury 20th) and Hat Thung Wua Laen (January 21st/22nd) and spent our last evening before reaching Phuket in Phang Nga (January 24rd).  The relaxing tempo during the preceding week, meant that we felt like we were in “holiday mode”, but we were equally excited at the prospect of a proper break.

Another early start (January 25th) to beat the heat had us crossing the Sarasin Bridge onto Phuket Island late morning before finally arriving at Bang Thao beach just after lunchtime.  Now it was really time for our holiday to begin.  Seeing my uncle, (Bruce, who lives in Phuket with his wife, Mei) again after 3 years is something to look forward to, and Nina’s sister, Jana, is also coming to visit for a few weeks to escape the cold winter of Switzerland.  The reunion with Bruce will have to wait a few days, since he’s away on business, but in the meantime, we’ve been given free reign over his luxurious apartment, complete with tennis court, swimming pool and million-dollar sunset view from the balcony.  Life is too good – maybe we’ll never want to leave.